Het verhaal begint met een valse noot. Manchester City heeft zaterdag verloren. Op Everton. Een slechte generale repetitie voor de finale van de FA Cup hoeft dat niet te zijn, want gisteren/dinsdag stond er alweer een topper op het programma: de komst van Tottenham. Pakt City daar een puntje, dan is de kwalificatie voor de Champions League een zekerheid. Vorige week hield dat de geesten in de stad evenwel minder bezig dan wat nu zaterdag op het programma staat: de FA Cup Final. City raakte er door in de halve finale stadsgenoot United uit te schakelen. Aanvoerder die dag, ook op Wembley, was Vincent Kompany. Overgekomen in de zomer van 2008, bezig aan een sterk seizoen en onlangs door de profvoetballers opgenomen in het team van het jaar van de Premier League. Qua respect kan dat tellen.
...

Het verhaal begint met een valse noot. Manchester City heeft zaterdag verloren. Op Everton. Een slechte generale repetitie voor de finale van de FA Cup hoeft dat niet te zijn, want gisteren/dinsdag stond er alweer een topper op het programma: de komst van Tottenham. Pakt City daar een puntje, dan is de kwalificatie voor de Champions League een zekerheid. Vorige week hield dat de geesten in de stad evenwel minder bezig dan wat nu zaterdag op het programma staat: de FA Cup Final. City raakte er door in de halve finale stadsgenoot United uit te schakelen. Aanvoerder die dag, ook op Wembley, was Vincent Kompany. Overgekomen in de zomer van 2008, bezig aan een sterk seizoen en onlangs door de profvoetballers opgenomen in het team van het jaar van de Premier League. Qua respect kan dat tellen. Het draait bij City dan ook om drie personen, getuigt Simon Mignolet, doelman van Sunderland en de Rode Duivels: Kompany achterin, Nigel de Jong op het middenveld en voorin Carlos Tévez. De Argentijn is bij leven en welzijn de aanvoerder van het team. Dat zal ook zaterdag zo zijn, als hij tenminste fit raakt. Tévez sukkelt met een hamstringletsel, maar wil de finale graag spelen. Als City die wint, is het immers de eerste trofee in 35 jaar. Mignolet: "City is een ploeg die, door de vele investeringen, geëvolueerd is naar een grote ploeg en dat stralen ze ook uit. Echt een geheel van topsterren. Thuis hebben we er nog van kunnen winnen, met 1-0, maar dat was vroeg op het seizoen. Uit werd het een dramatische dag: 5-0, hun grootste zege van het seizoen. Een strafschop, een vroege goal en daarna hadden ze het talent om ons af te maken." Kompany steekt er achterin boven uit, getuigt Mignolet. "Een sterke verdediger, gemaakt voor het Engelse voetbal. Fysiek top en hij kan een pass geven. Maar goed, in zijn ploeg voetballen ze allemaal goed. Ook al is mijn indruk dat als een van die drie centrale pionnen niet speelt, ze het dan iets moeilijker hebben. Vince heb ik na de 5-0 nog kort gesproken. Heel kort, want ik had er niet écht veel zin in. Als je pas met 5-0 hebt verloren, staat je hoofd niet naar een losse babbel." Mike Rigg is technisch directeur van Manchester City. Hij noemt Vincent Kompany een voorbeeld. Niet alleen vanwege zijn prestaties op het veld, maar ook wegens zijn gedrag ernaast. " Performance and character: an example!" Volgens Rigg is Kompany "de beste centrale verdediger in de Engelse competitie van vandaag." En daarnaast is hij met zijn professionele mentaliteit een speler die "elke club wel zou willen". Dat kan tellen. Aanvankelijk werd Kompany, zegt Rigg, gehaald als middenvelder, die, af en toe, achterin kon inspringen als daar nood aan was. Maar, zegt