Goed een jaar geleden trof AA Gent in de Ghelamco Arena op de negende speeldag Lokeren OV. De Oost-Vlaamse derby, zonder de geschorste Sven Kums, werd na een moeilijk duel - vol slechte passes en veel slordigheden in de opbouw - ternauwernood in de extra tijd met een 1-1-gelijkspel afgesloten na een kopbalgoal van Laurent Depoitre op aangeven van Danijel Milicevic.
...

Goed een jaar geleden trof AA Gent in de Ghelamco Arena op de negende speeldag Lokeren OV. De Oost-Vlaamse derby, zonder de geschorste Sven Kums, werd na een moeilijk duel - vol slechte passes en veel slordigheden in de opbouw - ternauwernood in de extra tijd met een 1-1-gelijkspel afgesloten na een kopbalgoal van Laurent Depoitre op aangeven van Danijel Milicevic. Terwijl er toen nog twijfel bestond over het nieuwe en strijdbare elftal waaraan volop gebouwd werd, is daarvan nu niet langer sprake. Na de titel heerst onder de Gentse fans en binnen de clubentourage veel tevredenheid over de manier waarop de Buffalo's zich dit seizoen presenteren: een zelfbewuste en gedisciplineerde ploeg, die herkenbaar voetbal brengt en kan terugvallen op duidelijke afspraken en automatismen op het veld. De 3-1 en 4-1 tegen Club Brugge waren daarvan mooie voorbeelden. Plots drie internationals (Matz Sels, Kums en Depoitre) tegelijk leveren voor bondscoach Marc Wilmots, het is een ongekende weelde die AA Gent te beurt valt. De vorige keer was 24 jaar geleden, toen Erwin Vandenbergh, Dirk Medved en Frank Dauwen een oproep kregen voor de Duivels. Het (kritische Gentse) publiek weet het wel te appreciëren. Bij de topper afgelopen zondag tegen Club Brugge voor een uitverkocht stadion - ook het volgende thuisduel op zaterdag 24 oktober tegen KV Oostende zullen er weer 20.000 supporters van de partij zijn - werden Depoitre en Kums uitvoerig bezongen, terwijl ook de naam van Hein Vanhaezebrouck meermaals werd gescandeerd. Hij is voor jong en oud de grootste held, bij momenten zelfs populairder dan bepaalde spelers. Vanhaezebrouck leerde het elftal winnen en bracht de spelers ook bij dat als doodnormaal ervaren. Uitvoerige vreugde toonde de coach na de tweede penalty van zijn aanvoerder niet, een jaar geleden was dat nog anders. Het toont alleen maar aan dat de West-Vlaming groot gelijk had in de zomer van 2014 door de controlerende middenvelder - die hij al onder zijn hoede had bij KV Kortrijk - persoonlijk te contacteren en te overtuigen om SV Zulte Waregem (voor 1,5 miljoen euro) te verruilen voor AA Gent. Niet voor het eerst werd ook tijdens de altijd geladen clash tegen Club Brugge de Mexican Wave ingezet, weerklonk op de tribunes de liedjes 'iedereen is bang van Buffalo' en 'kampioenen olé olé'. Het is de samenvatting van het gevoel dat leeft in de Oost-Vlaamse hoofdstad. Na hun ereronde verlieten de spelers het veld op de tonen van 'Just can't get enough', een hit van Depeche Mode uit de jaren tachtig. Veelzeggend? Groepsdynamiek, onder de noemer #oneteamonedream. Het is een hashtag die constant terugkeert bij onder meer Brecht Dejaegere op zijn Twitteraccount. Geen holle slogan bij de Buffalo's, maar een belangrijke factor in het succes. Want het blijft een cruciaal gegeven in de manier waarop AA Gent zich momenteel voortbeweegt op drie fronten: de Belgische competitie, de Croky Cup én voor het eerst het kampioenenbal. Hein Vanhaezebrouck waakt over dit recept als een goede huisvader, vandaar dat hij voor de uitstap naar Sint-Petersburg alle kernspelers meenam, inclusief de geschorsten Thomas Foket en Brecht Dejaegere en de voor de CL niet-speelgerechtigde profs. Alleen de geblesseerden Rami Gershon en Yaya Soumahoro bleven in Gent achter om daar intensief te revalideren. Zeven spelers