Van slalomspecialiste tot allrounder

In 2011 debuteerde Mikaela Shiffrin op haar vijftiende in de World Cup. Op haar zestiende kroonde ze zich tot Amerikaans slalomkampioene. Op haar zeventiende won ze haar eerste Wereldbekerrace en pakte ze haar eerste (van intussen drie) wereldtitels op de slalom. En op haar achttiende, in 2014, veroverde ze als jongste ooit olympisch slalomgoud. Eind december 2018 werd ze ook de eerste vrouw die de kaap van de 50 WB-zeges rondde voor haar 24e verjaardag.
...

In 2011 debuteerde Mikaela Shiffrin op haar vijftiende in de World Cup. Op haar zestiende kroonde ze zich tot Amerikaans slalomkampioene. Op haar zeventiende won ze haar eerste Wereldbekerrace en pakte ze haar eerste (van intussen drie) wereldtitels op de slalom. En op haar achttiende, in 2014, veroverde ze als jongste ooit olympisch slalomgoud. Eind december 2018 werd ze ook de eerste vrouw die de kaap van de 50 WB-zeges rondde voor haar 24e verjaardag. Daar voegde Shiffrin sindsdien nog vier overwinningen bij, waarvan nog één op de slalom, de discipline waarin ze al 37 Worldcupzeges boekte. En waarin ze het alltimerecord van Ingmar Stenmark (40 stuks) binnenkort uit de boeken zal skiën. Weinigen die er zelfs aan twijfelen dat de Amerikaanse ook diens record over alle disciplines (86 WB-zeges) over enkele jaren zal verbeteren. Zoals ze mettertijd ook de titel van meest dominante/complete skiester ooit zal overnemen van haar landgenote Lindsay Vonn, die dicht bij haar pensioen staat. Net als Vonn, een afdaling/super-G- specialiste, verlegt Shiffrin immers ook haar grenzen. Weliswaar in de omgekeerde richting: van de slalom naar de snelheidsdisciplines. Vorig seizoen won Mika, in Lake Louise, haar eerste afdaling. En dit seizoen triomfeerde ze op diezelfde skihellingen voor het eerst in een super-G. De Amerikaanse werd zo de eerste skiër (m/v) die een manche in alle zes (huidige) WB-disciplines won. Het volgende doel: in één seizoen een race in al die disciplines op haar naam schrijven. Nu al zijn de superlatieven niet van de lucht. Zesvoudig olympisch medaillewinnaar Bode Miller noemt Shiffrin, die in maart 24 jaar wordt, zelfs de beste skiër (m/v) die hij ooit gezien heeft. 'Mikaela laat alles zo makkelijk lijken. Ongeëvenaard, haar techniek en risicomanagement. En qua fysieke gaven heeft ze wat van (NBA-ster) LeBron James.' Shiffrin beult haar 1m70 grote lichaam dan ook dagelijks af in haar pain cave, al sprintend en gooiend met autobanden. Zelfs drukkere bezigheden als celebrity (zie volgend punt) hielden haar vorige zomer niet uit de fitnesszaal. De Amerikaanse, die 'ASFTTB' ( Always Ski Faster Than The Boys) op haar latten heeft staan, wil dan ook blijven verbeteren. Ook al zegt Shiffrin dat de perfecte race de finishlijn is die ze nooit zal overschrijden. Omdat ze die lijn zélf alsmaar opschuift. Want zelfs als ze dénkt de perfectie te hebben benaderd, dan ziet ze achteraf toch weer foutjes. Dat ze op die manier skigeschiedenis schrijft, dat is (nu) bijzaak. 'Misschien binnen tien jaar, na mijn carrière', zei ze begin dit jaar in de New York Times. 