Rigg: "De avond dat ik van mening veranderde, was tijdens België-Spanje. Ik zag hem toen centraal achterin voetballen tegen David Villa. Villa raakte die avond geen bal. Toen ik terugkeerde, zei ik tegen Mark Hughes: maak daar maar een verdediger van. Wereldklasse. Hij heeft de fysiek én de techniek. Vroeger kon je het nog wel stellen met centrale verdedigers die goed waren in de recuperatie en daarmee uit. Aan de top kan dat niet meer. Ik noem Kompany world class. Een verdediger met flair, en die mag je zeker niet van hem wegnemen. Wat ik ook opmerkelijk vind, is zijn consistency, zijn regelmaat. Of de tegenstander nu Southend, Scunthorpe, Stoke City dan wel Manchester United heet, maakt voor Vincent niks uit. Altijd hetzelfde niveau. Dat is ook zo voor John Terry of Rio Ferdinand." Bovendien is het ook een leider. Rigg zegt niet dat Kompany de aanvoerder moet zijn, "dat is een beslissing van de manager", maar wel dat Kompany " leading qualities" heeft. Rigg: " Top leadership potential." Het goeie nieuws voor City is dat Kompany, wiens salaris ook al werd aangepast, vorige week in de Engelse media liet optekenen dat hij "heel graag zijn hele carrière bij City zou willen blijven". Die woorden sprak hij uit voor de microfoon van Ian Cheeseman, verslaggever voor BBC Radio Manchester. Cheeseman: "We hebben het gesprek uitgezonden in de aanloop naar de wedstrijd tegen Everton, maar bij de opname waren wat journalisten van kranten aanwezig en die luisterden mee. Dat fragmentje hebben ze in hun kolommen eerder op de week gelost. Is die commentaar ook tot in België geraakt?" Cheeseman werkt graag met Kompany. Professioneel ingesteld, goeie mening, aangename babbel. "City is bezig aan zijn beste seizoen in jaren", zegt hij."Het gaat ook beter week na week, met veel meer regelmaat dan vroeger. Thuis was het al een tijdje heel sterk, uit wilde het nog weleens mislukken. Dat is nu minder. Meer regelmaat, meer team ook. De ironie van het verhaal is: hoe belangrijk Tévez nog is, door zijn afwezigheid zijn ze de laatste weken wel beter aan elkaar gaan klitten." Kompany noemt hij in dat geheel "de speler van het jaar". Cheeseman: "De Rolls-Royce van de ploeg. ( gaat lyrisch verder) Poetry in motion, poëzie in beweging. Perfecte atleet, perfectie in de beweging, een mooie, eerlijke man." Verslaggevers moeten ook zorgen voor de kritische noot. Cheeseman: "Ik probeer. Ik zie nagenoeg alle matchen en kan me echt weinig fouten herinneren. Hoe kritisch kan je staan tegenover Lionel Messi? Je zou van Kompany kunnen zeggen: met zijn kwaliteiten zou hij nog iets meer kunnen scoren ( tot dusver maakte hij er drie voor City in goed 120 matchen, nvdr). En misschien stond hij in de competitiederby tegen United iets te ver van Wayne Rooney toen die zijn volley binnen trapte, maar dat is echt super critical zijn." Hij is meer Rio Ferdinand dan John Terry, zegt Cheeseman. "Terry is een beetje de old fashioned Engelse verdediger. Ook een leider, maar een beetje ruwer. Zet Terry bij Barcelona, en ik weet het niet of hij het redt. Zet Kompany bij Barça en niemand twijfelt aan zijn slaagkansen. Ferdinand zou dat ook kunnen. Betere voetjes." Volgens Cheeseman is City langzaam maar zeker de kloof met de stadsgenoot aan het dichten (zie kader). Het rechtstreekse duel in de FA Cup (halve finale, winst van United met 1-0) was voor hem veelbetekenend. Cheeseman: "De zege was verdiend. Wat ik nu ga zeggen, klinkt gek, want United wordt kampioen en straks spelen ze de finale van