Bij onze vorige ontmoeting waren we niet helemaal overtuigd, daar hoeven we geen doekjes om te winden. In de zomer van 2013 was dat. Yassine El Ghanassy was teruggekeerd naar Gent, nadat hij verloren gelopen was bij West Bromwich en zich had herpakt bij Heerenveen. Hij vertelde ons toen dat hij uit zijn fouten had geleerd, maar tegenover ons zat eerder een slechte acteur met een foute tekst. Enkele maanden later had El Ghanassy heel Gent tegen zich in het harnas gejaagd en vluchtte hij naar de petroleumdollars van de Emiraten. Het voormalige wonderkind van het Belgische voetbal bereikte de bodem, vooraleer hij de laatste zes maanden een heilzame kuur onderging in Noorwegen.
...

Bij onze vorige ontmoeting waren we niet helemaal overtuigd, daar hoeven we geen doekjes om te winden. In de zomer van 2013 was dat. Yassine El Ghanassy was teruggekeerd naar Gent, nadat hij verloren gelopen was bij West Bromwich en zich had herpakt bij Heerenveen. Hij vertelde ons toen dat hij uit zijn fouten had geleerd, maar tegenover ons zat eerder een slechte acteur met een foute tekst. Enkele maanden later had El Ghanassy heel Gent tegen zich in het harnas gejaagd en vluchtte hij naar de petroleumdollars van de Emiraten. Het voormalige wonderkind van het Belgische voetbal bereikte de bodem, vooraleer hij de laatste zes maanden een heilzame kuur onderging in Noorwegen. Eén dag na zijn terugkeer naar België treffen we hem in de kantoren van zijn nieuwe makelaar Fouad Ben Kouider. Hij is zelfs te vroeg op de afspraak. Zou hij veranderd zijn? De man heeft in elk geval diep gezeten en is bereid om zijn hart te luchten. 'Bijna was ik een dakloze geworden,' zegt hij, 'een voetbalclochard. Niemand moest nog iets van mij weten.' Een terugblik op een carrière die hem ei zo na kopje onder duwde. YASSINE EL GHANASSY: 'Via de Nederlandse makelaar Peter Ressel, die me eerder bij West Bromwich stalde. Hij zei dat hij een opportuniteit had in Noorwegen, financieel geen top, maar ik had al tien maanden niet gespeeld (tot mei 2014 bij Al Ain in de VAE, nvdr) en dus had ik weinig keuze. Als ik bij een club wou tekenen vanaf mei of juni, dan was het: test! Ook al heb je dan aan de top gespeeld in België en de nationale ploeg, als ze je niet ernstig nemen, moet je testen...' EL GHANASSY: 'Ik zat daar zo ongeveer... (tikt op de vloer) Onder de grond. Het was al eind maart en dus zei ik bij mezelf: kom, laat ons een tripje maken. Voor Stabæk was het op papier een gouden kans gezien de reputatie van de Belgen tegenwoordig. Ik was niet om het even wie.' EL GHANASSY: 'Stabæk, dat is Oslo, gelukkig. Een mooie en rustige stad. Maar we hebben op plaatsen gespeeld dat we het vliegtuig namen voor anderhalf uur en ik dacht: zijn we ondertussen het land nog niet uit? Om zot te worden. Toen ik ginder aankwam, heb ik al snel coach Bob Bradley ontmoet. Niet de eerste de beste, hij bracht de VS op het WK in Brazilië naar de achtste finales en hij coachte ook Egypte. Hij zei me: 'Ik ken je kwaliteiten, ik wil je een nieuwe kans geven. Wat je voordien gedaan hebt, daar trek ik me niks van aan, ik kijk alleen wat er op het veld gebeurt.' Ik trainde twee dagen mee en - nu ja, ik stond wat te dik, vijf kilo of zo. En ik kan je verzekeren: het zijn daar machines, Vikingen, die maar blijven lopen. Terwijl ik dacht dat ze daar niet veel liepen... Na een week mocht ik starten in een vriendschappelijke match en ik heb één helft gespeeld. Ik dacht dat het was om me te testen. Nu ja, het was maar een vriendenmatch. Achteraf besefte ik dat het Noorse voetbal nog wel wat anders is.' EL GHANASSY: 'Wat me het meest verraste, was dat het daar soms altijd dag is. Dan was het halftwaalf 's avonds en nog altijd licht. Dan dacht ik: wat is dat hier!' (lacht) EL GHANASSY: 'Ja, dat was zot. Eten na halftien. Zelfs al is het altijd dag, er zijn grenzen, anders was ik doodgegaan van de honger! (lacht) Mijn neef was daar ook en dus steunden we elkaar. Als je helemaal alleen bent, is het heel lastig, denk ik. En op wedstrijddagen nam ik een time-out van de ramadan.' EL GHANASSY: 'Neen. In het begin denk je: een onbekende competitie, dat loopt wel los. Maar het was