Illustere collega's als Paul Annacone, ex-trainer van Pete Sampras, Peter Lundgren, ex-trainer van Roger Federer, of Brad Gilbert, ex-trainer van Andre Agassi, komt hij elke dag tegen. In Roehampton heeft hij een trainingscentrum te zijner beschikking - geopend door de queen in hoogsteigen persoon - dat het neusje van de zalm is en met de vetpotten van Wimbledon in de achterzak beschikt hij over budgetten waarvan ze hier in Vlaanderen enkel maar kunnen dromen. Steven Martens ziet in Engeland alle voorwaarden vervuld om weer aan te knopen met het roemrijke verleden. Het ontbreekt enkel aan ... tennissers. En hier komt de voormalig technisch directeur van de Vlaamse Tennisvereniging in het plaatje. Martens coördineert en begeleidt de zoektocht naar en het beheer van potentieel talent over het Kanaal. Nu Tim Henman stilaan aan het afhaken is, bezit Engeland behalve Andy Murray - die zijn opleiding kreeg in Barcelona - geen enkele top 100-speler. Martens en co worden door de hardnekkige Engelse pers in het vizier gehouden. Ze boeken maar beter snel resultaten of de eerste verhalen over alweer verspilde miljoenen zullen de kop opsteken. Eerste afspraak : Wimbledon.
...

Illustere collega's als Paul Annacone, ex-trainer van Pete Sampras, Peter Lundgren, ex-trainer van Roger Federer, of Brad Gilbert, ex-trainer van Andre Agassi, komt hij elke dag tegen. In Roehampton heeft hij een trainingscentrum te zijner beschikking - geopend door de queen in hoogsteigen persoon - dat het neusje van de zalm is en met de vetpotten van Wimbledon in de achterzak beschikt hij over budgetten waarvan ze hier in Vlaanderen enkel maar kunnen dromen. Steven Martens ziet in Engeland alle voorwaarden vervuld om weer aan te knopen met het roemrijke verleden. Het ontbreekt enkel aan ... tennissers. En hier komt de voormalig technisch directeur van de Vlaamse Tennisvereniging in het plaatje. Martens coördineert en begeleidt de zoektocht naar en het beheer van potentieel talent over het Kanaal. Nu Tim Henman stilaan aan het afhaken is, bezit Engeland behalve Andy Murray - die zijn opleiding kreeg in Barcelona - geen enkele top 100-speler. Martens en co worden door de hardnekkige Engelse pers in het vizier gehouden. Ze boeken maar beter snel resultaten of de eerste verhalen over alweer verspilde miljoenen zullen de kop opsteken. Eerste afspraak : Wimbledon. Steven Martens : "Mijn eerste taak is eigenlijk talent detecteren. Wat niet evident is want er is in Engeland veel meer concurrentie van andere sporten. In Vlaanderen staat tennis vrij hoog op de ladder van 'interessante sporten'. In Engeland is de concurrentie met rugby, cricket, naast het voetbal natuurlijk, gigantisch. Ik geloof zelfs dat er in Engeland meer geregistreerde badmintonspelers zijn dan tennissers. Ten tweede moet ik ervoor zorgen dat er met dat talent beter gewerkt wordt. Waar wij in Vlaanderen 'Tennis en Studie' hebben, een paar basisopleidingscentra en enkele sterke clubs die daarmee bezig zijn, wordt in Engeland veel meer gedecentraliseerd gewerkt. Er bestaan ongeveer twintig High Performance Centres. De trainers daar zijn niet betaald door de federatie maar die clubs worden wel zwaar gesubsidieerd door de bond, waardoor je toch je vinger in de pap hebt. Die vinger is van mij." "Nee, het derde deel van mijn takenpakket is de integratie van die spelertjes met conditietrainers, diëtisten, sportpsychologen enzovoort. Ik moet zorgen voor een gestroomlijnde, technische ondersteuning van de werking van het National Tennis Centre. Zien dat we op een hoogwetenschappelijke manier met die atleten werken en niet puur met de natte vinger.""Twee zaken zijn me opgevallen. Waar minitennis (tennis voor de jongsten op een kleinere baan, nvdr) bij ons een eerste stap is in het vormen van jonge atleten, bleek dat in Engeland pure bezigheidstherapie. Ze gebruiken het ook niet in competitieve vorm. De allerkleinsten spelen daar dus wel minitennis op training, maar als het een toernooi is, moeten ze allemaal met een gewone bal (tegenover een softbal in Vlaan-deren, nvdr) op een groot terrein. Bovendien is er een opvallend gebrek aan het systematisch gebruik van informatica. Ik vergelijk het graag met de belastingen in België. We weten allemaal dat als je het