de Champions League. Maar het is een ploeg op de weg bergaf. Financieel een grote schuld, spelers die ouder worden. Het zou me echt niet verbazen, mocht Sir Alex Ferguson straks na de Europese finale op Wembley bij winst zijn afscheid aankondigen. Hij voelt dat ook. City is financieel stabieler en de rijzende ster. Ik zie een eventuele winst in de FA Cup als een soort psychologische barrière. Lukt dat, dan zie ik ze volgend seizoen meedraaien voor de titel. De kloof wordt steeds kleiner." Roberto Mancini staat wel onder druk, zegt hij. "Hij evolueert, van een zeer Italiaanse aanpak, met vooral oog voor de defensie, naar een spel dat nog steeds aandacht heeft voor het defensieve, maar zich tegelijk aanpaste aan het ritme en de snelheid van de Engelse eerste klasse. Waren vroeger zijn drie middenvelders vooral controlerende mensen, dan zit daar toch al een keer een aanvallende bij." Met die analyse is Kevin Parker het niet eens. Hij is secretaris-generaal van de Manchester City FC Supporters Club. Parker: "Mancini evolueert, dat is juist, maar over het algemeen blijft de klemtoon toch nog liggen op het vermijden van goals, en dat noem ik fairly Italian. Ik zie de finale van de FA Cup ook als een psychologische mijlpaal. Er is heel veel druk op de ploeg om eindelijk een trofee te pakken. Lukt dat, dan wordt de rest misschien wat makkelijker. En zien we volgend seizoen een meer aanvallend team. Al gaat het in de eerste plaats natuurlijk om resultaten." De sleutel van het succes ligt bij de evolutie van het sterrenstelsel naar een ploeg, waarin spelers als David Silva en zelfs Mario Balotelli, geregeld goed voor een opstootje op training, hun draai steeds beter vinden. Parker: "Individueel talent is er al jaren, maar nu rendeert het ook samen. En ja, elk seizoen wordt de kloof met United kleiner. We zijn financieel ook sterker. United staat iets van 800 miljoen euro in het rood, neen?" Het team zit vol met Rolls-Royces, trekt Parker de vergelijking van Cheeseman door. "Maar Kompany is een van de betere versies van de Rolls-Royce. Top quality. Enorm ge-evolueerd sinds hij hier is. Die goal van Rooney zou ik hem écht niet aanwrijven, dat is de pracht ervan onrecht aandoen. Dat was niet de fout van iemand, maar een parel." Dat Kompany wil blijven, noemt hij " brilliant". Parker: "Hij heeft stijl, is fysiek sterk én hij maakt ook spelers naast zich beter. Joleon Lescott krijgt veel waardering in Engeland, en dat is dankzij Kompany, vind ik. En zijn zelfvertrouwen aan de bal ... Ik hou van die fancy passes. Voor mij is Kompany beter dan Nemanja Vidic. Er is op dit moment echt geen betere verdediger op de Engelse velden." Het is vrijdag, iets voor drieën en plots gaat de telefoon. Kolo Touré aan de lijn. Zonder veel hoop hadden we een bericht op zijn voicemail achtergelaten maar zie, de Ivoriaan, ex-Arsenal, belt terug. Ook hij spaart zijn lof voor Kompany niet. Touré: "Jong, energiek, serieus, iemand die graag werkt, tactisch het spel zeer goed leest, fysiek zijn mannetje kan staan, snel. Wat kan je nog meer vragen? Ik wil hem niet met Terry of Ferdinand vergelijken, laat staan met spelers uit andere competities, dat is zeer moeilijk. Maar hij heeft gewoon alles voor de top. Hij speelt gewoon een heel goed seizoen. Barça? Vincent kan spelen in om het even welke ploeg." Touré noemt hem een voorbeeld met leiderscapaciteiten. "In de kleedkamer spreekt hij Duits, Frans, Engels en zelfs Spaans. Carlos Tévez vult de rol van aanvoerder zeer goed in, maar