Het was niet bepaald een zware klus om deze ontmoeting op touw te zetten. Eén telefoontje naar elk van beiden en de zaak was praktisch beklonken. De vriendschap tussen Herman Van Holsbeeck en Mehdi Bayat dateert niet van vandaag en is ook geen geheim. Het is wel de eerste keer dat beiden aan tafel gaan zitten om er openlijk over te praten. Herman Van Holsbeeck arriveert als eerste in restaurant Michel in Groot-Bijgaarden, een vertrouwde plek voor bestuurslui van Anderlecht - er zitten trouwens paarse tinten in het interieur. Mehdi Bayat van zijn kant heeft wat meer moeite om ter plekke te geraken. Door een politieke vergadering in zijn Charleroi en vooral een ongeval op de Brusselse ring loopt hij vertraging op. Het heeft weinig belang, de rijzende ster in het Belgische voetbal praat anderhalf uur lang zonder de handrem op.
...

Het was niet bepaald een zware klus om deze ontmoeting op touw te zetten. Eén telefoontje naar elk van beiden en de zaak was praktisch beklonken. De vriendschap tussen Herman Van Holsbeeck en Mehdi Bayat dateert niet van vandaag en is ook geen geheim. Het is wel de eerste keer dat beiden aan tafel gaan zitten om er openlijk over te praten. Herman Van Holsbeeck arriveert als eerste in restaurant Michel in Groot-Bijgaarden, een vertrouwde plek voor bestuurslui van Anderlecht - er zitten trouwens paarse tinten in het interieur. Mehdi Bayat van zijn kant heeft wat meer moeite om ter plekke te geraken. Door een politieke vergadering in zijn Charleroi en vooral een ongeval op de Brusselse ring loopt hij vertraging op. Het heeft weinig belang, de rijzende ster in het Belgische voetbal praat anderhalf uur lang zonder de handrem op. HERMAN VAN HOLSBEECK: 'Ik ben blij dat ik Mehdi en Mogi ken en ik mag toch zeggen dat ze tot mijn vriendenkring behoren? Ik weet dat het iets is dat veel mensen stoort. Op de supportersavond waar ik naartoe gegaan ben, kreeg ik nog het verwijt dat ik bevriend was met de familie Bayat.' VAN HOLSBEECK: 'De mensen zijn niet op de hoogte van de dossiers. Ze denken dat Mogi de politiek van de club bepaalt, maar Mogi bepaalt helemaal niks. Hij helpt ons deals te realiseren. Ik zal nooit mijn vriendschap met bepaalde mensen onder stoelen of banken steken. Waarom ook? Zo ben ik ook goed bevriend met Christophe Henrotay. En als Mehdi morgen in de problemen zit, zal ik hem helpen. Andersom ook.' VAN HOLSBEECK: 'Als men mij op dit ogenblik vraagt wie er op een dag mijn plaats zou kunnen innemen, dan zie ik geen 45 kandidaten. Wie zijn degenen die het potentieel hebben en hun kwaliteit al bewezen hebben? Michel Louwagie, maar die is van mijn leeftijd. Vincent Mannaert, maar die zit bij Brugge en die heb ik vijftien jaar geleden al aanbevolen. Voorts is er nog Mehdi, die het voordeel van zijn leeftijd heeft, die de kwaliteiten heeft en die bezig is zijn weg te maken.' VAN HOLSBEECK: 'Om te beginnen is hij geen Belg. Hij heeft een buitenlandse cultuur en is iemand die mensen verbindt, geen dictator. In de Profliga zijn er veel die hun eigen belangen verdedigen, terwijl hij, net als Roger Vanden Stock, aan het algemeen belang denkt. Ik vind trouwens dat het Belgische voetbal te weinig mannen van dat kaliber heeft. Velen denken aan de onmiddellijke resultaten en nemen beslissingen volgens de waan van de dag. Mehdi heeft ook zijn ideeën, hij weet waar hij naartoe wil, maar hij is er ook om akkoorden te vinden. Hij kan mensen met verschillende meningen samenbrengen, hij is een verzoener.' VAN HOLSBEECK: 'Dat is moeilijk, want hij is totaal in beslag genomen door Sporting Charleroi. Als u me vraagt wat ik van Mehdi Bayat denk, dan antwoord ik u dat hij veel kwaliteiten heeft. Maar als men me vraagt om na te denken over mijn opvolger, dan zeg ik: dat is nu niet aan de orde. Ik wil hem niet in een lastig parket brengen bij Charleroi.' MEHDI BAYAT: 'Natuurlijk ben ik geflatteerd door wat Herman zegt, zeker omdat het komt van de manager van de grootste Belgische club. Want er steken er dan op dit moment misschien wel twee boven de rest uit, Club Brugge en Anderlecht, historisch gezien is en blijft Anderlecht de nummer een. Net zoals wanneer ik zeg dat wij op dit moment de eerste Waalse