In de aanloop naar de tweede GP van het seizoen, zondag in Maleisië, likken McLaren, Ferrari en Mercedes nu vooral wonden. De manier waarop Red Bull en vooral de Duitser Sebastian Vettel de seizoensopener domineerden (0,8 seconden sneller in de kwalificaties!) bezorgde de concurrentie immers acute ademnood. Iedereen hapt op zijn manier naar verse lucht.
...

In de aanloop naar de tweede GP van het seizoen, zondag in Maleisië, likken McLaren, Ferrari en Mercedes nu vooral wonden. De manier waarop Red Bull en vooral de Duitser Sebastian Vettel de seizoensopener domineerden (0,8 seconden sneller in de kwalificaties!) bezorgde de concurrentie immers acute ademnood. Iedereen hapt op zijn manier naar verse lucht. Lewis Hamilton koos voor psychologische oorlogvoering. Zo gebruikte de Brit zijn eerste interview na Melbourne om Vettel te omschrijven als een soort Nigel Mansell, "en misschien nog helemaal niet zo goed als Nigel." Vrij vertaald: "Zet Vettel in een topwagen, en hij wint. Geef hem een mindere machine, en ik fiets hem zo voorbij." Bij Ferrari regelden ze het naar goede gewoonte intern: "We onderzoeken hoe het komt dat we niet snel genoeg waren in Melbourne." Alweer vrij geïnterpreteerd: de bijl staat al klaar om koppen te doen rollen. De meest waardige maar naar F1-normen ook merkwaardige reactie kwam uit het Mercedeskamp. Daar lijkt het alsof zowel sportdirecteur Norbert Haug als Nico Rosberg al de handdoek gooiden. Ze zeiden immers in koor: "Red Bull is veel te snel. Die kloof nog dichtrijden, wordt heel moeilijk." Maar bij Mercedes zitten ze met een nog pijnlijker zweer op de billen: Michael Schumacher. De zevenvoudige wereldkampioen werd in Melbourne alweer over de gehele linie geklopt door Rosberg. De Duitser kon met een elfde tijd zelfs geen plaatsje afdwingen in de beslissende kwalificatiesessie. En ja, hij wees alweer de banden met de vinger, net zoals vaak in 2010. In de paddock ronkt het dan ook al: Nico Hulkenberg, het Germaanse archetype dat nu bij Force India verkommert als invaller, slofte in Melbourne al verdacht vaak in de buurt van de Mercedestent. Omdat Schumi twijfelt, hoor je dan. Maar het zou ook weleens kunnen zijn dat Mercedes nog harder twijfelt. Getuige de quote die we tijdens de wintertests in februari konden oppikken: "Gelukkig betaalt sponsor Petronas grotendeels het salaris van Michael." Het was Norbert Haug die het zei in een loos interviewtje. Toen hij later de spanwijdte van zijn woorden kon opmeten uit de heisa in de Duitse sensatiepers, krabbelde hij terug. "Dat was een kwinkslag", poneerde de Mercedesbaas even snel. Kwinkslag? In datzelfde gesprek zei Haug dat hij het financieel zware contract van Schumacher best wel zou verlengen, als het eind 2012 (!) afloopt. "Tenminste, tegen de juiste voorwaarden." En dat was dan weer geen kwinkslag, neen. Een laatste keer vrij vertaald: "Als hij met iets minder dan 21 miljoen euro tevreden is." Het salaris dat Michael Schumacher eind 2009 bedong voor zijn grote comeback, is bij zijn bazen en vooral het directiecomité van Daimler immers in de keel blijven steken als een droge korst brood. En neen, de Australische prestatie van Schumi was niet van die aard om het doorslikken te bevorderen. DOOR JO BOSSUYT