Versterkt in alle linies

Vlak voor de start van de competitie werd de technische staf van Malinwa voor de zoveelste keer opgeschrikt in de aanloop naar dit seizoen: doelman Michael Verrips, een absolute sterkhouder tijdens de voorbije succescampagne, besloot zijn contract te ontbinden op basis van de schuldigverklaring van de club in het matchfixingdossier Propere Handen. Plots stond de promovendus zonder nummer één onder de lat. De 19-jarige Sofiane Bouzian werd ondanks zijn ontegensprekelijke talent nog wat te groen geacht om een heel seizoen te dragen.
...

Vlak voor de start van de competitie werd de technische staf van Malinwa voor de zoveelste keer opgeschrikt in de aanloop naar dit seizoen: doelman Michael Verrips, een absolute sterkhouder tijdens de voorbije succescampagne, besloot zijn contract te ontbinden op basis van de schuldigverklaring van de club in het matchfixingdossier Propere Handen. Plots stond de promovendus zonder nummer één onder de lat. De 19-jarige Sofiane Bouzian werd ondanks zijn ontegensprekelijke talent nog wat te groen geacht om een heel seizoen te dragen. Met Yannick Thoelen vond Mechelen snel een vervanger voor Verrips. Iemand die de club én de competitie kent. Thoelen coacht bovendien uitstekend, net als het ervaren verdedigersduo voor hem bestaande uit Arjan Swinkels en Thibaut Peyre. Met hun onderlinge communicatie en generositeit vangen ze een gebrek aan wendbaarheid op. Sheldon Bateau keerde terug als back-up in de centrale verdediging. Hij kan ook snelheid toevoegen aan dat compartiment. Op de backpositie kende KV al wat personeelswissels door blessures, maar zowel Jules Van Cleemput, Lucas Bijker als Laurent Lemoine lijken weer fit om onderling te strijden voor die posities. Op het middenveld zag coach Vrancken stofzuiger Joachim Van Damme, het hart van zijn elftal, al in de tweede wedstrijd geblesseerd uitvallen. Enigszins verrassend bleef de ploeg ook zonder hem presteren, onder meer het zestienjarige supertalent Aster Vranckx liet zich opmerken als centrale middenvelder. De terugkeer van Jordi Vanlerberghe, alweer een ex-KV'er, is echter een absolute opsteker voor de coach. Vanlerberghe wordt voor een jaar gehuurd van Club Brugge. Na vorig seizoen een al bij al tegenvallende uitleenbeurt aan KV Oostende is het product van de Mechelse jeugdopleiding uit op revanche. 23 jaar is hij nu, klaar om de stap vooruit te zetten, met zijn polyvalentie zowel inzetbaar op het middenveld als achterin. Zijn komst maakte het aanblijven van Ahmed El Messaoudi (een gelijkaardig profiel) overbodig. De Belgische Marokkaan lag nooit in de bovenste schuif van Vrancken en werd definitief verkocht aan FC Groningen. Met Geoffry Hairemans werd vlak voor afsluiten van de transfermarkt nog een slag geslagen. De Antwerpenaar kan zowel op de positie van Rob Schoofs als die van Onur Kaya uit de voeten. In het aanvallende compartiment zit Mechelen gebeiteld. Nikola Storm toonde meteen dat hij op zijn 24e helemaal klaar is om in de Jupiler Pro League een revelatie te worden. Kaya biedt met zijn fijne traptechniek en spelintelligentie sowieso een meerwaarde. Voorin ontpopte Gustav Engvall zich in de eerste wedstrijden tot grote uitblinker. Een ideale partner voor William Togui (een bliksemafleider) of Igor de Camargo (een targetman) in de dynamische 4-4-2 die Vrancken doorgaans hanteert. De 21-jarige Dante Vanzeir werd ingehaald als polyvalente aanvulling voor de aanvalslinie. De jonge Belg, voor een jaar gehuurd van KRC Genk, kan als hangende spits, flankaanvaller of diepe spits uitgespeeld worden. Hij steekt in de hiërarchie de andere jonkies Gaétan Bosiers, Arno Van Keilegom en Lars Coveliers voorbij. Clément Tainmont fungeert sinds de komst van Vrancken een jaar geleden voornamelijk als supersub. IN Bateau (Sarpsborg 08 FF, Nor), Thoelen (KAA Gent), Vanzeir (KRC Genk), Vanlerberghe (Club Brugge), Kabore (Rahimo FC, BFa), Hairemans (R Antwerp FC). OUT Matthys (gestopt), Smolders (Lierse Kempenzonen), Claes (R Exc. Virton), Augustijns (RKC, Ned), Peffer (Lyra-Lierse Berlaar), Ben Ouattara (Lille OSC, Fra), Mera (Atlético Nacional, Col), Cornet (RWDM), El Messaoudi (FC Groningen, Ned), De Witte (KSC Lokeren OV), Verrips (ontslag genomen). Doelman Yannick Thoelen (29) werd vlak voor de start van de JPL ingehaald als vervanger voor Michael Verrips en ontpopte zich meteen tot puntenpakker én publiekslieveling. Wordt bij thuiswedstrijden steeds in de vijftiende minuut toegezongen door de KaaVee-fans, die daarmee eer betonen aan Lia, het dochtertje van Thoelen dat op 15 januari van dit jaar overleed vlak na haar geboorte. De Limburgse keeper koos bij Mechelen trouwens om diezelfde reden voor rugnummer 15. Dat de sportieve cel van Malinwa bij Thoelen uitkwam had meerdere redenen: hij kent de Jupiler Pro League, heeft maturiteit, kostte niet te veel (nog geen miljoen euro) en is meteen inzetbaar. Hij kent ook het huis: van 2008 tot 2012 verdedigde hij al eens de rood-gele kleuren, toen nog even als ploegmaat van huidig trainer Wouter Vrancken, maar in die periode vergaarde hij slechts twee officiële caps. Voornamelijk gebarreerd door Olivier Renard. Nadien deed hij vooral ervaring op in onze tweede klasse, als titularis bij Lommel SK. Het leverde hem in 2015 een transfer naar KAA Gent op, maar daar was Thoelen de voorbije seizoenen voornamelijk bankzitter. Bij de start van de voorbereiding werd hij bij de Buffalo's zelfs naar de B-kern verwezen. Tot Malinwa hem dus uit zijn lijden verloste en een nieuwe kans gaf: dit keer als onbetwiste nummer één Achter de Kazerne. Die status bewijst hij tevens op training, waarbij hij steevast zijn ploegmaats stuurt en coacht. Startte sterk met een clean sheet tegen Zulte Waregem en nadien slechts één tegentreffer van landskampioen KRC Genk, maar kende in de derde wedstrijd een minder moment toen hij op het veld van Anderlecht vlak voor rust uitgesloten werd nadat hij de doorgebroken Francis Amuzu torpedeerde. Terecht rood, waarna de 19-jarige Sofiane Bouzian prima depanneerde. Ook daarbij toonde Thoelen zijn sterk menselijke kant door collega Bouzian te bewieroken voor zijn prestatie. Het maakt van hem een graag geziene ploegspeler.