Voorzitter Roger Lambrecht gaf Peter Maes vorige zomer de mogelijkheid om volledig van nul te beginnen en een schoonmaakoperatie te houden in de spelerskern, nadat zijn ploeg een paar maanden eerder ternauwernood aan de degradatie was ontsnapt. Dankzij de steun van sportief manager Willy Reynders werd er vooral geïnvesteerd in voetballers met veel honger, terwijl ook de eigen jongeren doorschoven en meer speelkansen zouden krijgen. Er was sprake ...

Voorzitter Roger Lambrecht gaf Peter Maes vorige zomer de mogelijkheid om volledig van nul te beginnen en een schoonmaakoperatie te houden in de spelerskern, nadat zijn ploeg een paar maanden eerder ternauwernood aan de degradatie was ontsnapt. Dankzij de steun van sportief manager Willy Reynders werd er vooral geïnvesteerd in voetballers met veel honger, terwijl ook de eigen jongeren doorschoven en meer speelkansen zouden krijgen. Er was sprake van een project, waarvan de eerste resultaten pas na twee jaar echt zichtbaar zouden zijn. De competitiestart zorgde voor een goed gevoel inzake spel, maar weerspiegelde zich in eerste instantie niet echt in uitstekende resultaten. Het gevolg was een magere 6 op 21, waarbij wel moet worden aangestipt dat verplaatsingen naar KV Mechelen, Standard, RC Genk en een thuisduel tegen Anderlecht bij het programma hoorden. Keerpunt vormde de streekderby tegen AA Gent op de achtste speeldag, waarbij een 0-2-achterstand werd omgebogen tot een 3-2-overwinning. Het toonde voor de eerste maal dat de mentale veerkracht groot was en dat Maes' dwingende manier van coachen door de spelers goed werd opgepikt. Lokeren OV stoomde door. Het kende een opflakkering en deed via een fenomenale tussensprint (26 op 36) een gooi richting een plaats bij de eerste zes. Linksachter Derrick Tshimanga ontpopte zich tot revelatie. Tegen de topploegen hield hij probleemloos stand. Verder viel ook de defensieve stabiliteit op, doordat centraal achterin het duo Mijat Maric- Jérémy Taravel aan de zijde van doelman Barry Boubacar Copa weinig fouten maakte. Op het middenveld vormden dan weer Koen Persoons en Killian Overmeire een stevige buffer. Toen op de slotspeeldag bij STVV het ticket voor play-off 1 werd gegrepen, was de ontlading groot. De beloning voor een zonder meer weergaloos seizoen. Iedereen bij de Waaslanders besefte dat die eindronde, waarbij Lokeren OV het buitenbeentje vormde tussen de topclubs, een goede weergave zou geven van de bestaande kwaliteiten en gebreken. De conclusie nadien is duidelijk: slechts één zege werd geboekt, maar Lokeren OV werd nooit volledig weggespeeld én ontdekte de mogelijkheden van Geir Ludvig Fevang. Vooral het verhogen van de concurrentiekracht vormt straks een studiepunt tijdens de transferperiode. Het is alleszins een positief signaal dat de eigen jongeren Laurens De Bock, Nill De Pauw, Jore Trompet samen met Tshimanga en Overmeire voor lange tijd bijtekenden. DOOR FRÉDÉRIC VANHEULELokeren werd in play-off 1 nooit weggespeeld.