van de 'restgroep' laten spelen in de bekerpartij tegen tweedeklasser KAS Eupen, na het uitvoerig bestuderen van videobeelden, het kan en werkt omdat iedereen wil en moet vechten voor zijn stekje. In een bijzonder ontspannen klimaat, gekenmerkt door veel sereniteit en zelfvertrouwen, probeert AA Gent dit seizoen te bevestigen. Onverstoorbaar willen ze hun eigen weg bewandelen. Opvallend daarbij is dat voorzitter Ivan De Witte en algemeen manager Michel Louwagie geen speciale druk leggen inzake doelstellingen, hetgeen ze in het verleden wel vaak deden via de media. Mochten ze dat toch proberen te doen, dan worden ze steevast gecounterd door hun coach, die - naar de buitenwereld - waakt over de juiste interne en externe communicatie. Vanhaezebrouck broedt immers, als een correcte leermeester en uitstekende pedagoog-psycholoog, op een plan: door het leggen van een stevige fysieke basis, in combinatie met een hogere snelheid van uitvoering en lepe tactische varianten, straks de uitgesproken titelkandidaten Anderlecht en Club Brugge opnieuw het leven zuur maken. Hij legt de lat bewust hoog, hij vroeg en kreeg een aanpassing van de omkadering: een nieuwe greenkeeper (van Lokeren OV) voor de grasmat in de Ghelamco Arena, een diëtiste, een stemcoach, een voltijdse dataverantwoordelijke,... Geen detail ontgaat Vanhaezebrouck in de bestorming van de Belgische top. 'Bang moeten we nooit zijn van een tegenstander', weet de West- Vlaming ondertussen. Een uiting van valse bescheidenheid of eerder een voorbeeld van puur realisme? 'Ik vind tactische systemen of veldbezettingen ook niet zo belangrijk. Constant naar oplossingen zoeken, dat doe ik wel. Met kleine bijsturingen moet mijn ploeg snel weten waarom we wat eventueel veranderen. Het is eigenlijk vrij simpel: details qua efficiëntie maken het verschil als je topvorm wil halen. Alleen winnen telt en punten halen, dat leerden we al in de Champions League. Het behoort tot de vereisten van topsport. Om nog beter voor de dag te komen, zowel nationaal als Europees, moeten we nu werken aan twee zaken: beslissender worden in onze acties, qua diepgang en laatste pass, maar ook slimmer zijn bij tackles. Wij blijven vaak voortdoen en nog lopen in plaats van eens te vallen. Gelukkig is mijn groep leergierig en zitten ze nog vol honger, ze willen duidelijk graag die volgende stappen zetten. Ik haal graag aan dat ze als venten moeten spelen en niet langer als poppetjes. Maar die braafheid verander je niet van vandaag op morgen.' Lefgozer Vanhaezebrouck blijft iemand die graag voetbal doceert en die erover waakt dat er geen zelfvoldaanheid in de gelederen sluipt. Qua resultaten en voldoening moeten verdere stappen worden gezet, iedereen wordt verondersteld mee te gaan in zijn gedachtegoed, zonder arrogant te worden. Na zijn uitschuiver bij Genk, een vroegtijdig vertrek in november 2009, wil hij ook wel niet meer ten koste van alles zijn grote gelijk halen, waarmee hij in het verleden soms mensen te persoonlijk raakte. Vanhaezebrouck weet ondertussen dat hij soms beter eens zwijgt, ook al heeft hij over alles een mening. Maar hij werkt subtieler en prikkelt zijn eigen - heel volgzame en meegaande - spelersgroep vaak met woordspelingen. Als hij de pers gebruikt om Benito Raman na zijn snookeruitstapje aan te pakken, dan is dat om via die weg duidelijkheid te creëren (en de publieke druk op de lievelingsspeler van de eigen aanhang te laten rusten) in plaats van de persoonlijke confrontatie aan te gaan. Nadat in de zomer van 2014 de kleedkamer stevig werd opgeruimd en ontdaan van bepaalde moeilijk handelbare karakters, weerklinkt op het oefencentrum van AA Gent aan de Waarmoezeniersweg alleen maar tevredenheid over