The Special One houdt van soldaten. Zozeer zelfs dat sommige van zijn grootste daden op de trainersbank gelijken op de half heroïsche, half legendarische verhalen die de overlevenden van een oorlog aan verblufte toehoorders vertellen. Men zegt ook dat José Mourinho zijn laatste Champions League zou gewonnen hebben door Samuel Eto'o om te vormen tot rechtsback op het gras van Camp Nou. De Kameroener speelde nochtans als rechtsbuiten maar respecteerde daarbij wel tot het uiterste de defensieve richtlijnen die hem waren opgelegd om te verdedigen op de Catalaanse back, die in de loop van de wedstrijd met elf tegen tien steeds offensiever ging spele...

The Special One houdt van soldaten. Zozeer zelfs dat sommige van zijn grootste daden op de trainersbank gelijken op de half heroïsche, half legendarische verhalen die de overlevenden van een oorlog aan verblufte toehoorders vertellen. Men zegt ook dat José Mourinho zijn laatste Champions League zou gewonnen hebben door Samuel Eto'o om te vormen tot rechtsback op het gras van Camp Nou. De Kameroener speelde nochtans als rechtsbuiten maar respecteerde daarbij wel tot het uiterste de defensieve richtlijnen die hem waren opgelegd om te verdedigen op de Catalaanse back, die in de loop van de wedstrijd met elf tegen tien steeds offensiever ging spelen om de achterstand goed te maken. Eto'o was geen verdediger, gewoon een soldaat. Omdat hij zo'n ontzag heeft voor bevelen en door het vuur wil gaan voor een coach die hem naar waarde weet te schatten, is Marouane Fellaini misschien wel de uitverkoren soldaat van Mourinho bij de Rode Duivels. Het regent lieve woordjes telkens de pers over Big Mo begint tegenover diens generaal: 'Hij is een belangrijke speler voor mij, meer dan jullie je kunnen voorstellen. Fellaini draagt altijd iets positiefs bij. 'Ik ben een coach die van specialisten houdt', legt The Special One uit. En Marouane is er een. Hij is de koning van het luchtruim geworden, de schrik van de Engelse velden, sinds zijn verblijf bij Everton waar hij op de positie achter de diepe spits 64,5 procent van zijn kopduels won. 'Als je een lange bal aan hem stuurt, is hij quasi onklopbaar', vertelde zijn ploegmaat van destijds Leon Osman. Mourinho, die meer geïnteresseerd is in de efficiëntie van een plan dan in de schoonheid ervan, kon alleen maar voordeel halen uit dat strategisch voordeel. Door de toename van de pressing en de versnelling van het spel de laatste seizoenen werd de Portugese coach wat naar de tweede rang verbannen. Jürgen Klopp, Antonio Conte en Diego Simeone staken hem voorbij in de race naar de officieuze titel van beste trainer van de planeet. Mourinho had nood aan een plan en kwam Marouane tegen. In een tijd dat van achteren uit verzorgd uitvoetballen een voortdurend risico inhoudt, maar vaak wel noodzakelijk is om te profiteren van een aanval in het open veld nadat de valstrik van de pressing ontweken is, heeft The Special One zijn keuze gemaakt. 'Als een ploeg ons onder druk zet, hebben we nog altijd Marouane als optie', legde Wayne Rooney uit. Wat is er nu meer efficiënt dan een reus die, sinds hij Mourinho tegenkwam, zijn percentage gewonnen luchtduels heeft opgekrikt tot 73,2 procent? Ondanks de aanwezigheid van Paul Pogba of Henrich Mchitarjan, was het plan A van Manchester United in de Europa Leaguefinale de lange bal van Chris Smalling naar het hoofd van Felly. Niet om aan te zien, maar wel efficiënt. Aan het einde wachtte de trofee en kon Mourinho opscheppen hoe hij onder de pressing van Ajax onderuit was gekomen: 'Als de bal er niet is, hoe gaan ze dan druk zetten?' The Special One heeft altijd veel waarde gehecht aan het potentieel van reuzen. Hij zette Chelsea ertoe aan om de 1m94 van Nemanja Matic te kopen, die naar Lissabon was vertrokken in de tijd dat Mou op trofeeën joeg tussen Milaan en Madrid. Nu zijn ze herenigd in Manchester. Het spel van Man U gaat ermee de hoogte in.