Rallyrijder Thierry Neuville (26) haalde goed twee weken geleden het nieuws met zijn spectaculaire recordsprong over liefst 44 meter tijdens de WK-manche van Zweden. Veel betekenisvoller was echter zijn tweede plaats in de sneeuwrally. "Noem het gerust historisch", zegt zijn Belgische teammanager bij Hyundai, Alain Penasse. Met dat woord moet je spaarzaam omspringen, maar in de geschiedenis van de Belgische rallysport was Neuvilles tweede stek, op amper zes seconden van Sébastien Ogier, alleszins een mijlpaal. Op de sneeuw voelen immers vooral de Finnen en de Zweden zich in hun sas. Sinds 1979 wonnen er zelfs maar twee niet-Scandinaviërs: Sébast...

Rallyrijder Thierry Neuville (26) haalde goed twee weken geleden het nieuws met zijn spectaculaire recordsprong over liefst 44 meter tijdens de WK-manche van Zweden. Veel betekenisvoller was echter zijn tweede plaats in de sneeuwrally. "Noem het gerust historisch", zegt zijn Belgische teammanager bij Hyundai, Alain Penasse. Met dat woord moet je spaarzaam omspringen, maar in de geschiedenis van de Belgische rallysport was Neuvilles tweede stek, op amper zes seconden van Sébastien Ogier, alleszins een mijlpaal. Op de sneeuw voelen immers vooral de Finnen en de Zweden zich in hun sas. Sinds 1979 wonnen er zelfs maar twee niet-Scandinaviërs: Sébastien Loeb en Ogier. Slechts drie anderen eindigden in Zweden de laatste 25 jaar op het podium: Carlos Sainz, Richard Burns en Colin McRae. Vijf klinkende namen die allemaal (meerdere keren) wereldkampioen werden. Een voorteken? "We moeten voorzichtig blijven, maar Thierry's resultaat op sneeuw is tekenend voor zijn steile evolutie als autocoureur", aldus Penasse. "In zijn vijfde WK-seizoen heeft hij steeds meer ervaring. Hij kan zich nu op gelijk welke ondergrond - ook asfalt, grind... - razendsnel aanpassen aan nieuwe (weers)omstandigheden en parcoursen. Dat onderscheidt de goeie rijders van de échte top. Thierry is bovendien als mens rijper, heeft meer zelfvertrouwen en kan nu met iedereen in het team én met de media heel goed omgaan." Meer dan ooit staat Neuville ook op zijn strepen. Na zijn glansprestatie in Zweden liet hij niet na om de druk op zijn team op te voeren. De rijder uit Sankt Vith rijdt immers nog met een 'verouderde' Hyundai i20 WRC, een wagen die het qua vermogen en koppeling moet afleggen tegen de Volkswagen Polo WRC van Sébastien Ogier. In de rally van Portugal, eind mei, zou Hyundai met een nieuwe auto uitpakken, maar dat wordt volgens Penasse uitgesteld tot komende zomer. "Thierry is heel ambitieus en wat ongeduldig, maar moet begrijpen dat de ontwikkeling van zo'n wagen tijd vergt. Als we hem lanceren, dan willen we er zeker van zijn dat hij écht competitief is met Volkswagen. Zodra je de auto laat homologeren, mag je er immers nog weinig aan veranderen. En zelfs van die nieuwe WRC mag Thierry geen wonderen verwachten, want die zal allicht nog wat kinderziektes vertonen. Pas volgend jaar zullen we op kruissnelheid zitten en zal Thierry voluit voor zijn ultieme ambitie kunnen gaan: wereldkampioen worden. En daar heeft hij alle kwaliteiten voor." Maar ook dit seizoen ligt de lat nog hoog, aldus Penasse. "Een tweede plaats in het eindklassement is het doel. Voor de rally van Mexico (die morgen start, nvdr) en die van Argentinië (eind april, nvdr) zullen we met kleine aanpassingen aan de huidige wagen enkele pk's winnen. Daardoor zal Thierry vlugger kunnen accelereren na een bocht - voorlopig het grootste minpunt - en een paar tienden minder tijd moeten inboeten ten opzichte van de concurrentie. In rally's met weinig bochten (Polen, Finland, Australië) waar het vermogen van de motor een minder grote rol speelt, is winst zelfs realistisch." Misschien als opstap naar de échte hoofdprijs in 2016... DOOR JONAS CRETEURAlain Penasse: "Thierry is heel ambitieus en ongeduldig, maar hij moet begrijpen dat de ontwikkeling van een nieuwe wagen tijd vergt."