In 2016 kenden de Panda's een bemoedigende terugkeer bij de elite. Met Jordi Condom aan de teugels is de Kehrweg gewend geraakt aan mooi voetbal en dus aan spektakel. Nu moeten de resultaten nog volgen. Het voorbije seizoen had veel verrassingen in petto voor Eupen en de club uit de Duitstalige gemeenschap van België begint het nieuwe seizoen met een flinke uitdaging: de prestaties herhalen en vervanging vinden voor de goudhaantjes die iedereen heeft kunnen bewonderen. Mamadou Sylla vertrok naar AA Gent en Henry Onyekuru wacht in het Astridpark op zijn arbeidsvergunning voor Engeland.
...

In 2016 kenden de Panda's een bemoedigende terugkeer bij de elite. Met Jordi Condom aan de teugels is de Kehrweg gewend geraakt aan mooi voetbal en dus aan spektakel. Nu moeten de resultaten nog volgen. Het voorbije seizoen had veel verrassingen in petto voor Eupen en de club uit de Duitstalige gemeenschap van België begint het nieuwe seizoen met een flinke uitdaging: de prestaties herhalen en vervanging vinden voor de goudhaantjes die iedereen heeft kunnen bewonderen. Mamadou Sylla vertrok naar AA Gent en Henry Onyekuru wacht in het Astridpark op zijn arbeidsvergunning voor Engeland. Het kwam er dus op aan waardige opvolgers te vinden om het voetbal van de Spaanse T1 te kunnen blijven spelen. Het bestuur van Eupen heeft bovendien beslist om meer Belgisch aan te werven - het wil niet dezelfde situatie meemaken die hen ertoe dreef om twee reservekeepers op de bank te zetten om aan de benodigde zes Belgen op het scheidsrechtersblad te geraken. Mickaël Tirpan kwam uit Henegouwen en Moussa Diallo is een gok: hij komt uit het amateurvoetbal. Nicolas Verdier, de Franse aanvaller van KV Mechelen, streek ook neer op de Hoge Venen, maar zijn te lage rendement leidde tot de komst van Mbaye Leye, die in onmin met Zulte Waregem leefde en erop gebrand is te bewijzen dat hij nog altijd een neus voor goals heeft. De kern is flink verveld en op het veld kwam de harde waarheid aan het licht: een manita tegen Zulte Waregem om te beginnen, nog drie tegengoals in Brugge en twee tegen Kortrijk. De Panda's herpakten zich door te winnen tegen Oostende (2-1) en door over te schakelen op een systeem met vier man achteraan, maar ze struikelden opnieuw op Lokeren (3-0). Voor het ogenblik moet Eupen zich te zeer verlaten op de grootse saves van Hendrik Van Crombrugge. Condom moet oplossingen vinden om zijn ploeg achterin te beschermen. Maar de supporters van Eupen mogen op beide oren slapen. Op hetzelfde moment in de competitie telde hun ploeg vorig seizoen slechts één puntje meer. Hij is een van de weinigen die overeind wisten te blijven bij de defensieve blunders van de Panda's. De 33-jarige Fransman tekende een contract van twee jaar en komt van Dijon in de Ligue 1, waar hij in 24 competitiewedstrijden mocht meedoen. In totaal werkte de man uit Clermont al 380 profwedstrijden af, vooral in Frankrijk en Spanje. Misschien had hij liever wat meer tijd doorgebracht op het Iberische schiereiland, maar nu stelt hij zich tevreden met het 'kleine Spanje' in de Oostkantons. Zijn ervaring zal essentieel zijn om het behoud te verzekeren. Hij werd verwacht in Charleroi, waar het leek alsof Clinton Mata heel de zomer de rechterflank voor hem had warm gehouden. Mickaël Tirpan koos er evenwel voor om naar een directe concurrent van zijn geliefde Excel Mouscron te gaan. Hij werd er opgemerkt na zijn doortocht bij Seraing en Dender. Op zijn 23e was de rechtsback een van de weinig spelers van Excel die vorig jaar voldeden. Hij trekt nu naar de andere kant van het land in de hoop een stap voorwaarts te zetten. Meer nog dan Nils Schoutderden weerspiegelt Akram Afif de aanwervingspolitiek van Eupen. Omdat het ondertussen al verzadigd was van 'Belgen' verkoos het Duitstalige bestuur zijn profiel boven de Belgische Marokkaan Yahya Boumediene om de promotie van Qatar verder te zetten. De 20-jarige vleugelspeler is echt een icoon in zijn land. Na twee seizoenen aan de Kehrweg (van 2014 tot 2016) trok hij naar Villarreal, dat hem meteen uitleende aan Gijón, zonder veel succes. In La Liga mocht hij negen keer kort invallen. Eupen wou ook wel enkele gokjes wagen. Moussa Diallo is geboren in Senegal en groeide op in Dakar. Hij kwam in België terecht in Verviers, waar hij zijn opleiding kreeg. Op zijn zestiende debuteerde hij in tweede provinciale. Hij doorliep de lagere reeksen en klom beetje bij beetje op. Vorig jaar scoorde hij bij La Calamine in de tweede klasse amateurs 33 keer in 30 wedstrijden. Zijn statuut van goleador beviel Eupen wel. Op zijn 26e reeg hij tijdens de voorbereiding de doelpunten aan elkaar. Sinds het seizoensbegin mocht hij drie keer invallen. Hij zal speeltijd nodig hebben om zijn niveau bij de elite te bewijzen. Nicolas Verdier loste de verwachtingen niet in. Mbaye Leye kwam ter hulp om de Panda's op het rechte pad te zetten. Dat deed hij van bij zijn eerste aantreden in zwart en wit, met een overwinning tegen Oostende, goed bediend door de klasse van Luis García. Eupen, dat weet dat voor het behoud een goeie goalgetter nodig is, heeft zoveel vertrouwen in de 34-jarige Senegalees dat die een contract voor drie jaar mocht ondertekenen. Hij verliet Zulte Waregem niet in de beste verstandhouding, maar wel met een derde beker van België op zak. Mbaye Leye 1 Eric Ocansey 1 Diawandou Diagne 1 Jordan Lotiès 1 Asamoah (STVV), Brüls (Paphos FC, Cyp). Het aantal tegendoelpunten van Eupen. Met 2,8 tegentreffers per match hebben ze de slechtste verdediging van de competitie. Dat is een harde balans en de Panda's moeten daar wat aan doen willen ze het behoud verzekeren, aangezien ze zelf weinig scoren. Met vier goals hebben ze een van de slechtste aanvallen uit de Jupiler League, samen met ... Anderlecht en Standard. Nu goed, dat is ook al iets. NICOLAS TAIANA