Het duurde lang eer we Javier Mascherano konden strikken voor een interview. 'Na de bekerfinale. Na de titelmatch. Na de Champions League...', stelden zijn makelaars het eind vorig seizoen steeds uit. Uiteindelijk lieten we hen weten: 'Goed, dat hij eerst alles wint en dan de tijd neemt voor een gesprek.' Maar toen kwam de Copa América... Uiteindelijk is het ervan gekomen, en het was het wachten waard.
...

Het duurde lang eer we Javier Mascherano konden strikken voor een interview. 'Na de bekerfinale. Na de titelmatch. Na de Champions League...', stelden zijn makelaars het eind vorig seizoen steeds uit. Uiteindelijk lieten we hen weten: 'Goed, dat hij eerst alles wint en dan de tijd neemt voor een gesprek.' Maar toen kwam de Copa América... Uiteindelijk is het ervan gekomen, en het was het wachten waard. JAVIER MASCHERANO: 'Neen, ik geef me nog niet gewonnen! Ik hoop dat ik op een bepaald moment weer op het middenveld zal kunnen plaatsnemen. Ik weet niet of dat nog bij Barça zal zijn, eerlijk gezegd denk ik van niet. Ik voel me goed in de verdediging, maar ik blijf denken dat ik een defensieve middenvelder ben en dat ik het aan die positie te danken heb dat ik tot de elite van het voetbal behoor.' MASCHERANO: 'Dan zou ik hier niet zijn, daar ben ik zeker van. En zou ik niet gewonnen hebben wat ik gewonnen heb met de club. Toen ik hier aankwam, wist ik al: in deze ploeg als verdedigende middenvelder spelen zou heel moeilijk, haast onmogelijk zijn. Dat is de realiteit en daar ben ik me altijd bewust van geweest.' MASCHERANO: 'Neen, ik blijf zeggen dat Sérgio de ideale middenvelder voor Barcelona is. Zoals hij is er geen ander. De manier waarop de ploeg voetbalt, speelt ook in zijn voordeel. Natuurlijk betekent dat niet dat ik de strijd opgeef. Dat heb ik heel mijn leven gedaan en dat blijf ik ook doen. Maar het is duidelijk dat ik bij een andere ploeg zeker op het middenveld zou spelen. Als ik naar een andere club zou verhuizen, zou ik dat doen om daar als middenvelder aan de slag te gaan.' MASCHERANO: 'Deze club is zo veeleisend en de mensen zijn het zo gewoon om de ploeg op een bepaalde manier te zien spelen dat een systeem met twee verdedigende middenvelders als té defensief gezien zou worden. Nochtans speelde ik bij Liverpool wel zo en dat was toch een vrij offensieve ploeg. Maar hier zit die 4-3-3 erin gebakken. Wanneer Sérgio en ik allebei op het middenveld staan, wijkt hij daarom meer uit naar de flank. Dat is niet hetzelfde. Er zijn zo veel nuances. Nu, dat zijn in ieder geval beslissingen die de trainer moet nemen en die niet gemakkelijk zijn.' MASCHERANO: 'Neen, integendeel. Dan voel ik me bevrijd. Als ik op het middenveld speel, voel ik veel minder druk dan wanneer ik achterin sta.' MASCHERANO: 'Inderdaad. Het is mijn positie niet. Hoewel ik me wel een verdediger voel. Zeggen dat ik 'een omgeschoolde verdediger' ben zou in mijn geval als een excuus klinken. Maar nog eens: als ik op het middenveld speel, geniet ik daar veel meer van.' MASCHERANO: (onderbreekt) 'Nee, nee. Voor mij is voetbal afzien, ik geniet er niet van. Ik ben niet zo'n type dat zich amuseert, helemaal het tegenovergestelde. Die 90 minuten zijn voor mij een lijdensweg, doordat ik volledig geconcentreerd moet zijn, me niet mag vergissen, en niet alleen mijn job moet doen maar ook die van de anderen in het oog moet houden. Dat sommigen zeggen dat ze 'het veld op gaan om te genieten', daar zie ik de zin niet van in. Voor mij is er in een match geen genieten bij. Genieten doe ik op training.' MASCHERANO: 'Ik doe daar geen navraag naar, maar ik denk dat spelers met dezelfde kenmerken als ik niet echt meer plezier in een wedstrijd hebben dan ik. Als ze je in een een-tegen-eensituatie aanvallen, dan ben je echt niet aan het genieten, hoor. 