de werkattitude bij de huidige A-kern. Strateeg Kums loopt bijna altijd voorop. De denker en man van het inzicht geldt samen met Depoitre en Thomas Matton als het prototype van de intelligente voetbalprof die alles (als een spons) opneemt en perfect de theorie in de praktijk omzet. Doelman Sels ontpopte zich de afgelopen maanden tot een puntenpakker onder de lat. Asare blijkt een Afrikaan met de Europese mentaliteit, een harde werker die iedereen met de voeten op de grond houdt. Flitsenvoetballer Yaya Soumahoro leerde zijn pijngrens kennen, nadat hij bijna voor een exit stond. Nicklas Pedersen wordt langzaamaan teruggebracht na divers blessureleed, zoals er ook heel omzichtig wordt omgesprongen met Moses Simon. De Nigeriaan botste immers na een blitzstart op zijn eigen limieten, werd iets te fel opgehemeld en te snel bestempeld als een jong talent met een marktwaarde van minstens twintig miljoen euro. Hij krijgt echter van Vanhaezebrouck ademruimte en de kans om door te groeien. Ook Milicevic, outstanding tijdens PO1 maar nu zoekend naar zijn absolute topvorm, belandde al meer dan eens op de bank omdat de omschakeling naar het ritme van drie wedstrijden per week veel meer van zijn lichaam vergt dan was gedacht. De Servische jeugdinternational Uros Vitas, die nog geen minuut speelde, wordt, net als Hannes Van Der Bruggen, vaak naar voren geschoven als de modelprof met de perfecte mentaliteit: voorbeeldig trainen, niet klagen, respect tonen en er altijd voor blijven gaan. Hij is een speler die perfect psychologisch gescreend is. Onder contract ligt Vanhaezebrouck nog tot 2018. Hij onderhoudt heel korte lijnen met voorzitter Ivan De Witte, algemeen manager Michel Louwagie en sportief coördinator Gunther Schepens. Een grote sportieve macht krijgt hij toebedeeld, want AA Gent moet uitgroeien tot een vaste waarde in de Belgische top. Het is en blijft de bedoeling om een project op lange termijn op poten te zetten. Ivan De Witte spreekt daarvoor graag over cultuurdragers, zowel qua technische staf als qua spelersgroep. De Ghelamco Arena fungeert als katalysator voor meer financiële inkomsten en vergroot de mogelijkheden. AA Gent mag niet langer een handelshuis zijn, waar na een goed seizoen een speler wordt verkocht aan pakweg Anderlecht, wat in het verleden gebeurde met Guillaume Gillet en Mbark Boussoufa. Of Bryan Ruiz, die naar FC Twente verkaste. Maar de geldbuidel volledig opentrekken, na de titel vorig seizoen, daar willen ze bij Gent hun broek niet aan scheuren. Ook al zou het terughalen van Nicolas Lombaerts (Zenit) een stunt geweest zijn, die risico's worden door De Witte-Louwagie voorlopig nog niet genomen, wegens te weinig garantie. De scoutingcel moet bijgevolg creatief zijn om, in de hogere prijscategorie waar ze nu speuren naar talent, de juiste spelers met de goede voeten (en het juiste psychologische profiel) te vinden. Ondertussen maken ze bij AA Gent liever eerst werk van de centrale as van de huidige kern: Sels tekende al bij tot 2019, bij Depoitre (2017) verlopen de gesprekken via zijn zaakwaarnemer. AA Gent zal dit seizoen absoluut weer meedoen voor de prijzen, maar de titel is geen must. Blijven concurreren met de topclubs in België, samen met het leerproces in Europa op het allerhoogste niveau, er zullen ongetwijfeld nog ontgoochelingen en tegenslagen volgen voor de tot nog toe enige ongeslagen ploeg in de Belgische eerste klasse. De start is alleszins veelbelovend, er werd een goede basis gelegd, maar de te hoge verwachtingen worden bewust getemperd. Kampioen zijn is plezant. DOOR FRÉDÉRIC VANHEULE - FOTO'S BELGAIMAGEVanhaezebrouck leerde het elftal winnen en bracht de spelers ook bij dat als doodnormaal te ervaren.