Het is een vaststelling van de voorbije jaren: de Belgen zijn niet langer bescheiden in hun sportieve ambities. In het zog van de naar alle topcompetities uitgezwermde Rode Duivels krikten eerst de hockeyers (zowel mannen als vrouwen) en vervolgens de volleybalploegen hun zelfvertrouwen op. De nieuwe generatie Belgen heeft de o zo dierbare underdogrol van zich afgeworpen en ingeruild voor een glanzende smoking om een toernooi binnen te stappen. Net zo voor onze Belgische basketbalmannen. Nochtans niet overlopend van talent, maar met nu al een derde opeenvolgende EK-deelname zelfbewuster dan ooit.
...

Het is een vaststelling van de voorbije jaren: de Belgen zijn niet langer bescheiden in hun sportieve ambities. In het zog van de naar alle topcompetities uitgezwermde Rode Duivels krikten eerst de hockeyers (zowel mannen als vrouwen) en vervolgens de volleybalploegen hun zelfvertrouwen op. De nieuwe generatie Belgen heeft de o zo dierbare underdogrol van zich afgeworpen en ingeruild voor een glanzende smoking om een toernooi binnen te stappen. Net zo voor onze Belgische basketbalmannen. Nochtans niet overlopend van talent, maar met nu al een derde opeenvolgende EK-deelname zelfbewuster dan ooit. De Belgian Lions basketten al elf jaar lang naar het beeld van hun bondscoach Eddy Casteels: klein maar vol venijn. Casteels (ex-coach van onder meer Antwerp Giants, Oostende en Charleroi), zijn assistent Jacques Stas en teammanager Jacques Ledure wisten de uitgebluste basketbalploeg - die begin jaren 2000 in de C-divisie van Europa speelde en waar niemand nog deel van wenste uit te maken - weer leven in te blazen. Ondanks de beperkte middelen kregen ze een professionele omkadering bijeen, worden er stages ingelast en zijn er voor de pers geen gênante verhalen meer te sprokkelen van bijvoorbeeld wedstrijdtruitjes die in België vergeten werden. Er wordt nu met een plan gebouwd aan een ploeg. Wanneer de ene generatie afhaakt - zoals na het vorige EK gebeurde met anciens Roel Moors, Christophe Beghin en Tomas Van Den Spiegel - staat een volgende weer klaar. Er werd een Basketball Elites Academy (BEA) opgericht waarbij de grootste talenten van België een doorgedreven opleiding krijgen en tegelijkertijd zorgt Eddy Casteels ervoor voor dat die jonge talenten al vroeg mogen proeven van de A-kern. Zoals onlangs Manu Lecomte, actief in het Amerikaanse collegebasketbal en steunpilaar van de belofteploeg die dit jaar als achtste eindigde op het EK U20. De Brusselse spelverdeler moet over vijf jaar een belangrijke pion worden bij de Lions. Ondertussen wil Casteels ook met de huidige generatie oogsten. Een derde EK-deelname op rij verdient sowieso een applaus - ook al werd de kwalificatie een pak eenvoudiger met de uitbreiding naar 24 landen - want voordien was het van 1993 geleden dat de Belgen nog eens op een groot toernooi stonden. De Belgian Lions gelden niet langer als het kneusje van de klas. Niet voor niets wordt ons land nu door de toplanden gevraagd voor oefenduels, merkte Casteels terecht op. Op het vorige EK eindigde België als negende, ondanks het ontbreken van een echte ster in het team. Die is er nu in de persoon van Matt Lojeski wel bij. De genaturaliseerde Amerikaan lanceerde zijn profcarrière in ons land, waar hij eerst bij Okapi Aalstar en nadien ook nog eens bij Oostende verkozen werd tot beste speler in de competitie. Twee jaar geleden moest hij net voor het EK afhaken door een blessure. En vier jaar geleden ontbrak die andere vedette, Axel Hervelle, door een blessure. Dat beide toppers er dit keer wel bij zullen lopen in Riga, plus het leiderschap van de tot volle wasdom gekomen Sam Van Rossom, stemt tot enthousiasme. Enige minpunt: België mist lengte. Een echte center heeft Casteels niet voorhanden nadat Tomas Van Den Spiegel (2m16) en Didier Mbenga (2m14) het profbasketbal vaarwel zegden. Dat euvel wordt nu collectief opgelost: de Belgian Lions zijn een moeilijk te bekampen team. Niet al te dreigend - tenzij het driepuntshot binnenvalt - maar zeer taai en vol vuur. Axel Hervelle, Quentin Serron, Lionel Bosco, Jean-Marc Mwema, Kevin Tumba: het zijn mannetjesputters die de tegenstander constant opjagen. In de voorbereiding op dit EK bleek dat zelfs grote landen als Griekenland, Frankrijk en Spanje daar de nodige moeite mee hebben. Al blijft de vraag of België die energie kan blijven opbrengen wanneer er straks in de poulefase zowat om de dag gespeeld moet worden. Basketkenner Dennis Xhaët, commentator bij Sporting Telenet (dat alle EK-matchen van de Lions live uitzendt), ziet mogelijkheden voor de Belgische ploeg. 'Door het gebrek aan grote jongens onder de korf zullen ze klein moeten spelen, maar de Golden State Warriors bewezen dit seizoen in de NBA dat je ook op die manier succes kan boeken. De tijd dat je enkel resultaten kan boeken als je over een dominante center beschikt, is voorbij. 'Van Rossom, Hervelle en Lojeski kunnen een ploeg op sleeptouw nemen. Bondscoach Casteels zorgde voor continuïteit bij de nationale ploeg en voor een organisatie waar ze steeds op kunnen terugvallen. Hij kan een team scherp zetten. Als de Lions hun eigen spel kunnen opdringen, behoort een kwartfinale tot de mogelijkheden.' Die kwartfinale is de stille droom van de twaalf Lions en hun entourage. Het zou betekenen dat ze beter doen dan op het EK 2013 en bovendien zetten ze op die manier een grote stap richting kwalificatietoernooi voor de Olympische Spelen in Rio. De derde tot de zevende van dit EK krijgt daarvoor een uitnodiging. De Belgian Lions doopten die missie om tot operatie 'Go to Lille', daar waar straks de knock-outfase afgewerkt wordt. De glanzende smokings liggen alvast klaar. DOOR MATTHIAS STOCKMANS - FOTO'S BELGAIMAGE'De tijd dat je enkel resultaten kan boeken als je over een dominante center beschikt, is voorbij.' DENNIS XHAËT