Zoals politieke partijen in de aanloop naar verkiezingen stellen de wielerploegen hun kandidatenlijst samen voor de Tour. De kopmannen weten zich al geruime tijd verzekerd van hun selectie. Maar een deel van het peloton wacht nog in spanning op de bevrijdende boodschap. Zo ook Serge Pauwels, de enige Belg in dienst van het prestigieuze Team Sky.
...

Zoals politieke partijen in de aanloop naar verkiezingen stellen de wielerploegen hun kandidatenlijst samen voor de Tour. De kopmannen weten zich al geruime tijd verzekerd van hun selectie. Maar een deel van het peloton wacht nog in spanning op de bevrijdende boodschap. Zo ook Serge Pauwels, de enige Belg in dienst van het prestigieuze Team Sky. "De onzekerheid over mijn selectie moet ik accepteren. Dit is nu eenmaal inherent aan de voorbereiding", vertelde de Antwerpenaar vlak voor hij afreisde naar de Ronde van Zwitserland, die zaterdag van start ging. "Ik hoor dat ook Kevin De Weert bij Quick-Step en Jurgen Van Goolen bij Omega Pharma-Lotto nog in de weegschaal liggen met andere renners." Pauwels begon met een dubbel gevoel aan de Ronde van Zwitserland. Aan de ene kant is hij het advies indachtig dat hij meekreeg van de laatste Belgische Girowinnaar Johan De Muynck. "De eerste vijf dagen in Zwitserland mag je niet te veel krachten verspelen", herhaalt Pauwels diens woorden. "Anderzijds wil ik niet onder mijn mogelijkheden rijden, zolang ik niet zeker ben van mijn Tourselectie." De drang om zijn team een dienst te bewijzen is groot bij Pauwels. Zijn voorjaar was immers een schijnbaar onafbreekbare ketting van tegenslagen: buikgriep, een valpartij, bronchitis, een knieontsteking en veel opgaves. "In mijn enthousiasme wilde ik dan nog vaak te snel terugkeren", stelt hij. "Gelukkig had de ploegleiding de moed om in te grijpen en me de tijd te gunnen. Ze stimuleerden me om zonder druk weer op te bouwen." Het duurde tot de Ronde van Romandië, begin mei, voor Pauwels de eerste keer dit jaar een rittenkoers kon uitrijden. "Sindsdien zit ik weer op het goede spoor", zegt de talentvolle klimmer. "Na de Ronde van Luxemburg gaf ik mezelf al een zeven op tien. In Zwitserland hoop ik naar een acht of negen te groeien. Eigenlijk zit ik perfect op schema om tijdig in topvorm te zijn in de Tour." Op Franse wegen hoopt Pauwels zijn prestaties van vorig jaar bij zijn rondedebuut in de Giro te mogen bevestigen. "Het zou fantastisch zijn, mocht ik Bradley Wiggins kunnen bijstaan in het hooggebergte, zoals ik vorig jaar in Italië reed in dienst van Carlos Sastre." Maar er is nog een reden waarom Pauwels hard gemotiveerd is voor zijn eerste Tour. De eerste rit in lijn, op 4 juli, trekt door Edegem, op 500 meter van zijn deur. "Ik zal in mijn carrière allicht maar één keer de kans krijgen om zoiets mee te maken. Soms denk ik over dat moment al na: ga ik in die rit even voorop kunnen rijden om mijn familie te groeten?" Pauwels heeft er goede hoop op dat hij er straks bij zal zijn wanneer de Tourkaravaan zich op gang trekt in Rotterdam. "Ik kan ook niet anders dan daarvan uitgaan. Er bestaat geen andere manier om de Tour voor te bereiden dan er honderd procent naar toe te werken."