Of hij al droomde van Europees voetbal ? Daar moest trainer Gigi Cagni (56), na de zege tegen AS Roma, om lachen. "Dat is iets wat wij op tv bekijken. Ons streefdoel blijft nog altijd het behoud." Toch ging het bescheiden Empoli zaterdag de derby tegen Fiorentina in als best geplaatste Toscaanse club. Met Siena en Livorno telt Toscane liefst vier eersteklassers. Geen enkele andere Italiaanse regio doet beter. Lombardije en Sicilië (drie) komen het dichtst in de buurt.
...

Of hij al droomde van Europees voetbal ? Daar moest trainer Gigi Cagni (56), na de zege tegen AS Roma, om lachen. "Dat is iets wat wij op tv bekijken. Ons streefdoel blijft nog altijd het behoud." Toch ging het bescheiden Empoli zaterdag de derby tegen Fiorentina in als best geplaatste Toscaanse club. Met Siena en Livorno telt Toscane liefst vier eersteklassers. Geen enkele andere Italiaanse regio doet beter. Lombardije en Sicilië (drie) komen het dichtst in de buurt. Het sportieve succes van Empoli, een provinciestadje met amper 43.000 inwoners op dertig kilometer van Florence, is opmerkelijk. Veel investeerde de club dit jaar niet. Empoli sloot de zomertransferperiode af met een bonus van 9 miljoen euro : het verkocht voor 11,5 miljoen en kocht voor slechts 2 miljoen euro. Vooral het vertrek van topschutter Francesco Tavano leek hen zuur op te breken. Vorig seizoen maakte Tavano 19 goals, bijna de helft van de totale Empoli-productie (46 goals). Het leverde hem een transfer naar Valencia op. Zijn vervanger, Luca Saudati van tweedeklasser Lecce, zit nog maar aan vijf goals. Ook in de winterstop vertrokken meer spelers dan er nieuwe kwamen : Empoli geeft de voorkeur aan de eigen jeugd. Gigi Cagni werd halfweg vorig seizoen binnengehaald en eindigde met Empoli tiende, de beste prestatie ooit in de clubgeschiedenis. Als ze straks vierde eindigen, een plaats die recht geeft op deelname aan de CL-voorronde, zou dat het beste resultaat ooit zijn. Nooit voetbalde de club Europees. Maar ook al het behoud op zich zou een record betekenen : nooit eerder voetbalden de blauw-witten meer dan twee jaar na mekaar in de Serie A. In 2005 promoveerde Empoli voor de vierde keer in twintig jaar naar de hoogste klasse. Pas in 1986 debuteerde het op haast miraculeuze wijze : de bond weigerde de promotie aan de nummer drie, Vicenza, en trok Triestina, samen met Empoli vierde, een punt af. Daardoor stonden de Toscanen, tot hun eigen verbazing, in de eerste klasse. Dat seizoen konden ze zich redden. Maar vervolgens zakte Empoli in één ruk naar de derde klasse, waar het zeven jaar verbleef, om vervolgens opnieuw in één keer terug te stijgen naar eerste. Opmerkelijk : Empoli is een van de drie clubs die géén provinciehoofdstad zijn. S Na de uitschakeling van Parma, door het Portugese Braga, en Livorno, door Espanyol, heeft Italië geen ploegen meer in de UEFA Cup. Voor Livorno was het de eerste Europese campagne ooit. Francesco Flachi (31), de aanvoerder van Sampdoria, werd bij een dopingcontrole na het competitieduel tegen Inter op 28 januari betrapt op cocaïne in de urine. Flachi, die zijn carrière in de eerste klasse begon bij Fiorentina in 1994 en sinds 1999 bij Sampdoria voetbalt, werd op 21 september vorig jaar al eens twee maanden geschorst (tot 20 november) wegens gokken op competitiewedstrijden. Koploper Inter moet een maand de diensten missen van de geblesseerde middenvelders Esteban Cambiasso en Patrick Vieira. Vorige week zette het ministerie van Binnenlandse Zaken de poorten open van nog eens twaalf stadions, waaronder die van eersteklassers Messina en Reggina. Bij Empoli, Fiorentina, Livorno, Udinese en vijf tweedeklassers mogen enkel de abonnees binnen. Catania moet de rest van zijn thuiswedstrijden achter gesloten deuren afwerken. Afgelopen weekend vonden na twee weken opnieuw avondwedstrijden plaats : vrijdagavond was dat de tweedeklassematch Lecce-Treviso, zaterdag Chievo-Torino, zondag Milan-Sampdoria. Genoa won voor het eerst sinds 42 jaar het prestigieuze beloftetoernooi in Viareggio. Het klopte in de finale AS Roma. Anderlecht eindigde vierde, na verlies tegen Empoli.GF