VEDETTE Steven Gerrard

Stevie G, zoals de fans de MVP uit de vorige Champions League noemen, is de echte local hero. Geboren in Huyton, een voorstad van Liverpool, op 30 mei 1980 en bij de club sinds zijn achtste. Aanvoerder en voorganger, zeker de voorbije twee jaar waarin hij veel minder dan vroeger werd geplaagd door blessures. Hij stak al in 1998 de neus aan het venster, maar werd pas twee jaar later een basisspeler. Niet de minste want het was aanvoerder Jamie Redknapp die voor Steven Gerrard moest wijken. Tussenin werd zijn integratie vergemakkelijkt door opdrachten als... rechtsachter. Opvallend toen al : zijn fantastische afstandsschot, waarmee hij zich snel een reputatie maakte.
...

Stevie G, zoals de fans de MVP uit de vorige Champions League noemen, is de echte local hero. Geboren in Huyton, een voorstad van Liverpool, op 30 mei 1980 en bij de club sinds zijn achtste. Aanvoerder en voorganger, zeker de voorbije twee jaar waarin hij veel minder dan vroeger werd geplaagd door blessures. Hij stak al in 1998 de neus aan het venster, maar werd pas twee jaar later een basisspeler. Niet de minste want het was aanvoerder Jamie Redknapp die voor Steven Gerrard moest wijken. Tussenin werd zijn integratie vergemakkelijkt door opdrachten als... rechtsachter. Opvallend toen al : zijn fantastische afstandsschot, waarmee hij zich snel een reputatie maakte. Vormt nu samen met Frank Lampard het hart van de nationale ploeg. Zijn doorbraak daarin werd ontzettend vertraagd door een grote blessuregevoeligheid. Zo miste hij het WK in Azië omdat hij onder het mes moest. In mei 2004 noemde Sir Alex Ferguson hem lovend de invloedrijkste speler in de Premier League. Was vorige zomer voer voor veel transferspeculatie, maar kwam op zijn beslissing om de club te verlaten in extremis terug en tekende bij tot 2009 tegen een maandsalaris van ongeveer 700.000 euro. T-shirts met zijn portret als gladiator en de tekst ' laat op mijn teken de hel maar losbarsten' zijn heel populair op Anfield. Gerrard is niet getrouwd, maar leeft wel samen met zijn vriendin Alex Curren, met wie hij een dochtertje heeft. Langzaam maar zeker zet Rafael Benítez Liverpool, de onverwachte winnaar van de Champions League 2005 die vorig seizoen in eigen land bij uitwedstrijden veel klappen kreeg, naar zijn hand. Centraal in dat gegeven is vreemd genoeg Michael Owen. Die werd bij zijn komst door Benítez verkocht aan Real om geld in kas te krijgen voor de uitbouw van zijn ploeg. Deze zomer solliciteerde Owen een hele tijd naar een terugkeer, maar uiteindelijk deed Liverpool een bod dat veel te laag was. De fans waren gepaaid, maar duidelijk was af te leiden uit het bedrag dat Benítez het niet ziet in kleine, snelle counterspitsen. Ook Milan Baros paste in dat plaatje en hij werd verkocht aan Aston Villa. Benítez wil voetballen en daarbij horen ook de spitsen. Djibril Cissé is er eentje van, hij brak vorig seizoen zijn been en moet nu ontploffen. De ander is Fernando Morientes, sinds januari in Engeland, maar nog verre van de spits die voor Monaco en Real zo vaak scoorde. Hij blijft evenwel het vertrouwen krijgen. Een ander probleem vorig seizoen was de linkerflank, waar op het middenveld vaak John Arne Riise liep, van nature een verdediger. Wel eentje met een goed schot, maar geen man die een achterlijn haalt. Die lacune werkte Benítez weg met de komst van Boudewijn Zenden, gepokt en gemazeld in het internationale topvoetbal, zowel offensief als defensief sterk. Knijpt naar binnen als het moet, technisch sterk, tactisch geschoold. Nieuwkomer op rechts is de Malinees MohammedSissoko, weggehaald in Spanje en de trainer dus bekend. Het geeft Benítez ook daar meer mogelijkheden, vooral offensief, want dat zijn team vorig seizoen te defensief voetbalde, was een vaststelling waar ze aan de Mersey niet van hielden. Het hart van het middenveld is voor twee schitterende voetballers, Xavi Alonso en Steven Gerrard, sterk in de infiltratie en met een machtig schot. Luis García kan uit de voeten op de flank of als tweede spits. De defensie bleef staan en is stevig en kopbalsterk, met de oude Sammy Hyppiä als rots, gekoppeld aan local boyJamie Carragher, inmiddels international. Benítez wisselde wel van doelman. Jerzy Dudek was dan wel de held van Istanboel tijdens de strafschoppen, maar zijn onzekerheden tijdens de competitie werden afgestraft. José Manuel Reina, de doelman van Villarreal, was onbekend in Engeland, maar toonde zich tot dusver foutloos. Rafael Benítez moest een kleine, snelle counterspits als Michael Owen niet.