Wie naar de naakte cijfers kijkt, kan er niet naast: KV Mechelen zit op een serieuze schuldenberg. Liefst 38 miljoen euro in het rood, zo valt er in de registers van het Belgisch Staatsblad te lezen. 'Maar', zo nuanceert Frank Lagast, algemeen directeur van de club, 'in de resultaten van het voorbije boekjaar die recent gepubliceerd werden, zult u zien dat wij dat jaar met een positieve balans afsloten.' Lagast verwees eerder ook naar de licentie voor de Pro League die vlot behaald werd, 'dankzij een transparant en goed uitgewerkt businessplan voor de komende 18 maanden.'
...

Wie naar de naakte cijfers kijkt, kan er niet naast: KV Mechelen zit op een serieuze schuldenberg. Liefst 38 miljoen euro in het rood, zo valt er in de registers van het Belgisch Staatsblad te lezen. 'Maar', zo nuanceert Frank Lagast, algemeen directeur van de club, 'in de resultaten van het voorbije boekjaar die recent gepubliceerd werden, zult u zien dat wij dat jaar met een positieve balans afsloten.' Lagast verwees eerder ook naar de licentie voor de Pro League die vlot behaald werd, 'dankzij een transparant en goed uitgewerkt businessplan voor de komende 18 maanden.' De Mechelse club heeft leningen lopen bij Belfius en Crelan, en verkreeg onlangs nog een bijkomende stadswaarborg van 5 miljoen euro, een bedrag dat vooral diende om infrastructurele werken aan het oefencomplex (nieuw kunstgrasveld en verlichting) en het stadion (energiezuiniger) te bekostigen. Dat de schuldenberg zo hoog kon oplopen, heeft veel te maken met dat ene jaar in 1B, waarbij KV Mechelen 4 miljoen euro aan tv-geld misliep, dure transfers deed ( Igor de Camargo, Onur Kaya, Joachim Van Damme, Gustav Engvall, Arjan Swinkels, Franck Berrier, Nikola Storm) om zo snel mogelijk weer te promoveren, ondertussen het stadion bijna volledig renoveerde en flink wat kosten maakte in de gerechtelijke procedures rond de affaire Propere Handen. Die opgebouwde schuldenberg was al bekend en vormde niet meteen een probleem gezien het correcte afbetalingsplan en de gestegen waarde van de club. Dankzij het vernieuwde stadion en een sportief kwalitatievere kern wordt die totale waarde van Malinwa nu geschat op 71 miljoen euro. Alleen kwam daar de voorbije maanden de coronacrisis bij en de perikelen rond FNG, het modeconcern van Dieter Penninckx, tevens de hoofdaandeelhouder van KV Mechelen. Dat deze zomer grote transferactiviteit uitbleef en een sterkhouder als Swinkels zijn contract niet verlengd zag of een ruwe diamant als Issa Kabore al na amper vijf wedstrijden met de A-kern verkocht werd aan Manchester City, voedde de speculaties als zou Malinwa toch in financieel woelig vaarwater verkeren. Frank Lagast wuift die doemscenario's resoluut weg. 'De problemen rond FNG staan los van KV Mechelen. Dieter heeft zijn privékapitaal in de club gestoken, dat kan dus niet teruggevorderd worden door een vereffenaar. Bovendien is onze clubstructuur zo opgebouwd dat we niet afhankelijk zijn van één investeerder.' Maar wat als Penninckx, die 71 procent van de aandelen bezit, ter waarde van vier miljoen euro, straks zijn aandelen wil of moet verkopen? 'Wij kregen geen signalen in die richting, ' aldus Lagast. Als dat toch gebeurt, hebben de supporters via hun officieel comité in de bestuursraad inspraak (en vetorecht) in de verkoop van de aandelen aan nieuwe investeerders, zo staat in de statuten van de club opgenomen. Uniek in België. De beperkte transferactiviteit werd ondertussen ook opgedreven. Met Gaëtan Coucke en Jordi Vanlerberghe werden al vroeg twee Belgen met potentieel in huis gehaald, definitieve transfers. In de loop van augustus volgden nog Siemen Voet (gehuurd van Club Brugge, met aankoopoptie), de Zweedse spits Kerim Mrabti en diens landgenoot Victor Wernersson, oorspronkelijk bedoeld als wintertransfer maar een snellere overgang werd onderhandeld met zijn club IFK Göteborg. 'Wij zijn voorzichtig in onze uitgaven omdat we nog niet kunnen voorspellen wat de uiteindelijke impact van corona zal zijn op ons budget', aldus Lagast. 'Dat andere clubs wél risico's nemen, is voor hun rekening. Met Kabore hebben we inderdaad een goede financiële zaak gedaan ( verkocht voor 4 miljoen euro aan Man City, nvdr), maar eveneens sportief, omdat we hem zeker nog één seizoen en misschien zelfs twee, bij ons houden.' Het budget waarmee sportief directeur Tom Caluwé deze mercato op kan, ligt niet lager dan vorige zomer, gaf de club eerder al mee. Wel blijft het zo dat Mechelen, net als het gros van onze Belgische eersteklassers, afhankelijk is van enkele geslaagde transfers om een budget in evenwicht te krijgen - in die optiek vormen Aster Vranckx en Kabore de levenslijnen van Malinwa, en dat voelt toch lichtjes onbehaaglijk aan bij een club met die financiële historie. Er was John Cordier, die de club zag kelderen door zijn problemen met Telindus, daarna koekjesfabrikant Willy Van den Wijngaert, die zich vergaloppeerde, en vervolgens Olivier Somers, die als nieuwe hemelbestormer de fakkel overnam in 2017, maar anderhalf jaar later in de knoei geraakte door de zaak Propere Handen. Dieter Penninckx was in dat hele dossier de witte ridder, die vanuit de schaduw en met zijn ervaring als CEO van FNG de club recht hield in moeilijke tijden. Maar ook die ballon lijkt nu doorprikt. De voorbije maanden vielen verschillende getuigenissen te rapen over hoe Penninckx - destijds bij de scouts begiftigd met de totemnaam Ambitieuze Arend - zijn bedrijven de das omdeed door al te risicovolle overnames en dubieuze fiscale constructies. Daarvoor werd hij ondertussen zelfs officieel in verdenking gesteld. Ook in de bestuurskamer van zijn geliefde KV moest hij geregeld ingetoomd worden in zijn wilde plannen, zo valt nu te horen. Eind vorig jaar stapte Penninckx uit het directiecomité, hij zit enkel nog de raad van bestuur voor. In dat directiecomité zetelen nu Frank Lagast, Luc Leemans, Hans Van der Biesen en Gert Van Dyck. Die laatste twee waren tot voor kort drijvende krachten bij het officiële supportersorgaan van de club. Dat is dan het positieve gevolg van de woelige episode tijdens en na Propere Handen: door alle verschuivingen is de invloed van de supporters bij KV Mechelen toegenomen. 'En die zal nog toenemen', belooft Frank Lagast, zelf 25 jaar lang trouwe KV-supporter en met zijn bedrijf LLEDD (gespecialiseerd in ledverlichting) businesspartner vooraleer hij in 2019 aangesteld werd als interne auditeur en niet lang daarna als algemeen directeur van de club.