De spijkerbanden doen hun werk op de besneeuwde lanen van Sint-Petersburg. De lente laat ook hier op zich wachten. Ook bij Zenit Sint-Petersburg, de bekendste club van de stad met vijf miljoen inwoners, breekt dit seizoen de zon slechts moeilijk door. Het verouderde stadion, dat nochtans slechts 20.000 fans kan herbergen, loopt al enige tijd niet meer vol. "Het is te koud, de supporters blijven liever lekker warm binnen", klinkt het bij de club. Het is zelfs niet meer zeker dat de Gazprom Arena - die aangekondigd werd als het duurste stadion ter wereld - er überhaupt nog zal komen. De subsidies voor het project verdwenen immers op mysterieuze wijze in een duister politiek spel. Toch voelen twee Rode Duivels zich nog steeds als een vis in het water in het noordwesten van Rusland. Nicolas Lombaerts zal weldra weer topfit zijn, maar traint voorlopig nog even individueel op een aanpalend terrein terwijl zijn ploegmaats een wedstrijdje afwerken op een grasloos en beenhard veld. Lombaerts laat er geen twijfel over bestaan: "Ik voel me hier heel goed. Ik heb nog een contract voor een jaar en we zijn aan het spreken over een contractverlenging. Veranderen om te veranderen? Als je hier woont, droom je niet van een transfer richting een clubje uit Birmingham gewoon omdat je in de Premier League wil spelen." Ook die andere Belg, AxelWitsel (24), vond al snel zijn draai in Sint-Petersburg. Zowel in het voetbal als in het leven. Het feit dat zijn shirt een van de meest verkochte is in de fanshop en dat hij het heel goed kan vinden met coach Luciano Spalletti is veelzeggend. De Italiaanse coach zou zijn contract dat nog tot 2015 loopt niet uitdoen - Roberto Mancini werd al genoemd als opvolger - en zou Witsel maar wat graag mee naar zijn volgende ploeg willen nemen. Witsel, de man die in september vorig jaar voor veertig miljoen euro overkwam van Benfica, geeft zijn eerste grote interview, live vanuit Rusland, aan de RTBF en Sport/Voetbalmagazine. Camera en bandopnemer lopen!
...

De spijkerbanden doen hun werk op de besneeuwde lanen van Sint-Petersburg. De lente laat ook hier op zich wachten. Ook bij Zenit Sint-Petersburg, de bekendste club van de stad met vijf miljoen inwoners, breekt dit seizoen de zon slechts moeilijk door. Het verouderde stadion, dat nochtans slechts 20.000 fans kan herbergen, loopt al enige tijd niet meer vol. "Het is te koud, de supporters blijven liever lekker warm binnen", klinkt het bij de club. Het is zelfs niet meer zeker dat de Gazprom Arena - die aangekondigd werd als het duurste stadion ter wereld - er überhaupt nog zal komen. De subsidies voor het project verdwenen immers op mysterieuze wijze in een duister politiek spel. Toch voelen twee Rode Duivels zich nog steeds als een vis in het water in het noordwesten van Rusland. Nicolas Lombaerts zal weldra weer topfit zijn, maar traint voorlopig nog even individueel op een aanpalend terrein terwijl zijn ploegmaats een wedstrijdje afwerken op een grasloos en beenhard veld. Lombaerts laat er geen twijfel over bestaan: "Ik voel me hier heel goed. Ik heb nog een contract voor een jaar en we zijn aan het spreken over een contractverlenging. Veranderen om te veranderen? Als je hier woont, droom je niet van een transfer richting een clubje uit Birmingham gewoon omdat je in de Premier League wil spelen." Ook die andere Belg, AxelWitsel (24), vond al snel zijn draai in Sint-Petersburg. Zowel in het voetbal als in het leven. Het feit dat zijn shirt een van de meest verkochte is in de fanshop en dat hij het heel goed kan vinden met coach Luciano Spalletti is veelzeggend. De Italiaanse coach zou zijn contract dat nog tot 2015 loopt niet uitdoen - Roberto Mancini werd al genoemd als opvolger - en zou Witsel maar wat graag mee naar zijn volgende ploeg willen nemen. Witsel, de man die in september vorig jaar voor veertig miljoen euro overkwam van Benfica, geeft zijn eerste grote interview, live vanuit Rusland, aan de RTBF en Sport/Voetbalmagazine. Camera en bandopnemer lopen! Axel Witsel: "Het seizoensbegin was moeilijk. We speelden gewoon niet goed." "Het spreekt voor zich dat we met z'n allen veel meer verwachtten. Ik ben ook naar Zenit gekomen om mooie dingen te