De echte start

Dé grote verrassing van de afgelopen mercato was dat KRC Genk topschutter Ally Samatta en middenvelder Sander Berge kon behouden, twee spelers van wie het begin deze zomer quasi zeker leek dat ze zouden vertrekken. Maar de aanbiedingen voor beiden wogen niet op tegen de nieuwe ervaring die de Champions League biedt. Zonder de blessure van doelman Danny Vukovic had Genk die competitie kunnen aanvatten met negen titularissen van de kampioenenploeg. Wie had dat aan het begin van de zomer durven denken?
...

Dé grote verrassing van de afgelopen mercato was dat KRC Genk topschutter Ally Samatta en middenvelder Sander Berge kon behouden, twee spelers van wie het begin deze zomer quasi zeker leek dat ze zouden vertrekken. Maar de aanbiedingen voor beiden wogen niet op tegen de nieuwe ervaring die de Champions League biedt. Zonder de blessure van doelman Danny Vukovic had Genk die competitie kunnen aanvatten met negen titularissen van de kampioenenploeg. Wie had dat aan het begin van de zomer durven denken? De Champions League komt wat vroeg voor een ploeg die nog in de steigers staat. Dat komt omdat trainer Felice Mazzu pas net voor het afsluiten van de mercato de puzzelstukjes kreeg die hij bij de competitiestart nog miste: een motor die de ploeg op sleeptouw moest nemen en extra kracht in de spits waardoor hij eventueel van systeem kan veranderen. De motor had Genk al eerder deze zomer vastgelegd, maar werd pas door zijn club Viktoria Pilsen vrijgegeven na de Europese uitschakeling. De Slowaakse international Patrik Hrosovsky is van nature een verdedigende middenvelder, maar is in staat om op zowat alle posities in dat middenveld te spelen. Hij moet de nieuwe aanjager en de man met de ideeën worden. Extra steun was daar nodig voor Sander Berge en Bryan Heynen die op geen inspanning kijken, maar nog de inspiratie van Roeslan Malinovski, Leandro Trossard of Alejandro Pozuelo missen wanneer de wedstrijd op slot zit. De 27-jarige Slowaak brengt de ervaring die het piepjonge middenveld miste. Jonge, aanvallende spelers als Ianis Hagi, Benjamin Nygren en aanvaller Stephen Odey wil Genk geleidelijk inpassen. Het was niet de bedoeling dat zij meteen bij de start de druk op zich zouden nemen. Voorin kon ook Ally Samatta best wat extra steun gebruiken. Die krijgt hij met de 2,01 meter grote 25-jarige Paul Onuachu van het Deense FC Midtjylland zeker. De Nigeriaan deinst niet terug voor een duel meer of minder, gebruikt handig zijn lichaam, scoort makkelijk en is te gebruiken als diepe spits in een tweespitsensysteem. Laat 4-4-2 nu net het lievelingssysteem zijn van Felice Mazzu, die uitgaat van evolutie, liever dan van revolutie. De nieuwe trainer bouwt voort op de 4-3-3 die Genk de titel bezorgde, maar door de blessure van Théo Bongonda op links helde Genk de voorbije weken te vaak naar rechts, waardoor het soms wat voorspelbaar oogde. Achterin staat de verdediging van vorig jaar op punt, nu ook Joakim Maehle blijft. In doel werd het plan om de jonge keepers uit te proberen door de zware blessure van Vukovic vervroegd. Genk trekt nu voluit de kaart van Gaëtan Coucke, bij Lommel vorig seizoen man én een completere doelman geworden, terwijl op het achterplan de uitermate getalenteerde Maarten Vandevoordt klaargestoomd wordt. Met de late inpassing van veel nieuwe spelers en de komst van een nieuwe trainer is het nog even zoeken naar de juiste automatismen, waardoor Genk niet meteen dé grote kandidaat is om zijn titel te verdedigen. Eerst wil het verzamelde talent zich tonen in de CL en daar een blamage vermijden, om met de Europese ervaring na Nieuwjaar als een beter gerodeerd team de play-offs aan te vatten. IN Bongonda (SV Zulte Waregem), Nygren (IFK Göteberg, Swe), Odey (FC Zürich, Sui), Cuesta (Atlético Nacional, Col), Hrosovsky (FC Viktoria Pilsen, Cze), Hagi (FC Viitorul Constanta, Rou), Onuachu (FC Midtjylland, Den). OUT Brabec (FC Viktoria Plzen, Cze), Ingvartsen (1. FC Union Berlin, Ger), Trossard (Brighton & Hove Albion, Eng), Aidoo (Celta Vigo, Esp), Seigers (K Beerschot VA), Malinovski (Atalanta Bergamo, Ita), Vanzeir (YR KV Mechelen), A. Bertaccini (KMSK Deinze), Gano & Manuel (R Antwerp FC), Fiolic (AEK Larnaca FC, Cyp), Nastic (contract ontbonden), Théate (Standard), Jackers (Waasland-Beveren), Khammas (Lommel SK). Als hij soms zelf niet weet wat hij gaat doen, hoe zouden de tegenstanders het dan weten? Dat Paul Onuachu moeilijk te lezen is voor zijn tegenstanders, is een andere van de beschrijvingen voor de atypische manier van spelen die de nieuwe spits van KRC Genk in Denemarken krijgt. Hij kan best twee matchen in één wedstrijd spelen: de ene barslecht, de andere op topniveau. Maar verder is hij een allroundspits, wel rechtsvoetig, maar toch in verschillende tactische systemen te gebruiken, en altijd met een neus voor goals. Voor FC Midtjylland, de Deense club die hem in 2012 weghaalde bij haar Nigeriaanse satellietclub, maakte hij er in 181 matchen 74. Twee jaar zaten de Limburgers achter de 25-jarige Nigeriaan van 2,01 meter aan. Dat het zo lang duurde, komt omdat FC Midtjylland een gezonde vereniging is die niet altijd geld nodig heeft en dus niet altijd spelers hoeft te verkopen, én omdat de Deense kampioen afgelopen seizoen op Onuachu rekende voor de Champions League. In Denemarken was de spits geliefd, zij het niet bij de verdedigers, die amper duels wonnen en hem maar moeizaam van de bal af konden zetten. Immer optimistisch en met de glimlach, en een idool bij de fans omdat hij altijd bereid was om voorop te gaan in de strijd. Paul Onuachu wacht niet op de bal en schuwt de duels niet. Hoe steviger het er aan toe gaat in de zestien meter, hoe beter hij zich in zijn sas voelt. Hij is niet alleen groot en kopbalsterk, maar houdt als typische pivot ook graag de bal voorin bij, om zijn ploegmaats toe te laten aan te sluiten. KRC Genk betaalde zes miljoen euro voor een aanvaller die perfect beantwoordt aan het profiel dat ze bij de landskampioen graag hebben: een ruwe diamant uit Afrika, waar in Scandinavië al aan gepolijst is, en die de Belgische club als een springplank naar hoger beschouwt.