'Mijn enige doel nu is mijn corestabilitysessie straks, in de gym.' Toen Mikaela Shiffrin als tiener haar eerste successen boekte, keek ze na het skiseizoen uit naar de zomer, waar ze thuis bij haar ouders in Colorado haar favoriete tv-series kon bekijken. Hoe anders was het vorige zomer, toen ze met haar Franse vriend/profskiër Mathieu Faivre op vakantie ging naar de Caraïben, medepresentatrice was op de ESPY Awards van tv-zender ABC, optrad in de Nickelodeon Kids' Choice Sports 2018, poseerde voor de Hot 100 van het magazine Maxim (weliswaar in skipak en niet in bikini) en op de Laver Cup Roger Federer ontmoette - beiden worden immers gesponsord door pastaproducent Barilla. Daar bestudeerde ze haar idool: hoe oprecht geïnteresseerd die omging met pers en publiek. 'Iets om mee te nemen', vond Shiffrin, die daarop de hashtag #BeLikeRoger lanceerde. De Amerikaanse beseft dat haar houding naast de piste ook belangrijk is. Meer dan ooit is ze immers een merk geworden, als uithangbord van steeds meer sponsors en als hét gezicht van het vrouwenskiën - zeker nu Lindsay Vonn afhaakt. 'Ik zie mezelf letterlijk als een investering. Veel atleten zijn daar te weinig mee bezig', aldus Shiffrin, die op Instagram haar 700.000 volgers niet toevallig geregeld een inkijk in haar leven geeft. ' O my god! Ik ga moeten overgeven!' Begin november 2016, net voor de slalom in het Finse Levi, wordt Mikaela Shiffrin overmand door een plotse angst. Ze kan zich nog net bedwingen, maar in de volgende WB-manches moet ze effectief braken. Stress! Omdat ze op alle disciplines focust, kan ze immers nooit optimaal trainen, met name voor haar geliefkoosde slalom. En daar kan de perfectioniste mentaal moeilijk mee om. Toch rijgt ze ook daarna de zeges aan elkaar. Weliswaar door té defensief te skiën, vindt ze zelf - veelzeggend over haar dominantie. Kantelpunt wordt de Wereldbeker in Zagreb begin januari 2017, waar ze na zeven slalomzeges op rij, op één overwinning van het record van Vreni Schneider en Janica Kostelic, uit de piste vliegt. Maar dat ervaart als een opluchting. Zo blij dat niemand haar nog over dat record zal lastigvallen. Beseffend dat de verwachtingen van de buitenwereld haar manier van denken beïnvloed hebben. Met dank ook aan een psychologe die haar deed inzien dat zíj haar emoties controleert, en niemand anders. In aanloop naar het WK in 2017 post ze daarom op Instagram verzen van het beroemde Invictusgedicht van William Ernest Henley. 'Ik ben de meester van mijn lot. Ik ben de kapitein van mijn ziel.' En op aanraden van haar psychologe skiet Shiffrin op het WK met het opschrift ' I am' op haar handschoenen. Het helpt, want ze verovert - zonder te braken - haar derde wereldtitel op de slalom. Bevrijd van de stress wordt richting de Spelen in Pyeongchang 2018 een lied van rapper Eminem haar nieuwe mantra: Guts over fear, lef en agressiviteit boven angst. De Amerikaanse pakt zo olympisch goud op de reuzenslalom. Op 'haar' slalom grijpt ze, mede door een veel te korte nachtrust na de medailleceremonie de avond ervoor, echter naast het podium. In de VS barst de kritiek los, maar Shiffrin laat het niet aan haar hart komen. Omdat sinds 2017 zíj haar emoties controleert. 'Het is oké om nerveus te zijn, om niet élke race te winnen', zei Mika begin dit seizoen in The Denver Post. Haar bilan sinds die Spelen, op haar favoriete slalom? Acht zeges op negen WB-manches. Alleen in Flachau, op 8 januari 2019, werd ze... tweede. Maar dat zou ze wel overleven, lachte Shiffrin. Als meesteres van haar lot.