De ironie van de sport: de man die vorig seizoen de hoop op een 34e landstitel in de kiem smoorde, moet die nu helpen veroveren. Op 17 mei van dit jaar profiteerde Imoh Ezekiel van een enorme dekkingsfout op een stilstaande fase om met een krachtige kopbal Silvio Proto te verslaan. Een maand daarvoor had Ezekiel er ook al twee gemaakt (waarvan één kopbal) bij de 3-1-overwinning tegen Anderlecht op Sclessin. Het staat dus buiten kijf dat Ezekiel een belangrijk aandeel had in het mislopen van de titel. En nog verder terug, in oktober 2013, maakte de Nigeriaan op voorzet van Geoffrey Mujangi Bia de gelijkmaker tegen paars-wit, waarna hij met de hand aan het oor de Brusselse fans ging uitdagen. Dat deed hij ook afgelopen mei. Maar het is allemaal niet van die aard dat er gevreesd moet worden voor een moeilijke integratie van de nieuwe spits van paars-wit. Degenen die mopperen om de transfer van een ex-Rouche, mopperen nooit lang. Eén goal, één keer juichen en alles is vergeven en vergeten. Dieumerci Mbokani stond er ook om bekend dat hij de spionkop van Anderlecht graag provoceerde met een uitdagend dansje. Twee titels later - bij de tweede passage van de Congolees in het Astridpark - was dat niet meer dan een verre herinnering.
...

De ironie van de sport: de man die vorig seizoen de hoop op een 34e landstitel in de kiem smoorde, moet die nu helpen veroveren. Op 17 mei van dit jaar profiteerde Imoh Ezekiel van een enorme dekkingsfout op een stilstaande fase om met een krachtige kopbal Silvio Proto te verslaan. Een maand daarvoor had Ezekiel er ook al twee gemaakt (waarvan één kopbal) bij de 3-1-overwinning tegen Anderlecht op Sclessin. Het staat dus buiten kijf dat Ezekiel een belangrijk aandeel had in het mislopen van de titel. En nog verder terug, in oktober 2013, maakte de Nigeriaan op voorzet van Geoffrey Mujangi Bia de gelijkmaker tegen paars-wit, waarna hij met de hand aan het oor de Brusselse fans ging uitdagen. Dat deed hij ook afgelopen mei. Maar het is allemaal niet van die aard dat er gevreesd moet worden voor een moeilijke integratie van de nieuwe spits van paars-wit. Degenen die mopperen om de transfer van een ex-Rouche, mopperen nooit lang. Eén goal, één keer juichen en alles is vergeven en vergeten. Dieumerci Mbokani stond er ook om bekend dat hij de spionkop van Anderlecht graag provoceerde met een uitdagend dansje. Twee titels later - bij de tweede passage van de Congolees in het Astridpark - was dat niet meer dan een verre herinnering. Ezekiel zou perfect in de voetsporen van Mbokani kunnen treden, zij het in een heel andere stijl. Waar de Congolees zich in de spits alleen uit de slag kon trekken, heeft de Nigeriaan nood aan de steun van een aanvalspartner om zijn kwaliteiten optimaal uit te spelen. 'Vanaf het moment dat de coach ervoor gekozen heeft om met twee spitsen te spelen, had Ezekiel het perfecte profiel om een van beide posities in te vullen', onderstreept Mohammed Ouahbi, de nieuwe T3 van Anderlecht. 'Afgezien van Frank Acheampong, die minder centraal speelt, is Imoh een van de weinigen die door hun snelheid en explosiviteit voor diepgang in het spel kunnen zorgen. Zijn komst laat ons toe meer variatie te brengen. Hij kan ook erg nuttig zijn wanneer we lager spelen. We hebben dit seizoen veel offensieve mogelijkheden, naargelang van de tegenstand kan de coach dus voor verschillende formules opteren.' De spits kwam eind juli bij Anderlecht en is nog niet honderd procent. 'Een kwestie van matchritme', zegt Ouahbi. 'Hij heeft nog een grote progressiemarge. Ik denk dat hij hier ook zijn techniek, zijn balbehandeling en controles, waar we veel op trainen, nog gaat ontwikkelen.' In januari 2012 komt Imoh Ezekiel in België aan, recht van de academie van 36 Lions, een tweedeklasseclub uit Lagos, de immense hoofdstad van Nigeria die 15 miljoen inwoners telt. Hij is op dat moment nog niemand, gewoon een van de vele Afrikanen die dromen over Europa als een eldorado. Na een test van drie dagen wordt hij afgewezen door Club Brugge, maar de zeventienjarige weet de trainers en het bestuur van Standard er wel van te overtuigen hem een kans te geven. Bij zijn debuut in Luik vriezen zijn tenen er bijna af. 