De terugkeer van Valenciennes in de Franse Ligue 1 werd vooraf voorspeld als een hopeloze onderneming. Vele Franse voetbalexperts spraken al vrij snel van een retourticketje naar de tweede klasse. Maar het team van coach An- toine Kombouaré verteerde de dubbele promotie beter dan verwacht en slaagde erin het behoud veilig te stellen.
...

De terugkeer van Valenciennes in de Franse Ligue 1 werd vooraf voorspeld als een hopeloze onderneming. Vele Franse voetbalexperts spraken al vrij snel van een retourticketje naar de tweede klasse. Maar het team van coach An- toine Kombouaré verteerde de dubbele promotie beter dan verwacht en slaagde erin het behoud veilig te stellen. Afgelopen zomer weerklonk bij de derde club uit Noord-Frankrijk, na Rijsel en Lens, dan ook logischerwijze hetzelfde refrein als exact een jaar geleden. De club wil een degradatie ontlopen. "Hun grootste vooruitgang", oordeelt journalist Jean-Luc Gatellier van L'Equipe, "is dat ze hun betere spelers konden behouden. Dat verdient een pluim." Doelman Fabien Penneteau, die door Lyon werd gecontacteerd om de geblesseerde Grégory Coupet (tijdelijk) te vervangen, bleef. Zijn voorbeeld werd gevolgd door Steve Savidan (29), die vorig seizoen met dertien doelpunten tweede eindigde in de topschuttersstand. Om de selectie te versterken, zocht Valenciennes zijn heil bij voetballers die uit zijn op revanche, zoals Johan Audel (Rijsel), twee degradanten ( David Ducourtioux en Grégory Pujol van Sedan) of veelbelovende talenten uit Zuid-Amerika (de Braziliaan Jeovanio en de Colombiaan Carlos Sanchez). "En dat werkte perfect tegen Toulouse", zegt Gatellier. "Ze wonnen niet alleen, maar maakten vooral indruk door hun manier van spelen." Valenciennes is volop in groei en kan nog evolueren. Dat dankt het hoofdzakelijk aan zijn bestuur. Het kleinste budget van de Franse eerste klasse, 23 miljoen euro, werd verhoogd. En dankzij de hulp van minister van Ontwikkeling Jean-Louis Borloo bestaan er concrete plannen om een nieuw stadion te bouwen in 2009, op amper tweehonderd meter van het huidige Nungesserstadion. Puur sportief stelt trainer Kombouaré, een oud-speler van PSG, zich heel veeleisend op tegenover zijn selectie. "Omdat hij zelf altijd moest terugvallen op zijn werkkracht om te slagen", verklaart Gatellier. "Hij ging nooit vanzelf, hij moest altijd veel inspanningen leveren om een goed niveau te halen. Datzelfde engagement verlangt hij nu van zijn voetballers."Guy Roux (Lens) maakte de verantwoordelijken van Nike Frankrijk, de kledijsponsor, zenuwachtig door op zijn training het logo van het merk af te dekken met plakband. Souleymane Diawara, een Senegalese verdediger, werd door Bordeaux voor vier seizoenen weggehaald bij Charlton. Lasse Nilsson(25), een Zweedse spits van Heerenveen, tekende voor vier seizoenen bij Saint-Etienne, dat 3 miljoen euro neertelde. Bondscoach Raymond Domenech deed van zich spreken door bij een interview in le Parisien de Italiaanse voetbalbond te beschuldigen van omkoping van een scheidsrechter in 1999. Hij doelde daarbij op het duel tussen de belofteploegen. Indien hij niet met bewijzen komt voor de UEFA, dreigt er een sanctie. Bakary Koné (26), de Ivoriaanse spits van Nice, verlengde zijn contract tot 2010. De international speelt al sinds 2005 voor de Zuid-Franse club en werd vorig seizoen clubtopschutter met acht doelpunten. Luigi Pieroni, die weg wil bij tweedeklasser FC Nantes, onderhoudt contacten met Marseille. Aanvaller Daniel Cousin (30) verliet Lens. Hij tekende een overeenkomst bij het Schotse Glasgow Rangers. Monaco haalde de Braziliaanse aanvallende middenvelder Néné (26) voor 7,5 miljoen euro weg bij Celta Vigo. Jan Koller (ex-Lokeren en -Anderlecht) toonde zich opvallend ontevreden met zijn statuut van invaller op de openingsspeeldag. De Tsjechische targetman blijft aandringen op een vertrek. AZ toonde al belangstelling, maar voorlopig valt de aanvaller te duur uit. STéPHANE VANDE VELDE