Ook al was de blessure van Alejandro Pozuelo vorig seizoen een serieuze handicap in de strijd om de Europa League, op dit moment kan ze met de glimlach bekeken worden. In intieme kring drukt hij wel zijn wens om te vertrekken uit, maar de Spaanse maestro heeft uiteindelijk toch zijn contract in de Luminus Arena verlengd. Daardoor presenteert Genk zich in dit seizoensbegin als een geloofwaardige kandidaat voor het podium of zelfs een belangrijke outsider voor de titel.
...

Ook al was de blessure van Alejandro Pozuelo vorig seizoen een serieuze handicap in de strijd om de Europa League, op dit moment kan ze met de glimlach bekeken worden. In intieme kring drukt hij wel zijn wens om te vertrekken uit, maar de Spaanse maestro heeft uiteindelijk toch zijn contract in de Luminus Arena verlengd. Daardoor presenteert Genk zich in dit seizoensbegin als een geloofwaardige kandidaat voor het podium of zelfs een belangrijke outsider voor de titel. Van de ploeg die het land verblufte in de eerste helft van 2017, zijn er slechts drie spelers vertrokken. De uitleenbeurt van Mathew Ryan liep ten einde, de aankoopoptie op Jean-Paul Boëtius werd niet gelicht en de hartproblemen van Thomas Foket zetten Atalanta Bergamo op de piste van Timoty Castagne, die naar Italië vertrok. De club wordt weleens verweten meer aan haar schatkist dan aan haar trofeeënkast te denken, maar behield niettemin spelers als Sander Berge of Omar Colley, voor wie er veel interesse was in het buitenland. Genk lijkt zelfs versterkt tegenover de lente. Alleen de positie van doelman, waar Danny Vukovic zijn landgenoot niet kan doen vergeten, stelt nog een probleem. Genk trok de geldbeugel open om de belofte Marcus Ingvartsen aan te trekken. Het versterkt daarmee de offensieve sector, die voordien al de verdedigingen des lands vrees inboezemde. In alle linies is er talent zat, de enige onbekende factor is: hoe gaat deze ploeg om met de lastige momenten tijdens een wedstrijd? Voor de rest is het spelplan van Albert Stuivenberg duidelijk en wordt er niet van afgeweken. De Nederlandse coach spendeert veel tijd in de Luminus Arena en niemand binnen de club houdt er rekening mee dat Genk opnieuw buiten de top zes zou kunnen eindigen, zeker nu er niet Europees gevoetbald wordt. Racing heeft de kalender, het talent en de sportieve omkadering om een grote slag te slaan. De concurrentie is gewaarschuwd. Op zoek naar een nieuwe keeper na het vertrek van Mathew Ryan en niet geneigd om de nog niet overtuigende Nordin Jackers tussen de palen te zetten, ging de club voor de ervaren Danny Vukovic. Sinds zijn komst toont de Aussie zich echter alles behalve zelfzeker: zijn voetenspel is wat onbeholpen en dat is vervelend voor een ploeg die op balbezit speelt. Ook zijn présence in de backlijn is onvoldoende om de verdediging gerust te stellen. Dimitri de Condé maakt zelden fouten bij de casting, maar Vukovic lijkt er toch eentje... Hij werd door veel volgers de beste rechtsachter van het land genoemd en Roberto Martínez prees hem al heel vroeg in het vorige seizoen voor zijn prestaties. De Angolese international leek voorbestemd voor een toekomst in paars en wit, uitgestippeld door zijn makelaar Mogi Bayat. Maar Clinton Mata koos er uiteindelijk voor om tijdelijk naar Genk te trekken, dat een ervaren alternatief zocht voor de getalenteerde maar jonge Joakim Maehle. Mata is gewend aan de Belgische stadions en men gaat hem maar moeilijk voorbij, hij zal dus een aanwinst zijn voor een ploeg die ambitieus wil verdedigen. Gelanceerd door ex-Genkspeler Jesper Jansson, die momenteel sportief directeur is bij Hammarby, besloot Joseph Aidoo zijn carrière voort te zetten in de Luminus Arena. De jonge Ghanese centrale verdediger is erg gegeerd en bezit een cv dat alles heeft om Racing te behagen: een Afrikaanse verdediger die door een verblijf in Scandinavië al is aangepast aan Europa. Voor hem waren Kara Mbodj en Omar Colley al met hetzelfde profiel naar Limburg gekomen en het succes waarmee zij geïntegreerd raakten, overtuigde Genk om dezelfde weg in te slaan om zijn centrale verdediging te versterken. De laatste parel uit de Academie Jean-Marc Guillou in Tongerlo is erg gegeerd. Dat komt voor een stuk omdat er van deze Benson Manuel heel wat acties te bekijken zijn op YouTube, met name uit zijn sterke play-off 2 met Lierse vorig seizoen. Hij werd bij zowat elke buitenlandse club genoemd, maar koos uiteindelijk voor een gestage opgang. Het is een flitsende dribbelaar, soms wat rommelig maar altijd spectaculair. Hij kan nu rijpen in Limburg en proberen om er een basisplaats te veroveren. Hij kwam voor 5 miljoen euro naar Limburg en kreeg dus het etiket van de duurste transfer uit de geschiedenis van Racing. De Deense spits heeft al een fameus palmares. Op zijn 21e verliet hij zijn land met de titel van nationaal topschutter op zak (23 goals voor Nordsjaelland). Zijn profiel, sterk in het samenspel en de combinaties, laat zijn trainer toe om hem alleen in de punt te zetten of hem te koppelen aan Ally Samatta of Nikolaos Karelis, die meer op hun gemak zijn wanneer ze rond een targetman kunnen cirkelen.Ally Samatta 3 Siebe Schrijvers 3 José Naranjo 1 Alejandro Pozuelo 1 Leandro Trossard 1 Sven-Susic (Maccabi Tel Aviv, Isr), Janssens (MVV, Ned), Naranjo (CD Leganés, Esp). Genk onderhandelt niet over de bal. Racing heeft een welomlijnde spelfilosofie die systematisch wordt toegepast door coach Albert Stuivenberg, die niet voor niets een leerling is van Louis van Gaal. De Limburgers hebben na vijf wedstrijden een gemiddeld balbezit van 59,2 procent en spelen consequent op de helft van de tegenstander om hun verzorgd voetbal te ontwikkelen. GUILLAUME GAUTIER