hier net moeilijker! Alleen maar lopen, echte machines. Ze trekken vaak de fitness in om spieren te kweken. Tijdens de matchen gaat het voortdurend op en neer. En als het niet loopt, dan worden het hoge ballen en is het knokken geblazen, dat is nog veel erger.' EL GHANASSY: 'Met Stabæk probeerden we gelukkig te voetballen, zoals nog vier of vijf ploegen. Maar de andere, dat is gevechtsvoetbal. Ik heb daar inworpen gezien die op corners leken.' EL GHANASSY: 'Ja, 14 assists in 24 competitiematchen. Ik heb door dit seizoen in Noorwegen weer vertrouwen gekregen. Ik ben gelukkig, zeker als je ziet van waar ik kom.' EL GHANASSY: 'Stommiteiten begaan... Dingen die ik niet had moeten doen, naar de verkeerde mensen geluisterd. Mijn eerste grote fout was het verbreken van mijn carrière bij Gent. Het was half september en Gent had me in de B-kern gezet na mijn terugkeer uit Al Ain. Hein Vanhaezebrouck wou de selectie uitmesten en deed zelfs geen poging om mijn situatie te begrijpen.' EL GHANASSY: 'Ik snap wel dat een coach die bij een club komt die al twee jaar problemen kent, grote schoonmaak wil houden. Ik was niet de enige die hij aan de kant schoof, er waren er nog.' EL GHANASSY: 'Neen. Ik had dat wel gewild. Het is voor een stuk ook mijn schuld, want ik was ongeduldig. Ik had op mijn tanden moeten bijten en met de B-kern meetrainen, maar ik heb naar de verkeerde mensen geluisterd, die mijn kop zot gemaakt hebben.' EL GHANASSY: 'Oude bekenden. Ik zal hun naam niet noemen, ik heb met hen gebroken. Mijn entourage bestaat nu uit mijn familie en enkele jeugdvrienden.' EL GHANASSY: 'Ja, ik verschool me achter hen. Zij zeiden: verbreek je contract, je vindt gemakkelijk iets anders. Wel, we hebben het verbroken en ik zat in de shit. Ze hebben van mij geprofiteerd en ik was stom genoeg om dat te laten gebeuren.' EL GHANASSY: 'Dat zijn van die dwaasheden... Als je slecht omringd wordt, dan houdt niemand je tegen als je iets stoms doet. Ze willen allemaal met jou in de bars rondhangen en op de eerste rij zitten.' EL GHANASSY: 'Misschien wel. Bij Gent was ik onder Mircea Rednic wel geen titularis meer en ik dacht: ik ga daar wat frisse lucht opsnuiven en ondertussen goed verdienen. Nochtans had Rednic het wel voor mij.' EL GHANASSY: 'Ja, nog zo'n jeugdzonde...' EL GHANASSY: 'Dat kun je wel zeggen. (lacht) Maar om terug te komen op mijn aanvaring met Rednic: ik zag in de kleedkamer dat hij een middenvelder in mijn plaats wou opstellen en toen is in mijn hoofd het licht uitgegaan. En als het licht uitgaat bij mij, dan heb ik geen controle meer over mezelf, dan doe ik om het even wat.' EL GHANASSY: 'Dat kan best zo zijn. Als alles onmiddellijk binnen je bereik is, dan loert het gevaar om de hoek. Ik heb misschien te weinig naar mijn familie geluisterd. Maar zo gaat dat wanneer je jong bent. Als je geld hebt, heb je veel vrienden. Dan worden zelfs mensen die je niet kent jouw vrienden. (lacht) Zie je...' EL GHANASSY: 'Voilà... Als je van iemand wilt profiteren, dan ga je die niet tegenspreken. Een vriend daarentegen doet dat wel, wanneer hij denkt dat het de verkeerde kant op gaat.' EL GHANASSY: 'Neen, dat nu niet. Maar als je ziet hoeveel er in rook is opgegaan aan onnozelheden, dat is om zot te worden. Ik heb véél verbrast.' EL GHANASSY: 'Je weet wel, in het uitgaansleven... Ik ging om de twee, drie dagen uit. Zeker toen ik zonder club zat. Dan sta je om drie uur 's middags op, je voelt je slecht en je gaat uit om te vergeten hoe diep je zit.' EL GHANASSY: 'Ja. Op een bepaald moment had ik te veel zaken aan mijn hoofd. Dat had gevolgen op het veld. Om goed te spelen, moet je geest vrij zijn.' EL GHANASSY: 'Toen ik mijn bankrekening bekeek en zag dat de helft weg was, heb ik gevloekt. Fuck, wat heb ik gedaan! Waarom ben ik daar naartoe gegaan? Waarom heb ik dat betaald? Waarom heb ik die gast geld gegeven? Terwijl je heel goed weet dat die dat niet gaat terugbetalen. Altijd dezelfde stommiteiten, dag en nacht. En wat doe je dan om dat te vergeten? Je gaat uit. Want als je thuis blijft dan loop je de muren op en bega je misschien nog grotere stommiteiten. Ik moet mijn ouders dankbaar zijn, want toen ze weet