DE VEDETTE : GEORGI PETKOV

Alle Bulgaren - van nature uit al fidele en joviale mensen - hebben het evenement uitbundig gevierd : Levski Sofia is de eerste Bulgaarse club in de geschiedenis die zich heeft gekwalificeerd voor de poules van de Champions League. Dat heuglijke feit dankt de ploeg vooral aan doelman Georgi Petkov. In de kwalificatiematch tegen Chievo schudde hij twee supersaves uit zijn mouw, het betekende de uitschakeling voor de Italianen.
...

Alle Bulgaren - van nature uit al fidele en joviale mensen - hebben het evenement uitbundig gevierd : Levski Sofia is de eerste Bulgaarse club in de geschiedenis die zich heeft gekwalificeerd voor de poules van de Champions League. Dat heuglijke feit dankt de ploeg vooral aan doelman Georgi Petkov. In de kwalificatiematch tegen Chievo schudde hij twee supersaves uit zijn mouw, het betekende de uitschakeling voor de Italianen. Vijf jaar nu al verdedigt Petkov het doel van Levski Sofia. De dertigjarige keeper is bij Levski Sofia de uitgesproken publiekslieveling. Op dat statuut heeft hij wel een hele tijd moeten wachten. Drie jaar lang werd Petkov dermate door blessures achtervolgd, dat hij zich diende te vergenoegen met een heel andere en minder prettige status, die van invaller namelijk. Pas toen titularis Dimitar Ivankov richting de Turkse club Kayserispor emigreerde, promoveerde Petkov tot nummer één. Eerst bij Levski Sofia, maar nadien ook bij de nationale ploeg van Bulgarije, waar hij diezelfde Ivankov uit het doel verdreef. Georgi Petkov heeft het patent op bliksemsnelle reflexen. Met zijn spectaculaire stijl en zijn hang naar show pleegt hij het publiek grenzeloos te vermaken. De hele wedstrijd door is hij aan het praten en gesticuleren. Daarmee vangt hij zowel de aandacht van zijn ploegmaats als van de toeschouwers. Van een praatje met de supporters na de match is Petkov al evenmin vies. Om commentaar zit Petkov dus nooit verlegen en ook na de lottrekking voor de eerste ronde van de Champions League duwde men niet vergeefs een micro onder de neus van de keeper van Levski Sofia. Geestdriftig klonk het : "Ik verheug me erop om me te meten met Victor Valdés en met Petr Cech, twee absolute topdoelmannen. Natuurlijk is Levski Sofia het zwakke broertje in onze groep. We kunnen hooguit als outsiders worden beschouwd. Maar reken maar dat we gulzig van elke minuut Champions League zullen genieten." Dat geldt evenzeer voor het Bulgaarse publiek. Om het stadion in de hoofdstad te animeren, kan men alleszins rekenen op de exuberante Petkov. Begin september raakte de doelman nog aan het hoofd geblesseerd tijdens een interland tegen Roemenië. Maar 'aan het hoofd geraakt' is Petrov eigenlijk op constante basis. Nu ja, het schijnt dat keepers een beetje gek behoren te zijn ...Zodra Levski Sofia zich voor de Champions League had gekwalificeerd, lijfde het de middenvelder Georgi Sarmov in. En de coach, Stanimir Stoilov, verlengde meteen zijn mandaat, net als de 27-jarige Hristo Yovov, een aanvaller en international. Met die ingrepen stelde de club zijn toekomst veilig en zorgde hij voor stabiliteit. In elke linie van Levski Sofia loopt er een leidersfiguur rond : doelman Georgi Petkov, verdediger Elin Topuzakov (die de aanvoerdersband draagt), middenvelder Miroslav Ivanov en voorin de al genoemde Yovov. Echte vedetten telt de ploeg in wezen niet. De Bulgaren zweren bij een sterk collectief. Omdat dat de kracht van het team bepaalt, maakt het bestuur ook geen duiventil van zijn spelerskern. Het laat zich maar mondjesmaat betrappen op inkomende en uitgaande transfers. Het resultaat is dat de ploeg draait als een geoliede machine en op automatismen kan terugvallen. Dat is iets waar trainer Stoilov intensief aan werkt. Hij doet daarbij overwegend een beroep op jonge, Bulgaarse voetballers. Jong maar bijzonder solide, strijdlustig en geestdriftig. l PASCALE PIERARD