Manchester City profiteerde vorige week van de korte competitiestop om vijf dagen naar Abu Dhabi te trekken, op bezoek bij de eigenaar van de club, en om er een oefenduel tegen de nationale ploeg van de Emiraten te spelen. Zolang de club in handen van Arabische investeerders is, wordt dat in de toekomst een jaarlijkse gewoonte.
...

Manchester City profiteerde vorige week van de korte competitiestop om vijf dagen naar Abu Dhabi te trekken, op bezoek bij de eigenaar van de club, en om er een oefenduel tegen de nationale ploeg van de Emiraten te spelen. Zolang de club in handen van Arabische investeerders is, wordt dat in de toekomst een jaarlijkse gewoonte. Het was een trip met kopzorgen voor Mark Hughes, bezig met werk aan een club in opbouw. De manager startte sterk, hij won na een dure transferperiode (investering van meer dan 200 miljoen euro) de eerste vier competitiewedstrijden, waaronder tegen Arsenal. Maar daarna stokte het. Emmanuel Adebayor kreeg eerst een schorsing en daarna een enkelletsel. Achterin raakte de verdediging moeilijk op slot, de dure aankopen Wayne Bridge en (in mindere mate) JoleonLescott kregen onlangs tijdens Match of the Day nog een pak kritiek van Alan Hansen. Van de laatste zeven competitieduels kon City er maar eentje winnen. Meer nog, de laatste vijf speelde het allemaal gelijk: tegen Burnley, Wigan, Fulham, Birmingham en Aston Villa, in principe allemaal haalbare kaarten. Er werd dit seizoen wel nog maar één keer verloren, van stadsgenoot Man. United, via een goal in de slotseconden. Wat SirAlex Ferguson toen inspireerde tot de conclusie dat City maar een ploeg was die lawaai maakte. Naast de sportieve tegenvallers blijft er ook onrust rond de speerpunt van de revolutie: Robinho, in de zomer van 2008 weggehaald bij Real Madrid op de allerlaatste dag van de transferperiode. De Braziliaan voelt zich geïsoleerd en zou graag Manchester plus zijn klimaat inruilen voor de zon van Spanje. Barcelona volgt de 25-jarige international van nabij. De club wil de Zuid-Amerikaan graag houden, maar ziet anderzijds hoe Robinho, last aan de enkel, maar niet aan spelen toekomt en amper rendeert. Kortom: veel problemen voor Hughes, die zaterdag met veel druk naar Anfield reist. Als City voeling wil houden met de top moet het dringend winnen. Maar dat moeten ze bij Liverpool ook. José Bosingwa (27), sinds half oktober aan de zijlijn met een knieletsel, werd geopereerd. De Portugese rechterverdediger is zeker out tot januari. Slecht nieuws voor Chelsea, dat ook al linksachter Ashley Cole verloor met een scheenbeenletsel. Sir Alex Ferguson kreeg een boete van 20.000 euro en een verwijzing naar de tribune voor twee wedstrijden, nadat hij de fysieke paraatheid van de referee na het duel tegen Sunderland in vraag stelde. De scheidsrechterscommissie had een stadionverbod geëist. De wedstrijd van de nationale ploeg in Qatar tegen Brazilië (0-1, na een goal van Nilmar, terwijl Luis Fabiano nog een penalty miste) werd voor bondscoach Fabio Capello overschaduwd door afzeggingen: Rio Ferdinand, Steven Gerrard, Ashley Cole, David James, TheoWalcott, Emile Heskey, Frank Lampard en Glen Johnson moesten allemaal afhaken met een letsel. Chelsea beweert dat Lampard geblesseerd raakte omdat hij te lang in een krappe vliegtuigstoel zat en eist een schadevergoeding. De Italiaan Carlo Cudicini (36) raakte donderdag betrokken bij een motorongeval. De invallersdoelman van Tottenham brak onder meer zijn polsen in de crash. De Russische spits RomanPavlyuchenko (27) wil de Spurs verlaten. De plannen, ingediend door Bolton, om de Schotse topclubs Glasgow Rangers en Celtic op te nemen in een hertekende Premier League, werden vorige donderdag verworpen. Managers Harry Redknapp, Alex McLeish en Martin O'Neill waren voor, maar de clubleiders zijn tegen. Rangers zit financieel in moeilijke papieren: de club maakte vorig seizoen een verlies van ruim 13 miljoen euro en torst een totaalschuld van ruim 31 miljoen euro. Het keek, net als Celtic, naar beneden over de grens om uit het dal te komen. PETER T'KINT