'Hij had het zo koud dat hij urenlang met zijn voeten in heet water ging zitten. Toen hij ze eruit haalde, waren ze verbrand en kreeg hij zijn schoenen niet meer aan', vertelt Pierre Locht, die toen ploegafgevaardigde was. 'In het begin was het een echt Afrikaantje', lacht zijn ex-ploegmaat Réginal Goreux. 'Je moet weten in welke omstandigheden hij hier aankwam. Het was winter en bar koud. Bovendien hing er een rare sfeer in de club (Roland Duchâtelet had Standard enkele maanden eerder overgenomen, nvdr). Aanvankelijk was hij erg timide, samen met Sébastien Pocognoli hebben we geprobeerd hem te integreren. Hij kon het snel goed vinden met Daniel Opare. En gelukkig kon hij rekenen op Pierre, die een beetje zijn oppas werd.' 'Toen ik hem leerde kennen, was hij heel gevoelig', vertelt Paul-José Mpoku, die nu bij Chievo Verona speelt. 'Ik weet nog dat hij op een dag huilde vanwege een meningsverschil met enkele grote jongens van de ploeg. Hij kwam naar mij thuis en mijn vrouw bereidde een Afrikaanse maaltijd, dat hielp hem er weer bovenop.' Zijn eerste confrontatie met de Belgische winter en met sneeuw, de eenzaamheid van het leven in het Westen, niets dan voetbal omhanden: de start van Imoh Ezekiel in ons land had perfect het scenario kunnen vormen voor Les Rayures du Zèbre, de voetbalfilm van Benoît Mariage uit 2014. 'Mentaal was hij nochtans sterk', verzekert Goreux. 'Ondanks de kou en de Europese manier van voetballen was hij vastbesloten om te slagen.' 'Hij leefde voor het voetbal', besluit zijn raadsman Luan Ahmetaj, die hem destijds naar België bracht. 'Hij stond op en ging slapen met voetbal. Uitgaan, meisjes... dat was er allemaal niet bij. Het enige wat hij wilde, was Chelsea!' Maar op voetbalvlak stond hij daar nog ver vanaf. 'Op tactisch gebied liep hij totaal verloren', vertelt Goreux. 'In het begin liep hij wild in het rond wanneer er met z'n allen pressing gespeeld moest worden.' 'En technisch was hij helemaal een ramp', gaat Mpoku verder. 'Vooral zijn linkervoet! Door hard te werken met Peter Balette boekte hij snel vooruitgang.' De voormalige assistent van José Riga zou beetje bij beetje de techniek van de jongen uit Lagos bijwerken. 'Ik heb zelden iemand zo snel zien verbeteren', bevestigt Balette. 'Ik zie hem nog de kleedkamer binnenkomen, klein en frêle. Hij kwam recht uit de jeugdreeksen, waar hij vaak scoorde. Riga keek hem aan en zei: 'Komt die voor de jeugd of voor de eerste ploeg?' Op training verbaasde hij meteen door zijn snelheid en zijn inzet. Hij ging voluit in de duels, zonder vrees voor iets of iemand, en we hebben hem moeten uitleggen dat een training geen oorlog was. Stilaan raakte iedereen ervan overtuigd wat een goudklompje hij was.' Onder Riga verzamelt Ezekiel zijn eerste speelminuten, maar het is de Nederlandse coach Ron Jans die zijn carrière echt lanceert. 'Ezekiel is een fenomeen. Hij is zo sterk en snel dat de verdedigers van de tegenstander, die vaak groot en krachtig zijn, hem niet kunnen afstoppen.' Mircea Rednic neemt de fakkel over en ziet hoe zijn Nigeriaanse speerpunt week na week de verdedigingen van de Jupiler League uit het zadel licht. Het Luikse publiek sluit de meer tengere en minder blessuregevoelige versie van Emile Mpenza al snel in de armen. Zijn stijl zet Sclessin in vuur en vlam en de jongen zelf spaart zijn inspanningen niet. 'Hij is als spits heel kwistig met zijn inspanningen', zegt Mpoku. 'Hij is niet alleen een goalgetter zoals Michy Batshuayi die absoluut wil scoren. Imoh verzette door zijn geloop heel wat werk. En hij is dan misschien niet zo groot, hij heeft een geweldige sprongkracht.' 