laten zien in die Champions League." "Neen, dat niet. Ik heb geen spijt. Vroeger uitgeschakeld worden dan verwacht, hoort nu eenmaal bij het voetbal. En we hebben ons toch goed herpakt in de competitie." "Dat klopt, maar het is nog niet verloren. CSKA Moskou, onze grootste concurrent, heeft nog een lastig programma, met onder meer drie derby's. Dinamo, Spartak en Lokomotiv zullen CSKA geen cadeau doen. Dat is hun stijl niet." "Uiteraard. We moeten absoluut weer in die Champions League raken. De kampioen is automatisch gekwalificeerd, terwijl de tweede de voorrondes nog moet zien te overleven." "Met Standard heb ik de Champions League ontdekt, maar echt speciale herinneringen heb ik daar niet aan overgehouden. Ik zat toen immers een schorsing uit in de competitie na de affaire-Wasilewski en mocht alleen Europese wedstrijden spelen waardoor het moeilijk was om er echt een goed gevoel aan over te houden. Wat emoties betreft, staan mijn Gouden Schoen en de twee titels daar ver boven. De prestaties in de Champions League met Benfica staan met stip op één. We stootten door tot de kwartfinales en verdienden misschien zelfs om door te gaan naar de halve finales. Chelsea schakelde ons uit, maar was niet zo veel beter. Van mijn drie ervaringen in de Champions League was die met Benfica de meest indrukwekkende." "Misschien. Al heb ik wel de indruk dat men dat incident heeft opgeblazen. Wat erover geschreven is, komt niet overeen met wat er echt in de kleedkamer is gebeurd." "Die twee jongens werden naar de B-kern gestuurd en wanneer dat gebeurt, kun je je wel voorstellen dat het niet de makkelijkste periode was." "Neen, want dat maakt deel uit van het voetbal. Voetbal is niet elke dag rozengeur en maneschijn. Soms is het geweldig, maar op andere momenten moet je gewoon aanvaarden dat het wat minder loopt. Ik heb al die kritiek over mijn transfer aangehoord, zo goed mogelijk verwerkt en kreeg plots steun uit onverwachte hoek: Vladimir Poetin verdedigde me immers publiekelijk. Hij zei dat Zenit gelijk had dat het me had aangetrokken en gaf ook aan dat Zenit belangrijke spelers had die de club groter kunnen maken." "Helemaal niet. Ik denk gewoon niet aan de extra druk die zo'n transferprijs met zich zou kunnen meebrengen. Ik train zoals ik moet trainen, ik speel zoals ik moet spelen en ik laat het succes niet naar mijn hoofd stijgen." "Er zijn er inderdaad die denken: 'Wauw, ze hebben veertig miljoen euro aan mij gespendeerd, ik moet elke wedstrijd drie keer scoren.' Dan kun je weleens blokkeren. Alles hangt af van je persoonlijkheid. Ik ben eerder het rustige type." "Helemaal niet. Ik ben blij voor hen." "Natuurlijk. Ik weet dat veel mensen denken dat het niveau van de Russische competitie niet veel voorstelt. Als je de Premjer Liga met de Bundesliga, Premier League of Primera División vergelijkt, klopt dat. Maar de Russische competitie is heus niet minder goed dan de Portugese Primeira Liga." "Bij Benfica was alles en iedereen rondom mij steevast positief. Alles liep goed. Hier kwam ik evenwel in een situatie terecht waar de zaken al eens wat stroever verlopen. Daardoor heb ik geleerd hoe ik nog sneller mijn plan kan leren trekken." "Spalletti hecht veel belang aan het tactische aspect. Daar waar het Portugese voetbal iets technischer is, gaat het er in Rusland dan weer een stuk steviger aan toe." "Ja, maar ik sta ook wel stevig op mijn benen hoor." "Neen, ik ben heus niet de enige technicus in de ploeg. Je hebt ook nog Danny, Hulk en een paar andere jongens. Je mag nu ook niet denken dat de Russische competitie alleen maar stevig en potig spel vereist." "Ken jij dan een ploeg die dat kan: op z'n Barcelona's spelen?" "Elke training vond plaats op het strand en geloof me, dat voel je. Ik had eerlijk gezegd nog nooit eerder in het zand getraind." "Ik heb getekend voor vijf jaar, maar in het voetbal kan het snel gaan. Kijk maar naar wat er mij bij Benfica overkwam." "Het is in ieder geval belangrijk dat ik aan spelen toekom, het liefst bij een topclub zodat ik opgeroepen word voor de Rode Duivels en ik in topvorm ben voor het WK in Brazilië." "Dat heb ik nu ook weer niet gezegd. Al klopt het wel dat ik rekening houd met het feit dat