zwartwerk wil tegengaan, dat je de belastingen beter moet innen en de controles op een efficiëntere manier moet laten verlopen, waarbij informatica een essentieel onderdeel is. Investeer daarin en je hebt minder mensen nodig om het bureauwerk te doen en meer mensen die je controles kan laten uitvoeren. In Engeland is dat exact hetzelfde. Voor een toernooi schrijf je je nog altijd in met pen en papier, dat is haast niet meer van de 21ste eeuw. Zo krijg je dan het fenomeen dat er geweldig veel kinderen onder de tien jaar toernooitjes spelen, maar dat daar geen data van terug te vinden zijn. We weten dus niet wie die kinderen zijn. Voor ik dus aan talentidentificatie ga doen, moet ik eerst aan ledenidentificatie gaan doen." "Dat klopt. Maar weet je waarvoor een betere informatisering nog zorgt ? Een verjonging van de medewerkers op de clubs. In Vlaanderen worden alle toernooien of interclubs per computer opgevolgd. Waardoor de gepensioneerden dat werk liever overlieten aan de jongere garde en je zo een verjonging kreeg van je vrijwilligersnetwerk. Dat is essentieel voor elke sport."De bedoeling is dat we enkele grote campagnes op poten gaan zetten die ondersteund worden door grote namen. (In de wandelgangen worden Greg Rusedski en Pat Cash genoemd, nvdr). In het verleden hebben we bij de VTV nooit de naam van Sabine Appelmans gebruikt omdat er gewoonweg geen geld voor was. In Engeland kan dat wel. Maar de bedoeling is dat we met die campagnes ten eerste zorgen dat de spelertjes die in publieke parken (met gratis tennisbanen) spelen, naar de tennisclubs overstappen en ten tweede dat er een normbesef komt binnen de clubs. Daar hebben ze nu het gevoel dat als je bij de betere van je regio bent, je steun moet krijgen van de Lawn and Tennis Association. Uiteraard moeten we hen steunen, door bijvoorbeeld hun programma's goed te doen draaien, maar we moeten die mensen geen blanco cheque uitschrijven om hun trainingen te betalen. Samen met Carl Maes heb ik daarom een spelersmatrix ontworpen. Profs die in de top 100 staan, waar stonden die toen ze veertien, vijftien, zestien jaar waren. Aan de hand daarvan kom je tot plausibele reeksen, waarbij duidelijk wordt dat je op bepaalde leeftijd ergens moet staan om statistisch gezien later hogerop te raken. In Engeland liep het echt wel de spuigaten uit. Er waren spelers die betaald werden om te komen trainen ! Die kregen hun programma gratis maar werden dan ook nog eens betaald om ergens anders te gaan wonen. Dat waren dan jongetjes van twaalf, dertien jaar. Dat gaat niet meer op, hé." "Uiteraard. Zeker als ik de sommen zie die de LTA steekt in de grastoernooien die voorafgaan aan Wimbledon, Eastbourne, Queen's en Nottingham, die worden haast gefinancierd door de Britse bond. Wij proberen ook een heel sterke band te ontwikkelen met de All England Lawn Tennis Club, waar Wimbledon plaatsvindt. Uiteindelijk krijgen wij sinds de jaren dertig al elk jaar de winst van Wimbledon doorgeschoven voor onze werking (vorig jaar meer dan 37 miljoen euro, nvdr). Het verschil met Roland Garros en de US Open zit 'm in het feit dat de LTA maar vijftig procent van de aandelen heeft van Wimbledon. Waar die andere grandslamtoernooien alles in het werk kunnen stellen om als trekpleister te dienen voor hun nationale tennis, wil Wimbledon zich toch voornamelijk als het grootste tennisevenement van de wereld profileren. Dat is een heel ander uitgangspunt. Maar bon, we proberen alvast een goede communicatie te onderhouden met de All England Club. Zo hebben we al eens een vergadering gehad met de leden." "Wel, ik voelde me ineens niet zo ervaren meer in het leven. (lacht) Maar daar leggen we dus uit wat we doen met het geld dat we krijgen van Wimbledon. Wat we willen doen om het Britse tennis beter te laten draaien." We willen meer spelers in de top 100, daarvoor hebben we meer juniors nodig die de stap willen maken, en daarvoor hebben we meer jeugd nodig die competitie speelt. Weet je dat er vorig jaar in Engeland maar 8500 tennissers waren die meer dan vijf matchen speelden ? In Frankrijk waren dat er 80.000. Het is een samenhangend verhaal waarbij je, eenmaal talent vergaard, die spelers onder de beste omstandigheden laat begeleiden door de beste trainers.""Eerlijk