Van Peter Sagan aan de oostkust tot Chris Froome op Mallorca: de schare toprenners die de voorbije twee weken op Spaanse wegen kilometers aan het malen waren, overtreft zowat het sterkste deelnemersveld van de Tour. Nagenoeg alle WorldTourploegen werkten er hun eerste trainingsstage van deze winter af: het officieuze startschot van het seizoen 2017.
...

Van Peter Sagan aan de oostkust tot Chris Froome op Mallorca: de schare toprenners die de voorbije twee weken op Spaanse wegen kilometers aan het malen waren, overtreft zowat het sterkste deelnemersveld van de Tour. Nagenoeg alle WorldTourploegen werkten er hun eerste trainingsstage van deze winter af: het officieuze startschot van het seizoen 2017. Traditioneel leggen de teams bij deze troepenverzameling de doelstellingen vast van hun volgende campagne. Bij Quick-Step Floors is de grootste uitdaging niet-sportief. Patrick Lefevere heeft nog slechts enkele maanden om vers sponsorkapitaal aan te boren, of anders valt eind 2017 het doek over de ploeg met de meeste zeges de voorbije vijf jaar. Groter kan het contrast niet zijn dan met het andere Belgische WorldTourteam, waar de titelsponsors Lotto en Soudal zich in 2014 al engageerden tot eind 2020. Nooit eerder in de geschiedenis van de wielersport ondertekenden teamsponsors zo'n langdurige verbintenis, zelfs al wordt die binnen de loterij steeds luider in vraag gesteld. 'Die lange termijn zorgt voor stabiliteit en kan helpen bij het behouden of aanwerven van renners', zegt teammanager Marc Sergeant. 'Omdat die jongens weten dat ze bij ons voor langere tijd terechtkunnen. Tim Wellens en Tiesj Benoot bijvoorbeeld hebben we zo voor drie jaar kunnen vastleggen, wat perfect aansluit bij de missie van de Nationale Loterij: jonge talenten kansen geven en begeleiden op hun weg naar zo hoog mogelijk. Maar het grootste voordeel van het langetermijnperspectief is vooral dat je je honderd procent kunt inzetten voor de ploeg en niet moet zitten denken aan 'what if'-scenario's.' Concreet kwam op die manier bij Lotto-Soudal tijd en ruimte vrij voor een 'cycling think tank', een vernieuwde en uitgebreide medische en sportwetenschappelijke cel, bestaande uit drie artsen, drie kinesisten, een mental coach en een verpleger. 'We hebben een aantal jonge dokters aangetrokken, die niet in de apotheek de winst gaan zoeken, maar in voeding, trainingsaanpak, materiaal enzoverder', zegt Sergeant. Een van de prioriteiten is de uitbouw van een overkoepelend dataplatform. 'Het fenomeen van big data is ook in de sportwetenschap volop in opmars', verklaart Servaas Bingé, sinds een jaar hoofdarts van de ploeg. 'Lotto-Soudal zal werken met Edge10, een platform dat door heel veel NBA-teams gebruikt wordt, en ook bijvoorbeeld door Arsenal. Die clubs meten alles van hun atleten. Wij willen alle relevante data over onze renners verzamelen en aan elkaar koppelen. Elke renner zal in een applicatie heel geregeld allerhande gegevens moeten invoeren: van zijn gewicht tot zijn gemoedstoestand. Ook alle laboratoriumuitslagen en wedstrijdrapporten worden daaraan gekoppeld. Zo zullen we bijvoorbeeld kunnen ontdekken waarom iemand minder goed presteert in de warmte. Ook zal de staf een renner proactiever kunnen begeleiden als er lichamelijk of mentaal iets aan de hand is. Die dagelijkse data-input vergt een inspanning van de renners, maar de ervaring leert dat ze daartoe bereid zijn als ze weten dat het hen iets zal opleveren, ook al is dat pas op termijn.' DOOR BENEDICT VANCLOOSTER