New York Red Bulls werd dan wel uitgeschakeld in de eerste ronde van de play-offs - een nederlaag tegen Montréal Impact van Laurent Ciman - toch kan het terugblikken op een zeer straf seizoen. De Red Bulls eindigden de reguliere competitie in de MLS als nummer een in de Eastern Conference, voor de rivalen van New York City FC, waar Patrick Vieira coach is en met David Villa, Frank Lampard en Andrea Pirlo behoorlijk wat star quality rondloopt.
...

New York Red Bulls werd dan wel uitgeschakeld in de eerste ronde van de play-offs - een nederlaag tegen Montréal Impact van Laurent Ciman - toch kan het terugblikken op een zeer straf seizoen. De Red Bulls eindigden de reguliere competitie in de MLS als nummer een in de Eastern Conference, voor de rivalen van New York City FC, waar Patrick Vieira coach is en met David Villa, Frank Lampard en Andrea Pirlo behoorlijk wat star quality rondloopt. De vedette bij NY Red Bulls is Sacha Kljestan (31), de Amerikaanse middenvelder die vier en een half jaar voor Anderlecht voetbalde tot hij in januari 2015 koos voor een terugkeer naar zijn thuisland. Vorig seizoen finishte Kljestan met 14 assists en 8 goals. Dit seizoen deed hij nog beter en evenaarde hij het competitierecord door in totaal 20 assists te verzamelen. 'We spelen heel direct en met hoge pressing', vertelt Kljestan vanuit de VS. 'In de omschakeling zijn we sterk, onder meer dankzij de snelheid en efficiëntie van onze spits Bradley Wright-Phillips. We profiteren beiden van onze uitstekende wisselwerking.' Niet toevallig behoort het duo tot de drie genomineerden voor Most Valuable Player van het seizoen. Samen met ook David Villa, goed voor 23 goals in deze campagne. 'Wat mij betreft verdient Brad hem', zegt Kljestan. 'Hij maakte 24 goals, waarvan geen enkele strafschop. Ik ben wel vereerd met mijn nominatie want het niveau van de MLS is erop vooruitgegaan in vergelijking met toen ik hier in 2006 begon. De vele Europese sterren tillen met hun ervaring de kwaliteit omhoog.' Door zijn goede prestaties is de ex-Anderlechtenaar ook weer een volwaardig lid van de Amerikaanse nationale ploeg. Een bewijs dat zijn vertrek bij Anderlecht de goede keuze was? Kljestan: 'Ja, het was het goede moment om weg te gaan bij Anderlecht, door mezelf bij de Red Bulls als nummer tien te kunnen manifesteren geraakte ik na enige tijd weer in het nationale team. Maar ik draag paars-wit nog altijd een warm hart toe. Onlangs heb ik Oli Deschacht nog gefeliciteerd met zijn recordaantal wedstrijden. Ik voel me goed in New York en het is een doel om deze club een eerste titel te schenken, maar ik mis het Europese voetbal soms wel. Mocht er een goede aanbieding komen, ga ik dat zeker overwegen.' De MVP van de reguliere competitie wordt op 6 december bekendgemaakt. Ook in andere categorieën worden er prijzen uitgedeeld. Zo is Jelle Van Damme genomineerd als beste verdediger en beste nieuwkomer. Terecht, oordeelt Kljestan: 'Jelle werd snel belangrijk voor LA Galaxy en droeg op het einde zelfs de aanvoerdersband. Hij en Ciman kenden een sterke en regelmatige campagne. Ik speelde trouwens met hen samen tijdens de All Starmatch tegen Arsenal, we werden vrienden. Hier in de VS kan dat, destijds niet want zij waren Rouches en ik een Mauve', besluit de besnorde Amerikaan met een kwinkslag. DOOR MATTHIAS STOCKMANS