Vincent heeft zeker ook de kwaliteiten van een goede aanvoerder." Big Sam is de bijnaam van Sam Allar- dyce (56). De man die vergroeid leek met de Bolton Wanderers, waar hij debuteerde als profvoetballer en later als manager negen jaar de eerste ploeg leidde. Daarna ging hij aan de slag bij Newcastle en Blackburn. Allardyce is een fan van Vincent Kompany, zo blijkt. Allardyce: "Voor mij dé speler van het seizoen bij Manchester City. Hoog niveau, heel grote regelmaat. Hij maakt inderdaad Lescott beter. Eigenlijk is het zijn eerste volledige seizoen als verdediger, vroeger wisselde men hem wel een keer tussen middenveld en verdediging. En vroeger was hij ook wat de gatenvuller, en dat bedoel ik zeker niet respectloos. Het was achterin of centraal Kompany naast een ander, een vaste. Nu is het eerst Kompany en daarnaast zien we wel. Hij is dit seizoen geëvolueerd naar de number one achterin. Iemand die hoort in het team van het jaar, no doubt about that. Van het niveau van Vidic." Wat apprecieert Allardyce in het spel van Kompany? " He is all-round", zegt Allardyce. "Zijn ervaring op het middenveld aan de bal neemt hij mee op de positie van centrale verdediger. Hij leest het spel, ligt niet vaak op de grond, probeert te intercepteren, kan de snelheid makkelijk aan, heeft fysiek veel présence én is sterk met de bal aan de voet. Tackling is niet meer van deze tijd en dat is zijn spel niet." Op de bank zaterdag tegen Everton zat (en bleef) Dedryck Boyata (20). Boyata hoopt voor volgend seizoen op meer speelminuten, "maar ik snap dat zoiets in dit geheel niet makkelijk is. In principe blijf ik volgend seizoen nog bij de kern, maar misschien kan er over uitlenen worden gepraat. "City heeft dit seizoen een grote stap vooruit gezet", vindt hij. "Ook in de concurrentiestrijd met Manchester United. De zege in de halve finale was niet gestolen. Sterke punten zijn de mentaliteit en het aanvallende en defensieve potentieel. Ook de efficiëntie in de afwerking, we hebben niet zoveel nodig. Zwakheden: af en toe een gebrek aan concentratie in de uitwedstrijden. En het creëren van een samenhang. Veel transfers, het duurt even voor je daar een ploeg van maakt. Maar dat werk begint nu zijn vruchten af te werpen." En in dat geheel is Kompany top, iemand die duidelijk de boodschap aan anderen weet over te brengen. "Een zekerheid, iemand naar wie wordt geluisterd als hij wat zegt." Het slotwoord is voor de trainer van tweedeklasser Leicester City: Sven-Göran Eriksson. Gewezen bondscoach van Engeland én coach van onder meer Benfica, Lazio én ... Manchester City. Wat vindt hij van Kompany? Eriksson: "Briljant! Echt waar. Briljant voor de ploeg. Het laatste jaar als verdediger, maar vroeger kon ik hem ook smaken als middenvelder. Zijn beste plaats? Ik zou het echt niet weten, daarvoor zou ik met Mancini moeten praten en dat heb ik over Kompany nog niet gedaan. ( lacht) Heeft de man niet ergens een tweelingbroer rondlopen? Dat zou ideaal zijn: een Kompany op het middenveld én eentje achterin." Skilled, zo noemt hij de Belg. Eriksson: "Begaafd aan de bal, een droom voor elke coach, zo'n verdediger hebben om de opbouw te starten. Het is iemand die aan de top in elke competitie aan de slag kan. Manchester City is a very good football team and Vincent Kompany is one of the best." DOOR PETER T'KINT - BEELDEN REPORTERS"Ideaal zou zijn: een Kompany op het middenveld én eentje achterin." Sven-Göran Eriksson"Hij is de speler van het seizoen bij Manchester City." Sam Allardyce