Zelfs wanneer Roman Abramovitsj door de straten van Philadelphia struint, wordt hij aangeklampt door Chelseasupporters. De Russische miljardair laat zich snel een paar keer fotograferen alvorens hij het Ritz Carltonhotel - recht tegenover het imposante stadhuis - binnenglipt. Na Seattle en New York was Philly de derde stop in de VS Tour van The Blues, die op 18 juli begon en die tien dagen later eindigde in Miami met een wedstrijd tegen AC Milan. Het is vijf uur in de namiddag en de fans staan rijen dik om een glimp op te vangen van de spelers die 's avonds een team van de beste spelers van de Amerikaanse competitie partij zullen geven in de MLS All-Star Game. We mogen dan wel op 5000 kilometer van Londen zitten, ook hier heeft Chelsea tal van supporters. Zelfs in de straten van Manhattan of aan de rand van Miami Beach zijn de gebruinde en 'gebotoxte' lichamen verrassend vaak in een shirt van Chelsea gehuld. Wat marketing betreft, hoef je de Britten dan ook niet veel meer te leren. Tien jaar geleden al werkten de topteams uit de Premier League een Aziatische en/of Amerikaanse tournee af - lang voor de topteams uit andere competities de Aziatische en Amerikaanse markt ontdekten. Die achterstand hebben de Primera División, Serie A en andere Bundesliga's nooit echt kunnen wegwerken en dat is meteen ook een van de redenen waarom de Premier League wereldwijd met ruime voorsprong de meest populaire voetbalcompetitie is.
...

Zelfs wanneer Roman Abramovitsj door de straten van Philadelphia struint, wordt hij aangeklampt door Chelseasupporters. De Russische miljardair laat zich snel een paar keer fotograferen alvorens hij het Ritz Carltonhotel - recht tegenover het imposante stadhuis - binnenglipt. Na Seattle en New York was Philly de derde stop in de VS Tour van The Blues, die op 18 juli begon en die tien dagen later eindigde in Miami met een wedstrijd tegen AC Milan. Het is vijf uur in de namiddag en de fans staan rijen dik om een glimp op te vangen van de spelers die 's avonds een team van de beste spelers van de Amerikaanse competitie partij zullen geven in de MLS All-Star Game. We mogen dan wel op 5000 kilometer van Londen zitten, ook hier heeft Chelsea tal van supporters. Zelfs in de straten van Manhattan of aan de rand van Miami Beach zijn de gebruinde en 'gebotoxte' lichamen verrassend vaak in een shirt van Chelsea gehuld. Wat marketing betreft, hoef je de Britten dan ook niet veel meer te leren. Tien jaar geleden al werkten de topteams uit de Premier League een Aziatische en/of Amerikaanse tournee af - lang voor de topteams uit andere competities de Aziatische en Amerikaanse markt ontdekten. Die achterstand hebben de Primera División, Serie A en andere Bundesliga's nooit echt kunnen wegwerken en dat is meteen ook een van de redenen waarom de Premier League wereldwijd met ruime voorsprong de meest populaire voetbalcompetitie is. Of er nu tegen PSG wordt gespeeld in New York of tegen AC Milan in Miami, de Chelseafans zijn overal massaal aanwezig. Aan de vooravond van de wedstrijd tegen de Rossoneri staan er meer dan tweehonderd supporters op de training in het stadion van de Dolphins - de bekende American footballploeg - terwijl de Milanezen in een leeg stadion trainen. Alles is ook minutieus voorbereid. Wanneer de spelers na de training de tijd nemen voor een paar handtekeningen staat er een afgevaardigde klaar met viltstiften, voor het geval dat de stift van een fan niet goed meer zou schrijven. Van professionalisme gesproken! Tussen de zes spelers die handtekeningen staan uit te delen, vinden we ook Romelu Lukaku terug. Ondanks de weinige speelminuten die hij vorig seizoen kon verzamelen, heeft Big Rom in de VS al aardig wat harten weten te veroveren. De dag van het All-Star Game betitelen de plaatselijke media hem zelfs als 'one to watch' en schuiven ze zijn jeugdige leeftijd en zijn indrukwekkende fysieke verschijning - waarmee hij zo in de NFL of de NBA aan de slag kan - naar voren als troeven. Voor Eden Hazard en Kevin De Bruyne was de Amerikaanse tournee een eerste kennismaking met een Engelse topclub. Naar de man van 40 miljoen euro, die twee keer tot beste speler van de Ligue 1 werd verkozen, werd uiteraard reikhalzend uitgekeken en elke dribbel die hij uit zijn sloffen schudt wordt dan ook nauwkeurige gadegeslagen. Voorlopig ontsnapt Hazard evenwel aan de overdonderende aandacht van de Britse media. Het zijn vooral anciensFrank Lampard, John Terry en de - wegens de eindzege op het EK later aangekomen - FernandoTorres die de media te woord staan. Het feit dat Hazard de taal van Shakespeare nog niet bepaald machtig is, is daar natuurlijk ook niet vreemd aan. Kevin De Bruyne, die al sinds januari weet dat Chelsea negen miljoen euro veil had om hem bij Racing Genk weg te plukken, bekijkt het hele circus vanop een afstand. Prince Harry had dan ook al snel begrepen dat zijn nabije toekomst niet bij Chelsea zal liggen, wel bij een club waar hij op uitleenbasis zal spelen. Op de dag van de wedstrijd in Philadelphia maakt de manager van Werder Bremen, Klaus Allofs, bekend dat de Bruyne naar Werder zal komen. Een ietwat teleurgestelde De Bruyne - hij mocht pas twintig minuten voor tijd invallen en dan nog op de door hem vervloekte rechterflank - vertelt ons het volgende wanneer hij uit de kleedkamer komt: "Het staat vast dat ik vertrek. Ik moet wedstrijden spelen als ik wil blijven groeien. Ik hou te veel van de bal en het spelletje om weg te kwijnen op de bank." Het verbaast ons enigszins dat De Bruyne zo rechtuit is en bij Chelsea - waar de meeste spelers wel gespecialiseerd lijken in wollig taalgebruik en holle frasen - zijn ze er geenszins mee opgezet. De Bruyne zit dan ook niet op de bank tegen AC Milan, terwijl hij zes dagen eerder nog basisspeler was tegen Paris Saint-Germain. Net zoals Yossi Benayoun trouwens, die op weg naar Fulham of West Ham lijkt. Wanneer we het schitterende seizoen van Thibaut Courtois bij Atlético Madrid vergelijken met het weinig geslaagde seizoen van Lukaku, dan lijkt de keuze van De Bruyne de enige juiste. En ondertussen heeft hij toch maar mooi al even geproefd van het leven bij een topclub, én ontdekte hij enkele interessante Amerikaanse steden. We zagen De Bruyne overigens samen met enkele andere spelers een van de hipste restaurants in Miami binnengaan. Allemaal hadden ze de casual chic outfit van de club aan: een wit hemd met beige geklede broek en blauwe sneakers. Chelsea mag dan wel een ultraprofessionele club zijn waar de luxe van afspat, dat lijkt De Bruyne op geen enkel moment van zijn stuk te brengen. "Dit is een zeer hoog niveau, maar echt onder de indruk ben ik niet", zegt hij met een schalkse glimlach. Ook Eden Hazard lijkt geenszins geïmponeerd. Hij voelt zich al helemaal thuis bij de winnaar van de Champions League. Dat blijkt ook uit de songkeuze voor zijn ontgroeningslied. Hij koos, net als Lukaku een jaar geleden, voor een rapsong. Al ging Lukaku met Juicy van Notorious B.I.G. eerder de klassieke tour op en toonde Hazard zich wat eigentijdser met Molotov 4 van rapper Sefyu. Net zoals bij Lille blijft Hazard ook bij Chelsea zijn nonchalante zelf. Op het veld maakt hij indruk, ook al heeft de ongetwijfeld zware opeenvolging van wedstrijden en trainingen hem zijn zo kenmerkende versnelling even ontnomen. Na de wedstrijd tegen de MLS All Stars - de enige waarin hij geen titularis was en amper een halfuur speelde - spraken we Hazard even: "Je hebt waarschijnlijk wel kunnen zien dat iedereen een beetje moe was omdat de stage bijna ten einde is. Al vond ik de voorbereiding bij Lille wel nog dat tikkeltje zwaarder omdat we daar meer moesten lopen. Hier wordt er ook wel veel gelopen, maar altijd met bal. Dat is helemaal anders en daar kan ik me wel in vinden. Het is hier in de VS ook wel iets warmer