'Na de match - als ik het gevoel heb dat de ploeg defensief haar werk gedaan heeft, dat ik geen ruimte heb gegeven aan de tegenstander of dat geen enkele spits me heeft kunnen omzeilen door tussen de lijnen te gaan lopen - dan geniet ik natuurlijk wel.' MASCHERANO: 'Goed, de persoonlijkheid van iemand speelt ook een rol. Gerard komt veel relaxter het veld op, of die indruk geeft hij toch tenminste. Ik, daarentegen, heb het nodig om gespannen te zijn.' MASCHERANO: 'Ik heb geen enkele tatoeage, en inderdaad veel littekens. Eigenlijk ben ik nooit iemand geweest die de mode volgt. Daar ben ik redelijk atypisch in. Ik hou van het spelletje, maar niet van alles wat erbij komt. De bekendheid, bijvoorbeeld. Het hoort erbij, maar dat ik niet gewoon kan gaan shoppen met mijn dochters of dat ik vaak thuis moet blijven, dat vind ik maar niks.' MASCHERANO: 'Luister, je hebt van alles wat en je mag niet veralgemenen. In mijn generatie was er ook een hoog percentage voetballers dat geprofiteerd heeft van de roem. Maar ik oordeel niet, ik heb niet de absolute waarheid in pacht. Ik leef op een bepaalde manier en ik verzaak aan een aantal dingen. Het systeem op zich interesseert me niet. Mijn passie is het spelletje, me inzetten, trainen, beter proberen te worden... Daar houdt het voetbal voor mij op, verder gaat het niet. Ik vraag geen voorkeursbehandeling als er een lange rij staat of als ik een tafel reserveer op restaurant. Meer nog, ik probeer zulke situaties absoluut te vermijden, want ik weet dat het op een dag gedaan zal zijn en dat ik dan weer een van de velen zal zijn. Ik heb wereldkampioenen op straat zien wandelen zonder dat iemand hen herkende. Op dat vlak ga ik straks zeker minder afzien dan anderen. Het trainen en voetballen ga ik wél missen, omdat een voetballer altijd een voetballer blijft. Maar op een dag word je niet meer opgesteld en moet je het loslaten.' MASCHERANO: 'Voor mij is het duidelijk dat de grote verantwoordelijken voor die situatie niet de voetballers zelf zijn, maar de mensen die dat systeem in stand houden. Als je er tegenwoordig als dertienjarige boven uitsteekt, heeft je makelaar al een huis voor je gekocht, een auto onder je kont geschoven en geld aan je familie gegeven. Op die leeftijd kan het niet dat je dat allemaal al hebt! Dat is lachwekkend, onrealistisch. 'Je hebt nog niks bereikt, jongetje, je bent een project.' Als je dat allemaal aan een minderjarige geeft, dan maak je het voor die jongen moeilijk om nog vooruitgang te boeken. Het trieste is dat je het systeem niet kunt kortwieken, want als de ene makelaar het niet doet, doet de andere het wel. Het zit allemaal al zo diep dat het heel moeilijk is om het af te bouwen.' MASCHERANO: 'Dat imago stoort me niet, ik weet wie ik echt ben. De meeste rode kaarten die ik in mijn carrière gekregen heb, kwamen er na protest, niet na een schop. Ik speel stevig, ja, maar niet onfair. Het is nooit een goed voorbeeld om een collega te bezeren.' MASCHERANO: 'En je moet ook rekening houden met de manier waarop. We klopten vier landskampioenen (Juventus, Bayern München, PSG en Manchester City, nvdr). Het was voor ons een van de moeilijkste campagnes van de afgelopen jaren. We wonnen van iedereen, behalve de terugwedstrijd tegen Bayern München.' MASCHERANO: 'Kijk, je kunt heel goed verdedigen, maar zonder dat percentage talent in de aanval is het heel moeilijk om prijzen te pakken. Uiteindelijk zijn de sterren van een elftal degenen die beslissend zijn. En wij hebben de drie beste spitsen ter wereld. Dat gezegd zijnde, we waren ook de ploeg met het minste aantal tegengoals. Op verdedigend vlak was vorig seizoen ongelooflijk, wat ook niet betekent dat dat alleen de verdienste van de achterste lijn was. Heel de ploeg engageerde zich.' MASCHERANO: 'Juist. Door onze manier van spelen zijn we verplicht om in blok te verdedigen en hoog druk te zetten. Hoeveel puur