Van een echte titelstrijd was er dit seizoen in de Eredivisie nooit sprake, want daardoor schoten - om uiteenlopende redenen - Feyenoord, Vitesse, PSV en FC Twente te kort. Critici en analisten in Nederland spreken dan ook weleens smalend over 'het kampioenschap van de armoede'. Met andere woorden: Ajax werd opnieuw de nummer een door het gebrek aan enige concurrentie van formaat.
...

Van een echte titelstrijd was er dit seizoen in de Eredivisie nooit sprake, want daardoor schoten - om uiteenlopende redenen - Feyenoord, Vitesse, PSV en FC Twente te kort. Critici en analisten in Nederland spreken dan ook weleens smalend over 'het kampioenschap van de armoede'. Met andere woorden: Ajax werd opnieuw de nummer een door het gebrek aan enige concurrentie van formaat. "Met gelijke spelen tegen Cambuur en NAC probeerden we het nog een beetje spannend te houden", zei Frank de Boer (43) met een behoorlijk cynische ondertoon in NRC Handelsblad toen hij daarmee werd geconfronteerd. "Weet je, het woord armoede klinkt zo negatief. We zijn met Nederland tegenwoordig een opleidingsland. En dan heb je nu eenmaal te maken met jonge spelers en krijg je wisselvallige resultaten." Ajax was uiteindelijk de ploeg die zich het meest constant toonde. De club stevende op de titel af met een elftal dat niet bepaald sprankelend voetbal speelde. De Boer had er geen moeite mee te bekennen dat zijn team in voetballend opzicht zeker een hoger niveau kon en moest halen. Volgens de oud-verdediger presteerde Ajax "qua degelijkheid" wel goed tot uitstekend. Maar: het is niet bepaald de huisstijl van de Amsterdamse topclub die icoon Johan Cruijff propageert. Toch verdient De Boer een grote pluim, want de 112-voudige international heeft het smeden van nieuwe ploegen tot een kunst verheven. De Ajaxcoach zag voor dit seizoen een dragende speler als Rode Duivel Toby Alderweireld (Atlético Madrid) en de Deense wedstrijdbepaler Christian Eriksen (Tottenham) vertrekken, terwijl daar geen echte topaankopen tegenover stonden. Het meeste kapitaal (4 miljoen euro) werd nog uitgegeven aan Mike van der Hoorn van FC Utrecht. Maar de amper 21-jarige verdediger kwam in de defensieve hiërarchie al snel achter de talenten Joël Veltman (22) en Stefano Denswil (20). En ook Bojan Krkic (23), de huurling van Barcelona, ontpopte zich niet tot de verhoopte vaste waarde. Net zo min als Lerin Duarte (23), overgenomen van Heracles. Terwijl de jonge elftallen van Feyenoord, Vitesse, PSV en FC Twente nog altijd geen hecht collectief blok vormen, wist De Boer bij Ajax wel snel een aantal zekerheden in te bouwen. Zo koos hij in doel voor Jasper Cillessen (25), die na twee jaar eindeloos geduld te oefenen op de bank eindelijk zijn echte klasse toonde. Hij kreeg de voorkeur op de misschien wel talentvollere maar zeker onrustiger acterende goalie Kenneth Vermeer, die Ajax wel naar de bekerfinale loodste. Het is veelzeggend dat bij de Amsterdammers de polyvalente Deen Lasse Schøne (27) al meermaals uitgroeide tot matchwinnaar. In het verleden speelde de international bij Heerenveen, De Graafschap en NEC. De spelmaker of valse rechtsbuiten toonde de afgelopen maanden aan dat ervaring in de Eredivisie misschien wel meer een garantie is op succes dan puur onversneden talent. Ook Daley Blind (als controleur) en Thulani Serero (door zijn loopvermogen en inzicht) ontpopten zich op die manier in de middenstrook tot sterkhouders binnen het (jongeren)klasje van Frank de Boer. Geen van de drie zijn typische Ajaxspelers, waarmee de club wereldberoemd werd van 1994 tot 1996 onder de hoede van succescoach Louis van Gaal. Maakten toen deel uit van het team: Clarence Seedorf, Patrick Kluivert en Edgar Davids.Zij kregen wel ruimschoots speelgelegenheid en groeiden uit tot belangrijke krachten, hetgeen nu ook wordt gehoopt voor Davy Klaassen (21) en Ricardo Kishna (19). Hoe dan ook, De Boer had dit seizoen een belangrijk wapen: als Ajax eenmaal op voorsprong kwam, dan viel de spanning weg bij de jongeren en maakte ze meestal plaats voor bravoure, met wervelend combinatievoetbal in een of twee tijden als gevolg. De Boer sloeg al verschillende (buitenlandse) aanbiedingen af, omdat hij heel goed beseft dat er nog rek in zijn Ajax zit. Een voorbeeld daarvan is linksbuiten Viktor Fischer. De 19-jarige Deen begon als een komeet, maar worstelt nu ook met zijn vorm en moet er alles aan doen om te overleven. "Onze doelstelling is niet de Champions League winnen", verklaarde De Boer recent in De Volkskrant. "Dat wil ik best, maar je moet realistisch zijn. Het blijft mooi om talenten te brengen op het kampioenenbal, waarin we tegenstanders soms de wil opleggen, terwijl je weet dat het niet elk duel zo zal zijn. Het is gewoon hartstikke leuk om spelers sprongen te zien maken én het blijft mooi om kampioen te spelen. Er komen weer talenten aan. Ik hoop dat ze twee tot drie jaar blijven, dat we stappen zetten. Dat we een team vormen dat het iedereen in Europa lastig kan maken. Dat geduld heb ik. Het leuke van mijn job is dat ik elke keer nieuwe jongens krijg om te kneden en naar een bepaald niveau te brengen. Als het maximaal haalbare daarbij het kampioenschap is, dan ben ik tevreden. Met positieve arrogantie, want we weten wat we kunnen. Kom maar op."DOOR FRÉDÉRIC VANHEULE"Onze doelstelling is niet de Champions League winnen." Frank de Boer