kregen van al die uitgaven, hebben ze de kraan dichtgedraaid. Ik kon niet meer aan mijn rekening. Dat was voor ik bij Stabæk tekende.' EL GHANASSY: 'Ja. Je wordt gedwongen om uit te gaan, je slaapt tot drie uur 's middags, je eet maar wat en je vergeet dat je voetballer bent. Je zoekt een uitweg, als het Brussel niet is, dan Parijs... het is een vicieuze cirkel. Op een bepaald moment ben ik zelfs beginnen te zuipen. Ik dacht dat mijn carrière toch voorbij was, niemand nam me nog ernstig.' EL GHANASSY: 'Inderdaad. En dan doe je dingen die je beter niet zou doen, je geeft geld uit, drinkt. Dat wil ik niet opnieuw meemaken. Pelé Mboyo, met wie ik geregeld praat, zei me onlangs nog: je hebt alles al gedaan, alles van de nacht gezien. Wat wil je nu nog? De maan? Het is tijd om het wat kalmer aan te doen.' EL GHANASSY: 'Dat is zo, ik deed het niet graag meer. Pas in Noorwegen heb ik de smaak weer te pakken gekregen. Als je denkt dat je alles al meegemaakt hebt, dan hang je de grote jan uit. Maar zo zit het leven niet ineen, je moet jezelf altijd in vraag stellen. Vroeger zei ik bij mezelf: 'ik ben El Ghanassy', maar die tijd is voorbij. Er zijn veel jongeren die mijn plaats hebben ingenomen in België. Toen ik hoorde dat een club als OHL me niet wilde, omdat ze dachten dat ik een vijs los had, besefte ik dat een reputatie blijft kleven.' EL GHANASSY: 'Ik weet het, maar je mag het aan Michel Louwagie of de spelers vragen, ze zullen je allemaal zeggen: Yassine is een goeie gast. Wat mij genekt heeft, is het incident waarbij ik niet in de bus wilde stappen. Dat betekende dat ik geen respect had voor de club en mijn ploegmaats. Dat was dwaas.' EL GHANASSY: 'Ik heb een goed seizoen achter de rug en ik heb het spelplezier teruggevonden. Ik zoek nu een nieuwe uitdaging en sta overal voor open. Ben ik verbrand in België? Misschien, maar het kan snel gaan. De ene dag zit je aan de grond, de andere dag scoor je twee keer en ben je een held. Het is een hypocriet milieu. Jonathan Legear is daar het beste voorbeeld van. Tot voor kort was hij de gast die een tankstation binnen was gereden en nu is hij degene die gescoord heeft in de clásico. Iedereen verdient een tweede kans. Die heb ik nog niet gekregen.' EL GHANASSY: 'Het is nog altijd mogelijk om eens uit te gaan na een wedstrijd, maar de levensstijl van vroeger, dat is verleden tijd.' EL GHANASSY: 'In het begin niet, maar nadien wel. Had ik het ernstig aangepakt, dan speelde ik nu bij een grote club. Iedereen die met mij samen heeft gespeeld, weet dat. Had Gent me verkocht toen ik in topvorm was, dan had ik misschien een ander parcours afgelegd, wie weet. Op een dag zei Louwagie me onder vier ogen: 'Had ik geweten dat het zo zou uitdraaien, dan had ik je allang verkocht.' Dat is het lot. Moet ik hem dat kwalijk nemen? Natuurlijk niet. Louwagie was als een vader voor mij en zal dat altijd zijn. Gent blijft voor altijd in mijn hart. Ik heb weleens wat problemen gehad met de supporters, maar dat blijven toch de beste, ik zal altijd van hen houden. Ze hebben me heel erg geholpen.' EL GHANASSY: 'Ik wist dat het door de bouw van het nieuwe stadion wel even zou duren. Voor de verhuizing hadden we een prachtige ploeg. Nadien, onder Mircea Rednic en Víctor Fernández, was de kleedkamer rot, daar kun je niet omheen. Ik wist dat het moeilijk zou worden. Wat Vanhaezebrouck heeft gedaan, is fantastisch. Ik zou graag met hem gewerkt hebben.' EL GHANASSY: 'Wees niet gulzig, want veel geld maakt je kop zot. En luister naar je ouders, niet naar je nieuwe vrienden, want dat levert alleen maar miserie op. Mijn ouders hebben me tot op de bodem laten gaan, ze wisten dat ik met hangende pootjes zou terugkomen en zo is het gebeurd. Ik herinner me nog elke keer dat ik thuiskwam toen ik zonder club zat en naast mijn vader naar voetbal op tv keek en zag dat hij verdriet had. Dat doet pijn, weet je.' DOOR THOMAS BRICMONT - FOTO'S BELGAIMAGE - JAMES ARTHUR GEKIERE'Mijn ouders hadden de kraan dichtgedraaid. Ik kon niet meer aan mijn rekening.' YASSINE EL GHANASSY 'Altijd dezelfde stommiteiten, dag en nacht. En wat doe je dan om dat te vergeten? Je gaat uit.' YASSINE EL GHANASSY