Net iets meer dan dertig jaar geleden was Georges Leekens de jeune premier onder de voetbaltrainers in onze Belgische eerste klasse. Cercle Brugge waagde in 1984 de gok om de dan 35-jarige ex-Club Bruggespeler en ex-student kinesitherapie te lanceren op het hoogste niveau, net nadat hij Sint-Niklaas van derde naar eerste klasse had geleid. Anno 2016 is Leekens de enige overlever van die generatie trainers in de Belgische hoogste afdeling.
...

Net iets meer dan dertig jaar geleden was Georges Leekens de jeune premier onder de voetbaltrainers in onze Belgische eerste klasse. Cercle Brugge waagde in 1984 de gok om de dan 35-jarige ex-Club Bruggespeler en ex-student kinesitherapie te lanceren op het hoogste niveau, net nadat hij Sint-Niklaas van derde naar eerste klasse had geleid. Anno 2016 is Leekens de enige overlever van die generatie trainers in de Belgische hoogste afdeling. De Lokerentrainer werpt zich tegenwoordig met zichtbaar plezier op als de pater familias van het Belgische trainersgild. Hij strooit kwistig met complimentjes voor zijn jongere collega's en werpt zich op als apostel van het positivisme. Leekens: 'De meeste van de huidige trainers in onze Jupiler Pro League heb ik gekend als speler. Hein Vanhaezebrouck heb ik zelf nog gelanceerd als assistent bij Lokeren toen ik hem duidelijk maakte dat hij niet meer aan spelen zou toekomen. Maar ook voor een selfmade man als Francky Dury heb ik enorm veel respect. Niet voor niets heb ik hem destijds bij de KBVB aangesteld als technisch directeur, hij leverde daar in korte tijd formidabel werk.' Zelfs Bob Peeters noemt hij een goede collega, na een nochtans veelbesproken trainerswissel bij Sporting Lokeren in oktober vorig jaar. Leekens: 'Ondanks wat de buitenwereld mag denken, bestaat er wederzijds respect tussen ons. Ik kan er ook niet aan doen dat een onnozelaar sms'en stuurde in mijn naam. Normaal gezien reageer ik zelden op zaken die in de pers verteld worden - het is slimmer om de tsunami over te laten waaien en dan de schade op te meten - tenzij ik mij in mijn eer aangetast voel en een leugenaar genoemd wordt. Zoals in dat geval.' GEORGES LEEKENS: 'Toen was je alles tegelijk, nu is er veel meer specialisatie en ben je eerder manager van een uitgebreide staf. Ik meen te mogen stellen dat ik in die optiek ver vooruit was op mijn tijd. Toen al was ik heel perfectionistisch inzake omkadering van een ploeg: scouting, fysieke preparatie, videoanalyse, mentale coaching... Ik werkte bijvoorbeeld al vroeg met Lieven Maesschalck en haalde hem nadien naar de nationale ploeg. 'Als jonge trainer denk je dat je wereld kan veranderen. Na Cercle ging ik naar Anderlecht. Ik bleef er slechts zeven maanden, maar het waren misschien de belangrijkste in mijn carrière. Ik kwam bij een club die succes gewend was en wilde me heel hard bewijzen. Na mijn ontslag bij Anderlecht was ik kwaad. Jaren later kwam ik nog eens in het Astridpark en Constant Vanden Stock zei: 'Menneke, ge zijt den beste trainer die ik al had, maar ge moet niet te snel willen gaan, ge moet breed kijken.' Ik wilde te veel en te snel veranderen binnen de club, te agressief. Een wijze les, nadien ben ik rustiger geworden. Ik werd een betere trainer dan ik ooit als speler ben geweest.' LEEKENS: 'Dat valt best mee hoor. Kritiek is er altijd, ik loop daar niet van weg, integendeel, ik zoek dat soms zelfs op. Soms door cynisch te reageren of soms door bepaalde