ik absoluut titularis moet kunnen zijn." "Er zijn al meer coaches geweest die me hebben willen inlijven... We zullen wel zien." "Dat denk ik wel, ja. Advocaat heeft hier dan wel een aantal titels gepakt - zelfs de Europa League - maar ik heb niet de indruk dat er sprake is van enige nostalgie bij de fans. Spalletti heeft ook al heel wat trofeeën gepakt. Na een zege stapt hij het terrein op om, net zoals de spelers trouwens, de supporters te bedanken. Op zulke momenten merk je dat hij een van de grootste sterren van de club is." "Misschien niet, maar er bestaan een heleboel vooroordelen over Rusland. Je moet gewoon eens naar Rusland komen om te zien hoe het hier echt is." "Als je door steden reist waar gewapende militairen de wacht houden, is dat een beetje schrikken, maar echt onveilig heb ik me hier nog niet gevoeld. Ik heb in die paar maanden dat ik hier ben al wel enkele opmerkelijke dingen meegemaakt. Zo stopten we tijdens de busrit na de uitwedstrijd tegen Vladikavkaz in het midden van de nacht bij het kerkhof waar de slachtoffertjes van de moordpartij in de Beslanschool begraven liggen. De delegatie van Zenit doet dat blijkbaar een keer per seizoen en ik moet zeggen dat het een zeer emotionele belevenis was. Ik heb even gebeden en ben vervolgens aangedaan weer in de bus gestapt." "Ook toen heeft men heel wat ophef gemaakt. Akkoord, dat rotje ontplofte vlak bij de doelman van Dinamo Moskou, maar dan wel bij zijn voeten. Het is niet alsof het in zijn gezicht ontploft is. Die doelman heeft er een serieuze schep bovenop gedaan. We zijn niet uitgesloten uit de competitie, maar dat incident heeft ons wel punten gekost. We verloren niet alleen die wedstrijd met forfaitscore, we moesten ook twee wedstrijden in een leeg stadion afwerken. Een zeer bizarre ervaring." "Die brief kwam van een zeer kleine minderheid van de Zenitfans. Ik zie het probleem niet. En homo's zitten er in ieder geval niet in onze ploeg..." (lacht)"Je ziet inderdaad dat geld geen probleem is in de Russische competitie." "Onze sponsor is Gazprom, een multinational. Dat zegt genoeg." "De top van Gazprom heeft beslist om zowel Zenit als Schalke 04 en de Champions League te sponsoren. We kunnen er maar goed mee zijn." "Neen, daar houd ik me niet mee bezig." "Zo redeneerde ik niet. Ik wist immers dat alles mogelijk was. Zulke clausules zijn in Portugal trouwens vrij courant en ik ging er ook niet van uit dat die clausule een belemmering zou vormen." "We spelen beter dan destijds onder Georges Leekens. Nu spelen we echt goed voetbal. We spelen niet meer met de lange bal en hoeven niet meer te hopen dat de tweede bal goed valt. Leekens hield van dat spel, maar tegenwoordig spelen we over de grond. Ook omdat we er de juiste spelers voor hebben." "Dat zouden we niet kunnen. We zouden geen resultaten halen op die manier omdat we andere kwaliteiten hebben dan de Rode Duivels uit de jaren tachtig." "We doen onze job en als we naar Brazilië gaan, kunnen we de hele wereld tonen waartoe we in staat zijn." "Dat beseffen we maar al te goed. We weten allemaal dat we onvoldoende geconcentreerd waren tegen Macedonië. Je moet van bij de aftrap helemaal in de match zitten. Als we net zo laks beginnen tegen Kroatië, kunnen ze ons afstraffen." "Marc Wilmots heeft me daar gezet. Hij heeft niet gevraagd wat ik daarvan vond, maar dat hoeft ook niet. Hij is de bondscoach, hij beslist. En ik denk dat hij gelijk heeft. Op die positie kun je beter een goede techniek hebben en weten hoe je het spel moet organiseren. Wilmots vindt dat ik over beide kwaliteiten beschik. Ik verzorg de opbouw, kom vaak aan de bal en probeer een leider te zijn." "Neen, omdat ik van aanvallen houd." "Ik ben intussen aan beide posities aangepast. Mijn technische kwaliteiten zorgen ervoor dat ik me snel kan aanpassen." "Euh..." "De plaatsjes zijn duur geworden..." "Ik kies mijn eigen pad en ben nooit jaloers op een ander." "Dat is niet meer dan normaal, maar men spreekt in België toch al vaker over de Russische competitie sinds ik er speel, hé." DOOR PIERRE DANVOYE IN SINT-PETERSBURG"Of ik me weleens vragen stel over waar het geld waarmee ik betaald word vandaan komt? Neen, daar houd ik me niet mee bezig."