verdedigende spelers hebben we? De twee centrale verdedigers en de verdedigende middenvelder. Drie dus. Onze flankspelers zijn offensief ingesteld en de rest van ons middenveld is dat ook. Vandaar: als we niet in blok verdedigen, werkt ons systeem niet. En daarom is het ook van belang dat de bal van achteren uit goed ingespeeld wordt.' MASCHERANO: 'En dat is goed, natuurlijk, maar ik ga daar niet prat op en ik vind ook niet dat ik dat moet afdwingen. Je bent een leider omdat de rest je zo ziet, niet omdat je het zelf wilt zijn. Wanneer ze mij vragen wat ik ben en wat ik niet ben, dan laat ik het antwoord liever aan anderen over. Ik doe de dingen niet opdat de mensen erover zouden spreken. Ik doe iets omdat ik het zo aanvoel.' MASCHERANO: 'Dat betekent dat ik bezeten ben van voetbal en dat ik me niet louter bezighoud met mijn eigen job. Het is een collectieve sport. Als ik alleen bezig ben met mijn eigen ding en ervan uitga dat de anderen dat ook zullen doen, dan bega ik een fout. Ik voer mijn taken uit maar ik help mijn ploegmaats ook, opdat zij, wanneer ik me vergis, mij terechtwijzen.' MASCHERANO: 'Zeker. Hoewel het voetbal egoïsme in zekere zin stimuleert, omdat iedereen wel wil uitblinken, draait alles uiteindelijk toch om het collectieve.' MASCHERANO: 'Je moet begrijpen dat er in Europa anders naar gekeken wordt. Dankzij de tv-rechten krijgen clubs hier fortuinen binnen en hebben ze geen investeringsfondsen nodig. In Zuid-Amerika gaat het er anders, wilder aan toe. Clubs doen vaak een beroep op zulke fondsen om een speler te kunnen betalen, anders is het onmogelijk om te overleven.' MASCHERANO: 'Ze zijn uiteraard niet ideaal. Het is het best om toe te behoren aan een club, maar in mijn geval hielp het me wel om in Brazilië en later in Europa te gaan voetballen. Er was veel geld gemoeid met mijn transfer van River Plate naar Corinthians. Dat kon alleen via een investeringsfonds. Maar toen de Brazilianen kampioen waren, verbraken ze de relatie met het fonds en haalde dat al zijn spelers daar weg. Daarna ging het richting West Ham.' MASCHERANO: 'Nooit. De voorzitter van River belde me constant om terug te komen, maar dat zou ik pas gedaan hebben als ik vond dat er echt geen andere mogelijkheid was. Ik was me er ook van bewust dat ik het niet slecht deed. De trainer (Alan Pardew, nvdr) had het gewoon niet zo voor mijn manier van spelen, ondanks het feit dat ik ook op vrije dagen kwam trainen. Ik gaf hem nooit een sportieve reden om mij niet op te stellen.' MASCHERANO: 'Rafa wilde me al naar Valencia halen toen ik nog bij River Plate voetbalde. Hij kwam me opzoeken bij mij thuis in Londen. Op dat moment dacht ik dat ik me niet zou kunnen aanpassen aan het Engelse voetbal en dat ik beter mijn geluk ging beproeven in Spanje of Italië. Ik ben gaan praten met Juventus, dat toen net naar tweede klasse gezakt was, maar Rafa kon me uiteindelijk overtuigen. Hoe? Dat weet ik niet meer. Ik herinner me nog dat ik hem zei: 'Als ik al niet speel bij West Ham, hoe ga ik dan bij Liverpool met Cissoko, Xabi Alonso en Gerrard in de ploeg geraken?' Hij zei me: 'Geen van die drie heeft jouw kwaliteiten.' En dat was geen leugen.' MASCHERANO: 'Ja, ik bewees dat ik me tijdens die zes maanden zonder spelen bij West Ham niet had laten gaan. Toen ik bij Liverpool aankwam, was ik speelklaar. Had ik niet zo hard getraind en koppig volhard, dan had ik vast en zeker niet zo snel kunnen spelen. 