Drie keer eerder waren ze elkaar tegengekomen in hun spelerscarrières. Op de WK's van 1982 en 1986, in het shirt van hun nationale ploegen. In Spanje versloeg België titelverdediger Argentinië (1-0) na een banaanvoorzet van Frankie Vercauteren, koelbloedig afgewerkt door Erwin Vandenbergh. Vier jaar later in Mexico speelde Diego Maradonahimself de Rode Duivels op een hoopje (2-0). Hoe hun derde ontmoeting afliep, herinnert Vercauteren zich niet meer. Wel dat het gebeurde tijdens een zomertoernooi in Barcelona, waar Maradona toen speelde en waaraan hij met Anderlecht deelnam.
...

Drie keer eerder waren ze elkaar tegengekomen in hun spelerscarrières. Op de WK's van 1982 en 1986, in het shirt van hun nationale ploegen. In Spanje versloeg België titelverdediger Argentinië (1-0) na een banaanvoorzet van Frankie Vercauteren, koelbloedig afgewerkt door Erwin Vandenbergh. Vier jaar later in Mexico speelde Diego Maradonahimself de Rode Duivels op een hoopje (2-0). Hoe hun derde ontmoeting afliep, herinnert Vercauteren zich niet meer. Wel dat het gebeurde tijdens een zomertoernooi in Barcelona, waar Maradona toen speelde en waaraan hij met Anderlecht deelnam. Vorige donderdag stonden beide mannen in Abu Dhabi voor het eerst als trainer tegenover elkaar. Vercauteren met Al Jazira, Maradona met Al Wasl. De wedstrijd was de opener van de Etisalat Emirates Cup, een toernooi dat door de twaalf topclubs van de Verenigde Arabische Emiraten wordt afgewerkt voor in oktober de gewone competitie van start gaat. Een niet zo belangrijke beker, wordt gezegd, maar prestige is geen ijdel begrip bij de sjeiks. Zeker niet als twee clubs uit de rivaliserende emiraten Abu Dhabi en Dubai tegenover elkaar staan. Toch blijft het Mohammed Bin Zayedstadion nagenoeg leeg. Het biedt plaats aan 42.000 toeschouwers, er bestaan plannen voor een uitbreiding tot 60.000 zitjes, maar wanneer de stadionomroeper na driekwart wedstrijd meedeelt dat 3760 bezoekers zijn opgedaagd, lijkt zelfs dat een grove overschatting. Voor het debuut van Diego Maradona, tegen de landskampioen dan nog. Wanneer Vercauteren voor hij plaatsneemt in zijn dug-out de Argentijn gaat begroeten en zelfs omhelst, ontgaat dat alle lokale fotografen. Voetbal booming business in de Emiraten? Vergeet het. 3-3 staat het wanneer Al Wasl tien minuten voor het einde van een wedstrijd vol hoofdpijnverwekkers voor de tweede keer de paal treft. Maradona, die tot dan amper heeft gezeten en vooral de show heeft gestolen met een fraaie borstcontrole, verhitte discussies met de scheidsrechter en een woeste vreugdedans met zijn scorende landgenoot Mariano Donda, slaat vol ongeloof de handen ten hemel. Zijn akelig kromme benen lijken het te gaan begeven onder zijn imposante lijf. De Argentijn buigt door de knieën en maakt met beide duimen en wijsvingers een gebaar naar Vercauteren, waarmee hij - zo blijkt achteraf - wil aangeven dat de Belg enorm veel geluk heeft gehad. Zijn mond spuwt net geen vuur. Een halfuur later is de perszaal volgestroomd met vooral vrouwen en kinderen, zelfs enkele baby's. De meesten dragen het blauw-wit gestreepte shirt van de Argentijnse nationale ploeg. Van een persconferentie is geen sprake. Fans van de Argentijnse god hebben het stadion ingepalmd. Maradona vertelt dat hij geen thuisploeg noch Bercauteren meer had gezien in de tweede helft. Dat er maar één ploeg meer op het veld had gestaan en dat die het zeker niet verdiende om te verliezen. Dan legt hij de Engelstalige tolk het zwijgen op en komt Het Gebaar ter sprake. Zelfs wie geen Spaans begrijpt, hoort Maradona schouderophalend mompelen over mujeres en hombres. De zaal komt niet bij van het lachen. Maradona lacht mee, entertaint nog een tijdje door en staat dan op. Tijd voor handtekeningen. In de gang wacht Vercauteren. De man die, om het in beschaafd Vlaams te zeggen, veel piet heeft gehad. DOOR JAN HAUSPIE - BEELDEN: REPORTERSVan een persconferentie is geen sprake. Fans van de Argentijnse god hebben het stadion ingepalmd.