vragen te ontwijken... En dat lukt meestal.' LEEKENS: 'Het zal toch opgerakeld worden, dan is het beter dat je de anderen voor bent. Ik moet me heus niet in honderd bochten wringen. Ik zeg ook niet zomaar wat. Dat van die negentig procent was gebaseerd op feiten: ik heb de hele omkadering bij de nationale ploeg veranderd. Al in mijn eerste periode, toen we het WK in Frankrijk haalden, had ik de structuur bij de KBVB geprofessionaliseerd.' LEEKENS: 'Niemand krijgt graag kritiek, maar ik ben mentaal sterk. Het raakt vooral mijn omgeving, mijn echtgenote ziet daar meer van af. Ik weet hoe het wereldje werkt, en zeker wanneer de resultaten tegenvallen. Al laat ik emoties nu meer toe dan vroeger. Ik leef meer mee met spelers. Deels door wat ik privé meemaakte (Leekens' eerste vrouw Arlette werd in 1999 getroffen door een hersenbloeding, nvdr) en deels door in vreemde culturen gewerkt te hebben. Je leert anders denken, met meer respect voor iedereen.' LEEKENS: 'Ik heb op die hetze zeer rationeel gereageerd. Ik wist dat ik veel kritiek zou krijgen, onrechtvaardig want er was geen enkele reden voor, maar ik heb niets over het werk van Bob gezegd. Het waarom van die timing, dat moet je aan de mensen vragen die daarover beslisten. Het lukte niet meer om alles geregeld te krijgen voor de match op Westerlo, waar Bob dan nog coachte. 'Eigenlijk had ik totaal niet de intentie om nog in België aan de slag te gaan, maar ik wilde Lokeren redden. Als het voor iets anders was, zou ik wel op een aanbieding uit Qatar ingegaan zijn. Vertrouwen is voor mij zeer belangrijk. Ik heb veel zelfvertrouwen, maar ik heb ook veel vertrouwen in de mensen. Het is alleen door dat te geven dat je het ook terugkrijgt. Soms word je dan weleens bedot, dat is dan maar zo.' LEEKENS: 'Ja, omdat het zo is. Trainer zijn is meer dan enkel resultaten halen. Het was niet één keer per week naar het bondsgebouw rijden, ik deed zo veel meer, en dat mocht best eens gezegd worden. De mensen die zich over die website ontfermen vonden dat opportuun. Ik heb bij de KBVB een heel team gecreëerd, samen met Steven Martens hebben we de filosofie daar veranderd. 'Voor Belgische trainers is men blijkbaar altijd kritischer. Toen ik van de Rode Duivels naar Club Brugge ging, was daar veel over te doen, maar toen Dick Advocaat naar Rusland vertrok, vond men dat normaal.' LEEKENS: 'Ik ben niet de beste of de schoonste, maar als je iets verwezenlijkt hebt, mag je dat vermelden. Ik heb boeken geschreven over motivatietechnieken en spreek vaak in grote bedrijven: geestdrift en passie zijn mijn kwaliteiten.' LEEKENS: 'De media zijn niet de vijand. Wij gebruiken elkaar. Maar ik ben daar correct in, ik heb jonge journalisten altijd op dezelfde manier behandeld als anciens.' LEEKENS: 'Ik apprecieer het cynisme van Mourinho wel. Hij weet zeer goed waar hij naartoe wil. Hij geeft ook te eten aan de pers, hé. Maar soms gaat hij te ver, als hij collega's aanvalt bijvoorbeeld. Dat zou ik niet doen.' LEEKENS: (haalt schouders op) 'Spelen met drie centrale verdedigers is niet nieuw, dat deden we vroeger ook al. Conte had België wel zeer goed geanalyseerd. Wales vond ik een grotere ontgoocheling, misschien omdat we al te veel met onze gedachten zaten bij een eventuele finale. Als je stappen wilt zetten, moet je eens iets winnen.' LEEKENS: 'Jan kan het goed uitleggen, maar hij is nooit trainer geworden, hé. Je moet niet onderschatten wat het