'Die periode bij West Ham was wel heel hard. Als je na je eerste WK (in 2006, nvdr), waar ik toch redelijk goed speelde, bij je nieuwe club aankomt en je trainer vraagt je op welke positie je speelt, dan is dat erg.' MASCHERANO: 'Ik heb toen met Rafa gesproken, ja. Nu praten we wat minder met elkaar, om voor de hand liggende redenen, maar ik heb alles aan hem te danken. Benítez haalde me uit een put van twintig meter diep en bracht me naar het allerhoogste. We hebben altijd contact met elkaar gehouden. Hij is een heel grote meneer en je kunt heel van hem leren als je echt wilt.' MASCHERANO: 'Ik heb veel geluk gehad. Uiteindelijk is dat misschien nog meer dan een titel waard: dat mensen uit het voetbal over je te spreken zijn.' MASCHERANO: 'Het is een raar gevoel, omdat je wilt dat het goed gaat met de mensen die je graag ziet. En in dat geval is dat contraproductief. Het moet dus goed gaan met hem, maar nu even niet. Het is een ongemakkelijke situatie, maar op een dag zal hij weggaan bij Real of ik bij Barça en dan zal alles weer normaal worden.' MASCHERANO: 'Dat is waar. Maar kijk, op een bepaald moment wil je niet meer de woordvoerder van Messi zijn. Ik kan spreken als zijn ploegmaat, maar als ze me naar een heel specifieke situatie vragen, lijkt het soms of ik zijn makelaar ben. Hij is groot genoeg om over zichzelf te praten, ik moet dat niet voor hem doen.' MASCHERANO: 'Neen, daaraan ligt het niet, denk ik. Wat niet correct is, is om hem te gebruiken in een vergelijking van twee verschillende ploegen. Het Barcelona van de laatste jaren was de beste ploeg ter wereld. Sommigen zeggen zelfs de beste ploeg uit de geschiedenis. Als je dat team dus gaat vergelijken met een nationale ploeg die er wel op vooruitgegaan is, maar die zijn doelstellingen niet heeft kunnen behalen, dan vind ik dat niet goed. En Messi is daar niet verantwoordelijk voor. Geen enkele nationale ploeg, zelfs die van Spanje niet, is te vergelijken met Barça. Bijvoorbeeld omdat Spanje het WK won door acht goals te maken in zeven wedstrijden. Met goed voetbal? Ja, maar het was Barça niet.' MASCHERANO: 'Kijk, bij een nationale ploeg breng je vijftien à twintig spelers samen met verschillende gedachtegangen, verschillende schakeringen en soms spelen ze zelfs op een andere plaats dan bij hun club. Dat vraagt allemaal tijd. En dat heb je niet in een nationale ploeg. Kijk eens naar de laatste twee wereldkampioenen: Spanje had zes of zeven spelers van Barcelona, Duitsland zes of zeven van Bayern München. Bij Argentinië hebben we dat niet, daarom is het moeilijker.' MASCHERANO: 'Ik geloof sterk in cycli. Toen Alejandro Sabella de ploeg overnam (in 2011, nvdr), vond ik dat mijn tijdperk als kapitein voorbij was. Ik liet dat zowel aan de trainer als aan Messi weten, omdat ik hem voorstelde als nieuwe aanvoerder.' MASCHERANO: 'Daar ben ik het helemaal mee eens.' MASCHERANO: (lacht) 'Goed, ik was daar gelukkig, maar mijn geluk was er nog niet compleet, hé. 'Over dat thema ben ik altijd voorzichtig geweest. Natuurlijk zou ik graag stoppen waar alles begon, maar niet tegen eender welke prijs. Als ik niet in staat ben om de club bij te brengen wat ik mijn ex-ploegen bijgebracht heb, dan keer ik er niet naar terug. Ik moet me goed voelen en de club moet me nodig hebben.' MASCHERANO: 'Neen, man. Ik wil eerst en vooral spelen en ik zal mijn carrière zo lang mogelijk proberen te rekken. Daarna zal er nog tijd genoeg zijn om me klaar te maken voor het trainerschap.' MASCHERANO: 'Goed, ik ga het proberen. Eén ding is trainer zijn, een ander is het proberen. Als ik merk dat het me ligt, dan zal ik ermee doorgaan.' MASCHERANO: 'Ik heb het geluk dat noch mijn vrouw noch mijn twee dochters van voetbal houden. Aan de ene kant is dat vervelend, zeker als je eens voetbal op tv wilt zien, maar aan de andere kant helpt dat enorm om het los te laten.' DOOR ROGER XURIACH - FOTO'S BELGAIMAGE'Je bent een leider omdat de rest je zo ziet, niet omdat je het zelf wilt zijn.' JAVIER MASCHERANO 'Ik weet dat het op een dag gedaan is. Ik heb wereldkampioenen op straat zien wandelen zonder dat iemand hen herkende.' JAVIER MASCHERANO 'Benítez haalde me uit een put van twintig meter diep en bracht me naar het allerhoogste.' JAVIER MASCHERANO