Pinksteren 1985 staat Jos Hermans aan een voetbalveld in Eigenbrakel naar zijn 11-jarige zoon Kjell te kijken. Die speelt bij Racing Jet Waver, op dat moment een om zijn jeugdwerking goed aangeschreven tweedeklasser, en neemt er deel aan een internationaal miniementoernooi. In de wedstrijd om de derde plaats verslaan de Brusselse miniemen hun leeftijdgenoten van Inter Milaan. Hermans is onder de indruk, maar denkt : wat ik zelf doe, doe ik beter. Een jaar later is het Euro Miniementoernooi in Bierbeek geboren.
...

Pinksteren 1985 staat Jos Hermans aan een voetbalveld in Eigenbrakel naar zijn 11-jarige zoon Kjell te kijken. Die speelt bij Racing Jet Waver, op dat moment een om zijn jeugdwerking goed aangeschreven tweedeklasser, en neemt er deel aan een internationaal miniementoernooi. In de wedstrijd om de derde plaats verslaan de Brusselse miniemen hun leeftijdgenoten van Inter Milaan. Hermans is onder de indruk, maar denkt : wat ik zelf doe, doe ik beter. Een jaar later is het Euro Miniementoernooi in Bierbeek geboren. Het is al mei als Hermans nog geen enkele buitenlandse deelnemer heeft kunnen strikken en telefoon krijgt van Jan Boskamp. Hermans kent Boskamp van bij Racing Jet, waarnaar enkele jeugdspelers van zijn ex-club RWDM zijn overgestapt. Zoon Kjell neemt onder zijn leiding deel aan een voetbalkamp in Denemarken. Boskamp vraagt Hermans of de juniorenploeg van Koninklijke UD tijdens de zomervakantie van zijn studentenkamers in Leuven gebruik mag maken. Koninklijke UD is in Nederland wat Royal Antwerp FC is in België : het stamnummer 1. "Hij is toen met ene meneer Willem Beltman, die een persoonlijke vriend was van prins Bernhard, naar Kessel-Lo gekomen. We zaten in de kantine van de tennisclub. Ik heb hem gezegd : allemaal goed en wel, maar ik moet Feyenoord hebben ! Jan had nog voor Feyenoord gevoetbald. Toen heeft die meneer Beltman ter plekke direct ook Johan Cruijff opgebeld. Binnen de vijf minuten had ik zowel Feyenoord als Ajax voor mijn toernooi !" PSV en een selectie uit Newcastle/ Sunderland maakten het eerste kwartet buitenlandse ploegen compleet. "Alle spelers en hun begeleiders sliepen op studentenkamers in Leuven. De Engelsen in een huis van mijn vader. 'Nooit meer !' zei hij toen ze weg waren. Die zes begeleiders zaten elke avond op Marktrock, dat elk jaar op hetzelfde moment plaatsheeft."Duizenden kilometers in de wagen, veel telefoneren en een portie geluk helpen toernooileider Hermans sindsdien aan zijn buitenlandse teams. Aan elke naam hangt een verhaal vast. De Engelse selectie kwam er door bemiddeling van een Engelse speler van Racing Jet en PSV werd gestrikt via de pr-verantwoordelijke van de Leuvense vestiging van Philips, een klant bij de Generale Bank, waarvoor Hermans werkte. In Dortmund is dan weer de hoofdzetel gevestigd van het bedrijf dat de Willo-pompen vervaardigt waarop de verwarmingsketels van Buderus draaien. De verantwoordelijke van Buderus in Leuven praatte Borussia Dortmund naar het toernooi. Van de tweede editie al is Austria Wenen een trouwe klant, opnieuw via een relatie van Boskamp : de in België woonachtige spelersmakelaar Istvan Bognar. "Zij doen al 19 jaar mee. Slechts één club is er twintig keer bij geweest : KVK Tienen." De Belgische topclubs keken aanvankelijk de kat uit de boom. De dag dat Hermans in de bus zat op weg naar Rotterdam voor een voorwedstrijd van de Bierbeekse miniemen in de Kuip, kreeg hij zijn zoveelste brief van Michel Verschueren dat Anderlecht niet op de uitnodiging inging. Hermans, de afwijzingen beu, stapte naar zijn baas bij de Generale Bank en amper was hij terug thuis