Charles Leclerc (22) heeft de toekomst van Ferrari in handen. De Italiaanse autobouwer plukte de Monegask in september 2018 weg bij Sauber en bereikte toen een overeenkomst voor 'minstens vier jaar', maar na amper één seizoen was de ploegleiding van de scuderia overtuigd: Leclerc zal de opvolger worden van Kimi Räikkönen, die Ferrari in 2007 voor het laatst naar de wereldtitel reed. Een duidelijk signaal, vinden insiders. De jonge rijder moet volgend seizoen nog altijd Sebastian Vettel (32) naast zich dulden, maar het contract van de viervoudige wereldkamp...

Charles Leclerc (22) heeft de toekomst van Ferrari in handen. De Italiaanse autobouwer plukte de Monegask in september 2018 weg bij Sauber en bereikte toen een overeenkomst voor 'minstens vier jaar', maar na amper één seizoen was de ploegleiding van de scuderia overtuigd: Leclerc zal de opvolger worden van Kimi Räikkönen, die Ferrari in 2007 voor het laatst naar de wereldtitel reed. Een duidelijk signaal, vinden insiders. De jonge rijder moet volgend seizoen nog altijd Sebastian Vettel (32) naast zich dulden, maar het contract van de viervoudige wereldkampioen loopt eind 2020 af en het is niet duidelijk of ook de Duitser in de toekomstplannen van teambaas Mattia Binotto past. 'Naarmate het seizoen vorderde, werd het steeds duidelijker dat we met Charles moesten praten over een verlenging', reageerde de ploegleiding van het Italiaanse team, dat Leclerc in 2016 opnam in de Ferrari Driver Academy en zag hoe hij meteen het GP3-kampioenschap domineerde. Volgens Italiaanse media mag Leclerc rekenen op 9 miljoen euro per seizoen, een verdriedubbeling van het bedrag dat hij in zijn debuutjaar op Maranello cashte. Maar nog altijd peanuts in vergelijking met het kostenplaatje van Vettel, dat wordt geraamd op 35 tot 40 miljoen per jaar. Alleen Lewis Hamilton, die in december 2020 ook een vrije vogel is, verdient met om en bij de 50 miljoen per jaar nóg meer. Het contract van Vettel ergert de ploegleiding van Ferrari, die zag hoe Leclerc dit seizoen in België en Italië zijn eerste grands prix won en daarmee beter deed dan de Duitser, die alleen in Singapore als eerste over de finish reed. Bovendien mocht de Monegask zeven keer van op de poleposition vertrekken - niemand deed dit jaar beter, Vettel moest zelfs genoegen nemen met twee poles. En in de eindstand deed de tien jaar jongere Leclerc óók beter: vierde plaats na Hamilton, Valtteri Bottas en Max Verstappen, met een voorsprong van 24 punten op zijn ploegmaat. '2019 was fantastisch, maar ik kan niet wachten om een nog betere en intensere relatie met iedereen binnen het team op te bouwen', reageerde de Monegask op zijn contractverlenging, waarmee ook de verhoudingen binnen het team gewijzigd zijn. Vorig jaar stond de jonge rijder nog in de schaduw van zijn Duitse kopman, vanaf maart ligt de strijd binnen de ploeg helemaal open. Het deed denken aan het seizoen 2014, toen Vettel na vier opeenvolgende titels bij Red Bull in zijn ploeg werd gedomineerd door nieuwkomer Daniel Ricciardo - derde plaats in het WK, twee hoger dan Vettel - en op het einde van het seizoen naar Maranello verkaste. Maar de Duitser blijft strijdvaardig, ook al wordt er gefluisterd dat hij misschien aan zijn laatste seizoen in de formule 1 bezig is. 'Ik ben ervan overtuigd dat ik Ferrari een nieuwe wereldtitel kan bezorgen. Ik ben van niemand bang.'