Hoewel Valencia al ettelijke seizoenen meedraait aan de top in Spanje en ook twee keer achtereen de finale van de Champions League bereikte, is het toch een verrassing dat het dit jaar de oppergaai meegraait. Een jaar geleden zat Valencia nog in zak en as omdat Rivaldo met een geniale goal in de laatste minuut Barcelona het vierde Spaanse ticket bezorgde voor het Europese kampioenenbal. Bovendien liet aanvoe...

Hoewel Valencia al ettelijke seizoenen meedraait aan de top in Spanje en ook twee keer achtereen de finale van de Champions League bereikte, is het toch een verrassing dat het dit jaar de oppergaai meegraait. Een jaar geleden zat Valencia nog in zak en as omdat Rivaldo met een geniale goal in de laatste minuut Barcelona het vierde Spaanse ticket bezorgde voor het Europese kampioenenbal. Bovendien liet aanvoerder en boegbeeld Gaizka Mendieta er de hele zomer twijfel over bestaan of hij al dan niet zou bijtekenen, waarna hij uiteindelijk overstapte naar Lazio Rome. Ook succestrainer Hector Cuper maakte de overstap naar het calcio en ging bij Inter Milaan aan de slag. Valencia polste enkele gerenommeerde coaches zoals Javier Irureta, Mané en Luis Aragonés om hem op te volgen, maar geen van allen durfde het aan. De job kwam in handen van Rafael Benitez, die eerder enkel aan de slag was geweest als jeugdcoach van Real Madrid en als trainer van bescheiden ploegen als Valladolid, Osasuna, Extremadura - waar hij Ronny Gaspercic onder zijn hoede had - en Tenerife. Ook op de transfermarkt moest Valencia zich met de zogenaamde tweede keus tevreden stellen. Darko Kovacevic en Marcelo Salas, die op een gegeven ogenblik waren aangekondigd, kwamen uiteindelijk niet en er waren heel wat twijfels bij de komst van Salva Ballesta. De namen van de andere nieuwkomers - Rufete, Marchena, De los Santos en Curro Torres waren al helemaal niet van die aard om bij de fans veel enthousiasme los te weken. Achteraf bekeken is er wellicht veel te weinig aandacht besteed aan het feit dat Valencia op de openingsdag van de competitie al meteen met 2-1 won van Real Madrid. De aandacht ging toen vooral nog uit naar de moeilijkheden die het Dream Team had om wereldvoetballer Zinedine Zidane in de ploeg te integreren. Rafael Benitez is er in ieder geval in geslaagd om van zijn voorgangers een aantal belangrijke elementen over te nemen : de pressing waarvan Claudio Ranieri zo'n grote voorstander is en de defensieve veiligheid waar Hector Cuper zo op hamerde. Vandaar dat doelman Santiago Cañizares ook dit seizoen bijzonder weinig werk kreeg. (DDv)