of er lag een aangetekende bevestiging van Anderlecht in de bus. Ook Club Brugge ging overstag. Tot vandaag is het de enige Belgische club die voor zijn spelertjes vervoer en overnachting vraagt, een aberratie waarmee de organisatie stilaan komaf wil maken. Gouden stelregel is : vervoers- en verblijfskosten worden alleen voor buitenlandse clubs betaald. Daarom ook blinkt Standard uit in afwezigheid : het vraagt 1250 euro voor zijn deelname. "Geen denken aan dat wij dat betalen", zegt Hermans. Ook amper Franse en géén Italiaanse clubs in die twee decennia. Augustus, weet Hermans ondertussen, is een heilige vakantiemaand in die landen. Slechts twee keer ook was er een Spaanse deelnemer : Sporting Gijon en Atlético Madrid, dat in de 10e editie met huidig international Fernando Torres wél de beste speler van het toernooi had lopen. Hermans : "Je weet natuurlijk nooit welke van die 11-jarige jongens het later zal maken, maar toch steken er dan al boven uit. Zoals Torres. Patrick Kluivert is nog altijd de beste doelschutter van het toernooi en Clarence Seedorf werd in datzelfde jaar uitgeroepen tot beste speler." Op ploegen uit Centraal- en Oost-Europa heeft Hermans het niet zo begrepen. Die ene keer dat het Hongaarse FC Parmelat van de partij was, had hun autobus al twee keer pech onderweg voor hij in Bierbeek aankwam. En toen bleken ook nog eens de ouders van de meeste spelertjes te zijn meegekomen, maar dan zonder geld om logies te betalen. Het ontbijt, 50 frank per dag per speler, werd niet aangeraakt. Geen geld. "Uiteindelijk hebben we het hen gratis gegeven. We moesten het eten anders toch weggooien."En dan die keer dat er een ploeg uit Moskou kwam. Na de eerste successen van het miniementoernooi werd Hermans door de basketbalclub van Leuven gevraagd om met zijn equipe iets gelijkaardigs voor hen in mekaar te steken. Daar ontstond het contact met de Moscow City Sport Association. "Voor mij is dat nog altijd de beste ploeg die hier ooit geweest is. Verder heb je weinig aan zulke ploegen. De ochtend van hun terugvlucht naar de Sovjet-Unie hoorde ik op het radionieuws dat Gorbatsjov afgezet was. Ik dacht : we raken van die Russen niet meer af ! Niemand van die gasten had geld, maar de laatste dag hadden ze ineens elk wel 1000 frank. Bleek er een maffiabaas in hun delegatie te zitten. Na heel wat getelefoneer hebben we ze 's avonds aan de ambassade in Brussel afgezet. De volgende dag vonden we in het internaat Ave Regina in Lovenjoel, waar ze een week hadden gelogeerd, bergen wodkaflessen. Allemaal leeggedronken, van de schrik. Die mannen durfden niet terug naar hun land." Voor de jubileumeditie wist Hermans het grote CF Barcelona te strikken. Drie jaar heeft hij eraan gewerkt, met de hulp van een Genkse supportersclub van de Spaanse club. Die trok zelfs naar Camp Nou voor een videoboodschap van Giovanni van Bronckhorst, met Feyenoord topschutter van het allereerste toernooi in Bierbeek. Hermans : "Barcelona vroeg aanvankelijk een viersterrenhotel voor 26 man, 1000 euro voor de verplaatsing van Camp Nou tot de luchthaven, en wagens ter beschikking. Wij hebben geantwoord dat we geen viersterrenhotel doen. Arsenal en Everton slapen ook in het Monfortanencollege in Rotselaar. Allemaal individuele kamers, nog beter dan een hotel, want met kinderen van tien, elf jaar moet je niet op hotel gaan zitten. Barcelona heeft er uiteindelijk mee ingestemd. En die 1000 euro zijn 500 euro geworden. De vliegtuigtickets worden betaald door onze vriend Herman Schueremans van Rock Werchter. Hij komt ook de aftrap geven van de eerste wedstrijd, toevallig Anderlecht - Barcelona." Begonnen met twaalf ploegen is het toernooi uitgegroeid tot een evenement met 36 deelnemers, waarvan negen uit het buitenland. Zo wijdverbreid is ondertussen zijn faam dat clubs zichzelf aanbieden, zoals Rode Ster Belgrado. Het Franse Rijsel stuurt dit weekend twee man die het toernooi drie dagen lang zullen volgen, contacten met Hertha Berlijn en Parma lopen. Glasgow Rangers verzoent zich zelfs met het statuut van invaller voor als er deze week te elfder ure een club zou wegvallen. Zelfs van buiten Europa is er interesse. Het Braziliaanse FC America zegde pas twee maanden geleden af, omdat hun contactpersoon met Bierbeek naar Cruzeiros overstapte. Vancouver uit Canada komt voor het tweede opeenvolgende jaar, helemaal op eigen kosten, gewoon omdat het erbij wil zijn. En enkele jaren geleden waren de Arabieren van Al-Wasl er, met Boskamp natuurlijk. Twintig jaar geleden speelde het toernooi zich af op één terrein. Nu liggen er drie. Het comfort nam toe met de jaren. Hermans : "Het is máár Bierbeek, maar die clubs weten dat ze hier niet tegen de kleinste ploegen spelen. En de Duitsers vinden het hier freundlich und gemütlich." Behalve het vipgebeuren doet de organiserende vzw alles in eigen beheer. Tijdens de drie wedstrijddagen draait ze op de medewerking van 170 vrijwilligers. Ongeveer 5000 toeschouwers, van wie 3000 genodigden, bezoeken de wedstrijden. De vaste kosten raamt Hermans op 50.000 euro. Sinds dit jaar verbindt SportsTech zijn naam aan het toernooi, hoofdsponsor van SK Beveren en aangebracht door Bierbekenaar Jonny Decoster. Decoster is commercieel manager van de eersteklasseclub en nu ook voorzitter van het miniementoernooi. Waarom miniemen ? Hermans : "Kadetten zou nog gaan, preminiemen zijn te jong. Miniemen hangen nog aan hun moeders rokken, zij brengen ook nog hun bomma, bompa en de buren mee. Ideaal. Zeker bij de scholieren is dat helemaal gedaan. Bij de miniemen zie je ook al mooi voetbal." Een groot deel van de winst gaat naar de jeugd van Hoger-Op Stade Bierbeek, onder de vorm van materiaal of heraanleg van terreinen. Twintig jaar geleden moest de club elders miniemen 'lenen' om aan het toernooi te kunnen deelnemen, nu is de aanwas aanzienlijk. Geregeld mogen de jongens voorwedstrijden gaan spelen bij buitenlandse topclubs. Voor Hermans schuilt de voldoening soms in een klein hoekje : toen de miniemen van Borussia Dortmund het toernooi wonnen, werden zij vóór een wedstrijd van de profs gehuldigd en haalden zo Die Sportschau op tv. De mooiste anekdote beleefde Hermans vorig jaar. "De beste speler van het toernooi toen was een jongen van Everton. Die werd ginder in de pers al voorgesteld als de nieuwe Wayne Rooney. Op de terugreis was zijn trofee stukgegaan. De club nodigde ons uit om een nieuw exemplaar in hun stadion te komen overhandigen. We landden 's middags in Manchester, waar een geblindeerde wagen ons opwachtte. In het stadion schoven we als vips mee aan tafel. In de rust van de wedstrijd tegen Southampton kwam de voorzitter ons halen en een minuut later stonden we in de middencirkel. Die hele miniemenploeg stond daar en heeft met ons een ereronde gemaakt. Voor 45.000 man. Zie je dat al gebeuren in België ? Ik krijg er nog kiekenvel van als ik het vertel." Dirk Reeckmans verzorgt de persrelaties. "Hét kiekenvelmoment voor mij is als na de prijsuitreiking iedereen achter de Europese vlag gaat staan en de Europese hymne wordt gespeeld. Dan is er geen Arsenal of Anderlecht meer, alleen vier-, vijfhonderd kinderen door mekaar. Dáár doen we het voor." Jan Hauspie'Miniemen zijn ideaal. Zij hangen nog aan hun moeders rokken.'