is om een groep bijeen te houden. Ik zeg niet tevreden houden, want al wie niet speelt móét ontevreden zijn. Het is meer dan enkel een elftal op papier zetten. Trouwens even vermelden: ik ben de enige bondscoach die nooit verloren heeft op een WK... en ook wel nooit gewonnen, moet ik eraan toevoegen.' (lacht) LEEKENS: 'Je moet een groepsgevoel creëren, dat is prioriteit, de rest is finetuning. Er is zo weinig tijd. Vroeger koos je vooral voor complementariteit en vorm van de dag, er waren minder data beschikbaar. Ik vond het ook belangrijk om tactisch te overleggen met de spelersgroep. Waar voelen ze zich het best bij: zoneverdediging of mandekking op stilstaande fases? Deze generatie Rode Duivels is daar zeer volwassen in.' LEEKENS: 'Openlijk doe ik dat niet, iedereen heeft een bepaald eergevoel, daar moet je rekening mee houden. Ik heb ook weleens furieus op tafel geklopt, maar eigenlijk is dat een schijnvertoning. Dat is jezelf willen manifesteren. Hetzelfde met nerveus heen en weer lopen aan de zijlijn. Dat is niet mijn stijl.' LEEKENS: 'Spelers moeten het gevoel krijgen dat je hen beter wilt maken. Maar dan wil ik wel die honger zien bij hen. De ene is natuurlijk egoïstischer dan de andere. Je moet spelers zoeken die meewillen in je verhaal. Ook in je staf. De omgang met de spelers is wel veranderd: als er iets gebeurt, staat het een minuut later online. Je moet als trainer dus ook sneller anticiperen. Ik ben niet de man van roepen en tieren, maar van verantwoordelijkheid geven. Ik heb mezelf vaak genoeg in de wind gezet om andere zaken te maskeren. 'Je moet ook niet altijd de waarheid vertellen. Zoals de manier waarop ik bij KV Mechelen ben vertrokken, naar Trabzonspor. Toen was ik de slechterik, maar ik ken de redenen. Ik heb dan niet de nood om dat publiekelijk uit te klaren.' LEEKENS: 'Hij heeft misschien andere spelers dan ik. In groep zal ik nooit in detail treden, individueel kan dat wel. Ik bescherm mijn spelers, maar dan moeten ze wel iets teruggeven. 'Elke trainer mag zijn filosofie hebben, we hoeven niet allemaal op dezelfde manier te werken om elkaar te respecteren. Ik werk veel op buikgevoel, dat heeft me nooit in de steek gelaten. Statistieken zijn belangrijk, maar ze zijn meestal veeleer een bevestiging van mijn gevoel. En ik observeer graag, je moet er niet altijd tussen willen staan.' LEEKENS: 'Ik hoef de wereld niet meer te veranderen. Dat lukt toch niet, weet ik nu. Maar ik wil wel nog plezier voelen. Zoals het feit dat we ons met Lokeren konden redden vorig seizoen. 'Wat drijft me nog? De volgende dag. Ik doe dit nog met hart en ziel. Zolang ik maar respect krijg, is het voor mij voldoende. Ik denk niet aan stoppen. Ik wil vooruit en met die gedachte zal ik waarschijnlijk ook sterven. Ik vind het fantastisch om met jonge mensen te kunnen werken. Mezelf bewijzen acht ik niet meer nodig. Ik ben ook niet jaloers op een Guardiola, ik heb het maximum uit mijn carrière gehaald.' LEEKENS: (blaast) 'Ik ben altijd een sociaal mens geweest, als student was ik al zo. Ik zal nooit anoniem worden. Daarvoor heb ik geen camera's nodig.' DOOR MATTHIAS STOCKMANS - FOTO'S KOEN BAUTERS'Ik heb ook weleens furieus op tafel geklopt, maar eigenlijk is dat een schijnvertoning. Dat is jezelf willen manifesteren.' - GEORGES LEEKENS 'Ik ben de enige bondscoach die nooit verloren heeft op een WK... en ook wel nooit gewonnen, moet ik eraan toevoegen.' - GEORGES LEEKENS