'Op de academie van FC 36 Lions trainen de jongeren hun sprongkracht op het strand, in het zand. Zeer vermoeiend voor de benen, maar het versterkt de spieren', legt Luan Ahmetaj uit. Na de komst van Guy Luzon in de zomer van 2013 zijn alle spots gericht op het explosiefste koningskoppel uit eerste klasse. Imoh Ezekiel en Michy Batshuayi zorgen ervoor dat Standard stevig uit de startblokken schiet. Het spel is enigszins voorspelbaar met die lange ballen, maar het is erg doeltreffend. Elke verdediging wordt geplaagd door de snelheid en de complementariteit van het duo. Maar bij de ontknoping van het kampioenschap gaat het mis, vooral in het hoofd van Batshuayi, die aan de titel van topschutter denkt. Standard grijpt naast de titel en de Champions League en ziet beide speerpunten het schip verlaten. Batshman begint aan een moeilijk en ambitieus avontuur bij Olympique Marseille, Ezekiel valt voor de petroleumdollars van de Qatarezen. Met gebogen hoofd tekent hij een contract bij Al Arabi dat hem vier jaar lang tussen de 1,8 en de 2 miljoen per seizoen oplevert. Een soort levensverzekering noemt hij het. 'Voor mijn familie en ook voor de academie in Nigeria die een percentje krijgt. Voor hen is dat veel geld. Iedereen wordt er dus beter van.' Sportief is het anders geen hoogvlieger. Veel belangstelling voor voetbal is er ginder niet. De jongen uit Lagos brengt een bezoekje aan de verantwoordelijken in Doha en mag vervolgens twee bolides aan het sportwagenpark van Lamborghini's en Bentleys toevoegen. In het begin wordt zijn hoofd op hol gebracht door de blingbling, maar dat blijft natuurlijk niet duren. 'Ik heb iets geleerd over het leven. Ik heb een wereld ontdekt waar alles groot is en waar je op je wenken wordt bediend. Ik heb een kast van een huis waarin een gezin met zes of zeven kinderen kan wonen, maar ik zit er alleen. Ik zou het nog wel overdoen, maar dan na mijn 30e, niet op mijn 21e. In het begin van je carrière moet je andere keuzes maken.' Wanneer hij in januari 2015 terugkeert naar Luik, ervaart hij dat als een bevrijding. Hoewel hij ritme ontbeert, scoort hij meteen bij zijn comeback. De bom Ezekiel ontploft weer. Het overtuigende bewijs van zijn explosiviteit: de één tegen één tegenover de arme Guillaume François op de laatste speeldag van de play-offs. De Nigeriaan brengt de verdediger van Charleroi totaal uit balans vooraleer hij doelman Nicolas Penneteau tegenvoets verschalkt. Met sprekend gemak, zo lijkt het. 'Wanneer Imoh in vorm is, ken ik niemand die sneller is dan hij', zegt Mpoku. 'Zelfs in de Serie A ben ik niemand tegengekomen met zo'n versnelling op de eerste meters. Ik weet niet waar dat vandaan komt. Misschien moest hij vroeger ontsnappen aan leeuwen of slangen, geen idee...' lacht hij. 'Fysiek staat hij stevig in de duels, hij kan weerwerk bieden. Een groot verschil met de Imoh die zich vroeger door iedereen opzij liet zetten.' 'Na vijf meter ligt hij al twee meter voor', gaat Goreux verder. 'Als je hem wil afstoppen, moet je heel kort op hem verdedigen en hem vooral niet laten draaien of je in een een-tegen-eensituatie laten manoeuvreren.' 'In drie jaar Standard is hij er enorm op vooruitgegaan, zelfs in zijn manier van zich kleden. In het begin trok hij echt rare dingen aan', lacht Mpoku. 'Imoh is iemand die veel lacht, die geen problemen maakt in de kleedkamer. Hij heeft nochtans één vervelende eigenschap: hij spreekt nog altijd geen Frans, al weet ik zeker dat hij het wel begrijpt...' DOOR THOMAS BRICMONT - FOTO'S BELGAIMAGE'Ezekiel kan ook erg nuttig zijn wanneer we lager spelen.' MOHAMMED OUAHBI, T3 VAN RSCA 'Zelfs in de Serie A ben ik niemand tegengekomen met zo'n versnelling op de eerste meters.' PAUL-JOSÉ MPOKU 'Na vijf meter ligt hij al twee meter voor. Als je hem wil afstoppen, moet je heel kort op hem verdedigen.' RÉGINAL GOREUX