dan in Lille en ook dat kan ik wel appreciëren", lacht hij. Voor de laatste wedstrijd tegen AC Milan koos Roberto Di Matteo voor een team dat veel weg heeft van een typeploeg - alleen Torres was er nog niet bij en werd voor de gelegenheid vervangen door Lukaku - en daarin was er dus plaats voor Hazard. In de eerste helft werd de defensieve versie met het box-to-boxmiddenveld (met Lampard, Mikel en Meireles) uitgetest en werd Hazard op de linkerflank uitgespeeld. In de tweede helft werd de aanvallende opstelling uitgetest en stond MarkoMarin links vooraan en verving Hazard Meireles in het middenveld, op de nummer 10-positie. Dat is exact de rol waarin onze landgenoot zich het best voelt en dat bleek ook tijdens de wedstrijd. Hazard was de enige die de Italianen pijn leek te kunnen doen. En dat zagen ook zijn ploegmaats. Obi Mikel verwoordde het zo: "Hazard is een uitstekende speler. Hij liet al enkele flitsen zien van hoe goed hij wel is." "Het is nog wat zoeken naar de posities en we moeten nog aan kracht en snelheid zien te winnen, maar dat is niet meer dan normaal gezien de hoeveelheid nieuwe spelers", legt Lampard uit. "Er zijn evenwel tekenen genoeg die doen vermoeden dat we een goed team hebben dit seizoen. Het was tijdens de training meteen duidelijk dat Eden over fenomenale kwaliteiten beschikt. Hij heeft een sublieme baltoets, tonnen creativiteit en enorm veel potentieel. Hij kan geschiedenis schrijven bij Chelsea. Hij heeft net als Marin en Mata alles in huis om onze fans te vermaken. Ik heb ook gehoord dat onze laatste nieuwe aanwinst, de Braziliaan Oscar, een ongelooflijk talent is." Die laatste nieuwe aanwinst is met zijn twintig lentes het perfecte voorbeeld van de verjonging die Abramovitsj wil doorvoeren, maar ook De Bruyne (21), Marin (23) en Hazard (21) passen in die verjongingspolitiek. Anelka, Bosingwa en Drogba zijn al weg en dat zou ook voor andere oudjes zoals Malouda, Benayoun en Essien weleens het geval kunnen zijn - al gaf die laatste wel te kennen dat hij uiteindelijk dan toch wil blijven. Volgens de Britse media zou de jonge Oscar maar liefst dertig miljoen euro gekost hebben en wanneer je zo veel uitgeeft aan een speler, dan ben je vrijwel verplicht om hem ook op te stellen. Dat zou weleens kunnen betekenen dat Hazard vanaf de linkerflank zal moeten starten. De ex-speler van Porto Alegre wordt immers ook het liefst op de nummer 10-positie uitgespeeld. Vanop die positie scoorde hij trouwens een hattrick in de finale van het WK voor U20. Het feit dat op Ramires na nog geen enkele Braziliaan zich echt heeft kunnen doorzetten in de Premier League, spreekt dan weer niet bepaald in het voordeel van de jonge Oscar. Dat ook de Spanjaard Mata eigenlijk het liefst van al als nummer 10 speelt, is niet meteen goed nieuws voor onze landgenoot. Mata draaide immers een zeer goed seizoen vorig jaar en heeft een soortgelijke speelstijl als Hazard. Onze landgenoot lijkt voorlopig wel de voorkeur te genieten, maar als je weet dat ook Marin en de jonge Braziliaan Lucas Piazón (18) op de 10-positie uit de voeten kunnen, weet je meteen ook dat Di Matteo alternatieven genoeg voorhanden heeft. Hazard, Mata, Marin, Oscar en Piazón zijn de vijf jonge jongens die Chelsea sexy moeten doen spelen. Allemaal zijn ze klein, vinnig en technisch goed onderlegd. Het contrast met de imposante spelers van de voorbije jaren kan bijna niet groter zijn. Voor het seizoen 2012/13 hebben The Blues als belangrijkste doel het 'Boring Chelsea'-juk van zich af te werpen. Het ziet ernaar uit dat er op Stamford Bridge eindelijk weer eens sexy voetbal zal worden gespeeld. Het seizoen 2011/12 mag hen met de FA Cup en de Champions League dan wel twee prijzen opgeleverd hebben, Chelsea eindigde slechts als zesde in de Premier League en dat is het slechtste resultaat van de voorbije tien jaar. Romelu Lukaku mag dan wel enigszins geliefd zijn in de