gezegd kende ik Brad Gilbert, de huidige coach van Andy Murray, niet goed. Blijkt een ongelooflijk positieve persoonlijkheid te zijn. Natuurlijk moet je die niet vragen een planning uit te schrijven voor een kleine van zeven jaar. (schertsend) Die kan amper zijn computer openklappen. Maar die heeft wel het buikgevoel van hoe je iets moet aanpakken. Dat is ook de sterkte van onze ploeg. Je hebt enkele intellectueel zeer sterke mensen, die in schema's kunnen denken en tennis kunnen 'managen', en daarnaast enkele sterke namen die uit de trainerswereld komen en de ervaring hebben van zelf gecoacht of getennist te hebben op het circuit." "Het is niet alleen prachtig qua accommodatie maar ook qua sfeer. Om je een idee te geven : wekelijks hebben we met iedereen die daar werkt, een teambuildingssessie. Zo kan dan bijvoorbeeld de man die de facturen beheert, een vraag stellen aan Brad Gilbert als hij wil. Dat creeert een heel ander gevoel. Alles moet vooruitgaan en alle neuzen moeten in dezelfde richting staan. En voor die sessies eten we een gratis lunch. Die is ongelooflijk lekker en verzorgd, bereid door verschillende chefs. Welke federatie doet zoiets ? Dat kost natuurlijk allemaal veel geld maar dat zorgt prima voor de sfeer. Op dat vlak is het wel anders, ja.""Tja, daar was het altijd de opdracht om binnen het budget te blijven en tegelijkertijd zoveel mogelijk te realiseren. Daarom ben ik ook ongelooflijk fier op de VTV. Daar staat het woord efficiëntie voorop. Hun grootste verdienste is dat ze op basis van het trekkerseffect van een aantal toppers ervoor gezorgd hebben dat tennis is gaan leven in Vlaanderen. Clubs werden ondersteund, een vrijwilligersnetwerk werd actief aangesproken, competitiestructuur neergezet en de link met de sponsors werd gemaakt. Als ik zie dat de Belgische Voetbalbond onlangs Citibank aantrok als hoofdsponsor (naar rato van 250.000 euro per jaar, wordt gezegd, nvdr) en dat die niet meer betaalt dan één van de twee hoofdsponsors van de VTV, dan maakt dat wel iets duidelijk. Dan hebben ze het bij de VTV heel goed gedaan, of op de voetbalbond heel slecht." "Ze zijn daar vatbaar voor, hè. Het is ook één van de redenen waarom wij daar binnengehaald zijn. Er zijn duidelijk ideeën uit Vlaanderen die in Engeland geïmplementeerd gaan worden. Ik ben uiteindelijk ook in sommige gevallen de bedenker van die ideeën.""Wel, ik ben al een paar keer in de 'Members enclosure' gaan eten. In kostuum. Daar hangen de portretten van alle vroegere winnaars, van 1800 en zoveel tot nu, aan de muur. Dat is prachtig. "Ze trekken bewust die kaart, hè. Het past bij het Britse imago van het stijve, traditionele protocol. Wimbledon heeft heel duidelijk een uniek keurmerk gecreëerd. Langs de andere kant zijn ze nu weer aan het onderhandelen met de BBC over de tv-rechten, waarbij ze zeker niet het onderste uit de kan gaan halen. Ze zouden de rechten voor veel meer geld aan een commerciële zender kunnen verkopen maar ze willen absoluut dat Wimbledon door alle Britten gezien kan worden.""Zijn invloed op het Britse tennis is groot, hoor. De KimClijsters van Engeland. Een goede beslissing van Roger Draper, het hoofd van de LTA, om Murray aan de federatie te binden. (zij betalen het loon van zijn coach Gilbert, wat geschat wordt op 1 miljoen euro per jaar, nvdr) Daardoor speelt Murray Daviscup voor Engeland. Zelfde verhaal bij Henman. En nu spelen ze in september op Wimbledon tegen Kroatië. En dat zal vol zitten. Dat hoort allemaal bij de doelstelling van Draper om een 'winning spirit' te creëren. En de sport onder de aandacht te brengen." Zijn er ondertussen nog veranderingen aan het gras aangebracht ? Als zelfs Rafael Nadal de finale kan halen op Wimbledon, is de eigenheid van het toernooi dan niet aangetast ?"Bestaat de eigenheid van het toernooi er niet uit om in een wit shortje op een groen veld te spelen en de beste namen in de finale te hebben ?""Dat kan, hè. Al gaat ze daar wel het meeste last hebben van de snellere services. Vraag is of SerenaWil-liams en Maria Sharapova fit gaan zijn. Jus-tine heeft sowieso een kans maar er zijn toch meer zaken die haar in de weg staan dan op welke andere ondergrond ook. Ik hoop het alleszins wel, het zou ongelooflijk zijn." door Filip Dewulf