Anderhalve maand geleden voorspelde het gezaghebbende Britse magazine Autosport in zijn voorbeschouwing op het F1-seizoen dat de interne strijd bij Virgin beslecht zou worden met een 19-0 in het voordeel van Timo Glock. In amper de derde race van het seizoen, in China, moest de 29-jarige Duitser al het onderspit delven, zowel in de kwalificaties als in de race. Waarna de Belg ook vorig weekend in Turkije sneller was dan zijn teamgenoot. En ook nog eens alles uit de race haalde wat er voor hem inzat: eerste van de kleine teams, Virgin en HRT. ...

Anderhalve maand geleden voorspelde het gezaghebbende Britse magazine Autosport in zijn voorbeschouwing op het F1-seizoen dat de interne strijd bij Virgin beslecht zou worden met een 19-0 in het voordeel van Timo Glock. In amper de derde race van het seizoen, in China, moest de 29-jarige Duitser al het onderspit delven, zowel in de kwalificaties als in de race. Waarna de Belg ook vorig weekend in Turkije sneller was dan zijn teamgenoot. En ook nog eens alles uit de race haalde wat er voor hem inzat: eerste van de kleine teams, Virgin en HRT. Opmerkelijk daarbij: onze 25-jarige landgenoot blijft zowat de enige die het hoofd koel weet te houden. Want zowel pers als mecaniciens van het team, familie en vrienden: allemaal laten ze zich telkens weer overvallen door enthousiasme, ter plaatse of via sms, over de prestaties van de debutant. Vorig weekend in Turkije struikelde teambaas John Booth zelfs over zijn lof voor de Belg ("top", "fantastisch"). Maar D'Ambrosio bleef ook deze keer koel. "Natuurlijk ben ik tevreden over mijn seizoensstart", zegt hij. "Alles loopt naar wens. Ik leerde in vier races heel veel bij. Maar ik zeg: nuchter blijven. Het seizoen is nog lang. Er zijn veel dingen die ik nog beter moet doen. Zoals de pitstops en de banden nog langer goed houden. Ik maak ook nog foutjes met de afstelling van de auto." Ondertussen is het opvallend hoe buitenlandse collega's ons tijdens de raceweekends almaar vaker komen aanspreken over D'Ambrosio, verrast door zijn uitstekende debuutraces. Of hoe de Belg er in amper drie races al in geslaagd is dat imago van paydriver, een coureur die zijn zitje gekocht heeft, helemaal van zich af te rijden. Het magazine Autosport gaf D'Ambrosio na de Chinese GP zelfs een 7 op 10, een uitzonderlijk goed cijfer. Bij Virgin zijn ze ondertussen helemaal verslingerd op hem. Als D'Ambrosio na de race door de garage loopt, is er geen enkele mecanicien of ingenieur die hem overslaat, met " well done Jérôme" tot schouderklopjes en zelfs knuffels. "Ja, we zijn zeer blij dat we hem hebben", zegt teambaas John Booth. "Op technisch gebied groeit hij enorm snel. Hij is altijd positief ingesteld én een fantastische ploegspeler." Dat D'Ambrosio zeer goed ligt bij Virgin heeft natuurlijk ook te maken met het enthousiasme dat van hem afstraalt. De Belg ziet dit jaar zijn droom in vervulling gaan, eindelijk in de formule 1, en zette er zijn tanden vol in. Een groot contrast met Glock, tegenwoordig niet meteen de vrolijkste in de paddock. Wat overigens ook maar een menselijke reactie is: de Duitser is ondertussen een oudgediende, maar ziet de klok tikken en opnieuw een seizoen verloren gaan aan een auto die nauwelijks vooruit komt. Want dat Virgin ondermaats presteerde in dit seizoensbegin, is geen geheim. "Klopt", zegt D'Ambrosio. "Maar waarom zou ik daarover janken? Mijn job is: zo goed mogelijk presteren met het materiaal dat ik krijg." Inderdaad: positief ingesteld, die Belg. DOOR JO BOSSUYT