VS, de Britse media blijven hem maar op de korrel nemen. "Dankzij Lukaku lijkt het wel alsof Torres een perfect kaatsende spits is", zo was te horen in de perstribune. Voor het vertrek naar Miami liepen we voormalig Chelseaverdediger Frank Sinclair tegen het lijf. Sinclair zag er erg 'Florida' uit met zijn roze T-shirt, tatoeages op de armen, panamahoed op het hoofd en Burberryschoudertasje - kwestie van er geen twijfel over te laten bestaan dat hij wel degelijk een voetballer is geweest. Sinds kort werkt hij voor Chelsea TV en het is ook in die hoedanigheid dat hij tijdens de Amerikaanse tournee enkele fans aan het woord liet. Zijn kijk op de voormalige spits van Anderlecht luidt als volgt: "Tijdens de voorbije vriendschappelijke wedstrijden hebben we allemaal kunnen zien dat Lukaku nog niet klaar is voor een rol als basisspeler. Hij profiteert nu gewoon van het feit dat Drogba en Anelka er niet meer zijn, dat Torres nog niet terug is (en dat Sturridge naar de Olympische Spelen is, nvdr). Ik denk dat Abramovitsj nog een grote naam gaat kopen. Ook al is hij dol op Torres en zou hij Fernando een hoop minder druk op de schouders leggen door niet op zoek te gaan naar een vervanger voor hem. Ik hoop voor Lukaku dat hij uitgeleend zal worden want je boekt geen vooruitgang door bij de reserven te spelen. Als ik zijn spel analyseer, lijkt het wel alsof hij enigszins stagneert. Ik ben een beetje teleurgesteld in zijn vooruitgang, vooral omdat hij al op hoog niveau had gepresteerd vooraleer hij naar Chelsea kwam." Over Hazard is Sinclair een stuk positiever. "Wat ik van Eden gezien heb, stemt me tevreden. Hij doet me aan Sergio Agüero denken. Hij staat stevig op zijn benen en kan de snelheid brengen waar het Chelsea vorig seizoen aan ontbrak. De meeste jongens hebben wat aanpassingstijd nodig als ze een niveau hoger gaan spelen, maar dat zie ik in zijn geval niet gebeuren." Had Sir Alex Ferguson dan ongelijk toen hij beweerde dat veertig miljoen euro te veel was voor een speler zoals Hazard? "Dat denk ik wel ja. Dat zijn de prijzen die je tegenwoordig moet betalen voor een speler met de kwaliteiten van Hazard", geeft Sinclair nog mee voor hij zich in het tweedeklassegedeelte van het vliegtuig installeert. Eden mag het dan wel goed doen volgens de Chelseawatchers, in de VS hebben ze nog nooit van hem gehoord. "Voor ons is hij de grote onbekende. Er wordt hier dan ook amper bericht over de Ligue 1", vertelt een journalist van Sports Illustrated ons. Ook Thierry Henry, die we tegen het lijf liepen in de Urban Outfitters, kent Hazard nog niet echt: "Ik heb al veel goeds over hem gehoord, maar ik ben niet degene die zijn niveau kan beoordelen. In de VS kan ik de Ligue 1 niet volgen. Ik zal wel zien hoe goed hij is als ik tegen hem speel (in de All-Star Game, nvdr)." Eden kent Henry uiteraard wel en keek om die reden maar wat uit naar de All-Star Game. "Ik heb Henry en Beckham altijd bewonderd. Dat ik nu tegen hen heb mogen spelen, is fantastisch", meldt hij ons na de wedstrijd. "Toen Henry nog bij Arsenal speelde, was hij mijn idool. Met hem kunnen praten is echt een droom die uitkomt. We wisselden indrukken uit en hij vertelde me dat hij echt is gaan houden van New York." Seattle, NY, Philly en Miami, Hazard heeft heel wat gezien tijdens de Amerikaanse tournee. Misschien krijgt hij daardoor wel zin om zijn carrière ook in de VS af te sluiten. "Waarom niet? Maar ik sta nog maar aan het begin van mijn carrière. Ik heb nog tijd genoeg om daarover na te denken." door Thomas Bricmont in de VS - beelden: Imageglobe"Ik vond de voorbereiding bij Lille nog net dat tikkeltje zwaarder omdat we daar meer moesten lopen." Eden Hazard "Als ik zijn spel analyseer, kan ik niet anders dan besluiten dat Lukaku aan het stagneren is." Frank Sinclair, Chelsea TV Hazard, Mata, Marin, Oscar en Piazón zijn de vijf jonge jongens die Chelsea sexy moeten doen spelen.