Met in de laatste vijf speeldagen duels tegen Arsenal, Manchester United én Aston Villa heeft Middlesbrough ongeveer tot half april de tijd om zich veilig te spelen. Een somber vooruitzicht. Manager Gareth Southgate, de jongste in de Engelse hoogste klasse, beseft dat, maar predikt vooral rust. Hij coacht de ploeg sinds juni 2006, toen hij stopte als speler en meteen overnam van SteveMcClaren.
...

Met in de laatste vijf speeldagen duels tegen Arsenal, Manchester United én Aston Villa heeft Middlesbrough ongeveer tot half april de tijd om zich veilig te spelen. Een somber vooruitzicht. Manager Gareth Southgate, de jongste in de Engelse hoogste klasse, beseft dat, maar predikt vooral rust. Hij coacht de ploeg sinds juni 2006, toen hij stopte als speler en meteen overnam van SteveMcClaren. Middlesbrough ligt in het noordoosten van Engeland, in een regio die geteisterd wordt door werkloosheid. Dat gebrek aan inkomsten werd jarenlang gecompenseerd door een rijke voorzitter, Steve Gibson (50), een nog vrij jonge miljonair die al in 1986 de club ter hulp kwam. In 1993 kocht hij meer aandelen, een jaar later werd hij voorzitter. Zijn pech: onvoldoende eigen middelen om te blijven investeren. De schuld van de club wordt op zo'n honderd miljoen euro geschat. Geen dure transfers meer zoals Fabrizio Ravanelli tien jaar geleden. Dat bekoop je cash in de spannendste degradatiestrijd sinds jaren. Dertien wedstrijden op rij zonder winst, een lange reeks minuten zonder doelpunt, menig manager zou al het hoofd zijn afgehakt. Maar niet Southgate, die vorige zomer ook al een ferm pak op de salariskost bespaarde. Sportief een risico, maar menselijk een gebaar dat Gibson wist te appreciëren. Southgate maakte fouten. Met Mido klikte het niet en voor de Braziliaan Afonso Alves betaalde hij veel te veel. Middlesbrough scoorde van alle teams het minst. Boro are about as creative as a condom, schreef een watcher. Geen goeie backs, Stewart Downing en Tuncay Sanli die te veel het gewicht van de match moeten dragen. Het lijkt er te veel op dat Southgate, die naar het voorbeeld van ArsèneWenger dacht het met youngsters te kunnen redden, zich misrekende in zijn keuze voor een "filosofie, principes en snelheid." Want zo slecht voetbalt Boro niet, het klopte thuis Arsenal en Liverpool. Alleen, het was te weinig efficiënt. Iets waar Wenger al langer van kan spreken. Michael Owen (29), terug na vijf matchen blessureleed (enkel), moet de vrije val van Newcastle afremmen. Owen, die in die periode ook aan de lies werd geopereerd, scoorde dit seizoen al tien keer. Collega-spits Andy Carroll (20) tekende een contract voor drie en een half jaar. Rade Prica (28), de Zweedse aanvaller van Sunderland, verhuisde na amper zes invalbeurten naar Rosenborg. De trip van Arsenal naar Rome vorige week verliep niet zonder problemen. Het privévliegtuig van de ploeg kreeg geen toestemming om vanaf Luton op te stijgen. Uiteindelijk moesten de Gunners na drie uur wachten inschepen op een vliegtuig dat inderhaast werd overgevlogen vanuit Parijs. Een nieuwe rol voor SirAlex Ferguson vorige week. Hij trad op het clubkanaal op als kok, en bereidde steak en foie gras voor Dennis Law. Woensdag liep ook het paard van Ferguson What A Friend in Cheltenham. Vanwege de wedstrijd tegen Inter liet de Schotse manager een bezoek aan de renbaan aan zich voorbijgaan. Hij was er wel donderdag. Het Cheltenham Festival is een topper in de paardenraces. Overigens eindigde What A Friend niet bij de eerste drie. David Moyes (Everton) betreurt het dat de halve finales van de FA Cup op Wembley worden afgewerkt. Hij wil dat dit uitje exclusief gereserveerd wordt voor een finale. De Engelse FA besliste in januari 2003 evenwel dat ook de halve finales vast op Wembley worden gespeeld, in een poging om het dure stadion rendabel te maken. Valon Behrami (23), de Zwitserse middenvelder van West Ham, is out voor een halfjaar door een kruisbandletsel. Stoke City heeft oog voor de jeugd. Steve Holland gaat de opleiding coördineren. Holland was zestien jaar verantwoordelijk voor de - hoog aangeschreven - opleiding van Crewe Alexandra. PETER T'KINT