Omdat titelverdediger Vincenzo Nibali zijn pijlen dit jaar op de Ronde van Frankrijk richt, wordt de Giro dit jaar een duel tussen de nummers twee en drie van de voorbije Tour, Nairo Quintana en Joaquim Rodríguez, de runner-up van de Giro 2013, Rigoberto Uran, én Cadel Evans.
...

Omdat titelverdediger Vincenzo Nibali zijn pijlen dit jaar op de Ronde van Frankrijk richt, wordt de Giro dit jaar een duel tussen de nummers twee en drie van de voorbije Tour, Nairo Quintana en Joaquim Rodríguez, de runner-up van de Giro 2013, Rigoberto Uran, én Cadel Evans. Die heeft, nadat hij zich negen jaar hoofdzakelijk op de Tour geconcentreerd heeft, van de Ronde van Italië hét doel van zijn seizoen gemaakt. Op verzoek van de ploegleiding, die vorig jaar in Frankrijk ondervond dat een team met Tejay van Garderen én Evans niet werkt. Omdat BMC-manager Allan Peiper met de jonge Amerikaan op de toekomst mikt en dus de Tour, en hij gelooft dat Evans op zijn 37e niet meer kan wedijveren met Chris Froome en Alberto Contador, wordt de Australiër daarom uitgespeeld in de Giro. Daar kan hij wél alleen kopman zijn - een noodzakelijke voorwaarde voor Evans' gemoedsrust. Sinds zijn Tourzege in 2011 behaalde de ex-wereldkampioen wegens een virus nog zelden een topniveau. Toch werd hij vorig jaar nog derde in de Ronde van Italië, terwijl die pas in extremis in zijn programma werd opgenomen om competitieritme op te doen voor de Tour. Een noodgreep die goed uitpakte, maar waarvoor hij in juli - oververmoeid - de tol betaalde met een teleurstellende 39e plaats. "Een van mijn slechtste ervaringen ooit op de fiets", aldus Evans. Het doel voor 2014 was dan ook om weer aan te knopen met de conditie van weleer. Dat lukte, want de BMC-renner won meteen de derde rit van de Tour Down Under - zijn eerste WorldTourzege sinds 2012 - en werd er tweede in het eindklassement. Daarna volgde een ontgoochelende Tirreno-Adriatico waar hij bergop vierkant draaide en opgaf. Evans had geen passende verklaring voor die dip, ging thuis hard trainen en toonde in de Ronde van het Baskenland weer een stijgende vormcurve met een zevende stek. Die lijn trok hij door in de Ronde van Trentino, de laatste aanloop richting de Giro. De Aussie was er met BMC de beste in de ploegentijdrit, won een bergetappe en werd de eerste Australische eindwinnaar. Een boost voor het vertrouwen van de ex-mountainbiker, die vol voor Girowinst gaat en met een derde plaats in de ploegentijdrit vorige vrijdag al een goede start maakte. Toch wordt de tegenstand van vooral Quintana en Rodríguez heel groot, want die twee zijn bergop normaal gezien sterker. Daarom wordt voor Evans de 41,9 kilometer lange, licht heuvelachtige tijdrit naar Barolo, volgende donderdag, cruciaal. Daar moet hij voldoende voorsprong nemen om in de zware laatste week te doen wat hij als geen ander kan: aanklampen. Gesteund door BMC-ploegmaats én staf die al een heel seizoen aan zijn zijde vertoeven. "Cadel heeft die gemoedsrust en vertrouwde mensen rond zich nodig om goed te functioneren", aldus Allan Peiper. De Australiër wordt bijgestaan door boezemvriend Steve Morabito, Danilo Wyss, Brent Bookwalter, Daniel Oss, Manuel Quinziato, de Belgen Yannick Eijssen en Ben Hermans, en Samuel Sánchez, die Evans in de bergen zo lang mogelijk moet assisteren. Of als stand-in moet fungeren wanneer het fout loopt. Of Girowinst/een podiumplaats het laatste kunstje wordt voor de 37-jarige Australiër is nog onduidelijk. Zijn contract bij BMC loopt af, en pas in juni zit hij samen met de ploegleiding om over een eventuele verlenging te praten. Over een pensioen wilde Evans zich begin dit jaar nog niet uitspreken. "Ik heb geen ervaring met het nemen van beslissingen over stoppen." Later gaf hij aan dat zijn contract misschien wel afloopt, maar hijzélf niet. "De tijd zal ons wijzer maken." En vooral zijn eindresultaat in de Giro. DOOR JONAS CRETEUR