club zijn, dat geen aanval is op Standard. Natuurlijk is Standard historisch gezien een grotere club dan Charleroi.' BAYAT: 'Mijn engagement ligt momenteel bij Sporting Charleroi. Ik verdedig mijn club en mijn stad. Ik ben niet alleen bestuurslid maar ook aandeelhouder van Sporting Charleroi, dus ik kan niet van vandaag op morgen zeggen: ik kan meer verdienen bij Anderlecht, ik ben weg.' BAYAT: 'Ten eerste ben ik nog jong, ik heb dus nog tijd. Maar daarnaast denk ik ook dat de stad Charleroi het potentieel heeft voor een topclub. Dat is wel een werk van lange adem. Ik heb er altijd naar gestreefd dat deze club draait op het werk van veel mensen en niet afhangt van één persoon die er geld in pompt. Wat zou mijn geloofwaardigheid nog zijn als ik vandaag zou zeggen dat ik de ambitie heb om elders naartoe te gaan? Ik heb op dit moment de ambitie om van mijn club een grote club te maken in België. Zelfs al zou de mogelijkheid er zijn om te zeggen: ik laat mijn club in de steek en ik sluit me aan bij een project waar alles al voorhanden is.' BAYAT: 'Als ik alleen die gast gebleven was met mooie ogen en de look van een playboy, dan zou ik nu niet staan waar ik sta. Ik meen dat ik het vak geleerd heb door hard te werken. Volgens mij heb ik - op veldverzorger na - zowat alle functies uitgeoefend die er in een club bestaan. Vooral op het einde toen mijn oom de draad begon kwijt te raken en iedereen ontsloeg. Ik was toen de laatste der Mohikanen, degene die hij niet kon ontslaan omdat er toch iemand de boel moest draaiende houden. Door die harde leerschool heb ik nog meer respect gekregen voor wat Herman geen twee of drie maar al twintig jaar voor elkaar krijgt. En vooral de voorbije veertien jaar bij Anderlecht. Want ik probeer elk jaar de top zes te halen, maar hij moet kampioen worden. Als hij tweede of derde wordt, is het crisis. Ook dit seizoen heeft hij de druk van de supporters en de media moeten weerstaan om uiteindelijk kampioen te worden van de reguliere competitie. Maar hij heeft nooit repliek gegeven, ik heb hem nooit gemakkelijke kritiek horen uiten op wie dan ook. Mensen die boven dat alles kunnen staan, gedurende zo'n lange tijd, zo zijn er maar heel weinig. Ik ben nu 38 en vaak denk ik bij het ontwaken: dit houd ik geen tien jaar meer vol.' BAYAT: 'Toen ik in dezelfde winter Danijel Milicevic, Onur Kaya en David Pollet verkocht, kreeg ik plots de hele stad op mijn nek. Wat ik toen gedaan heb, is van de ene supportersclub naar de andere trekken om mijn 3-6-9-project te gaan verdedigen. Ik moest dat doen omdat ik nog alles te bewijzen had. Daarentegen vind ik de kritiek op Herman onrechtvaardig terwijl zijn balans bij Anderlecht fantastisch is. Ik weet zelfs niet of een Belgische manager dat ooit nog zal kunnen herhalen.' BAYAT: 'Over de laatste veertien jaar - en dat zeg ik niet alleen - spreken de cijfers van Anderlecht voor zich. Maar het klopt dat Club Brugge sinds de komst van Bart Verhaeghe een situatie creëert waarin het kan concurreren met Anderlecht. De 'nieuwe sterke man' van het Belgische voetbal, dat vind ik evenwel belachelijk. Ik weet wel dat de pers graag dat soort verhalen opdist, want dat verkoopt goed. Ik zie geen enkele machtsgreep van wie dan ook. Bart Verhaeghe is de baas van de bond, maar als je de lijn doortrekt, dan kun je zeggen dat Roger Vanden Stock de baas is van het profvoetbal. Uiteindelijk is dat allemaal toogpraat.' BAYAT: 'Omdat ik weet dat als het met het Belgische voetbal goed gaat, dat ook voordelig is voor Sporting Charleroi. Kijk naar de impact van de Rode Duivels: wie profiteert daarvan? Als je ziet dat Engelse clubs geïnteresseerd zijn in onze spelers, wie profiteert daar dan van? Alle Belgische clubs uiteraard. Als Herman morgen een Youri Tielemans verkoopt, dan krijgt hij geld in het laatje, waarmee hij zijn opleidingscentrum kan uitbreiden, maar ook bijvoorbeeld een speler als Sofiane Hanni gaan halen bij Mechelen, waardoor er geld in het Belgische circuit vloeit. Als we er morgen kunnen voor zorgen dat de Aziatische markt belangstelling toont voor de kwaliteit van ons voetbal, dat is dat natuurlijk voordelig voor iedereen. Het is dus aan ons om een aangename en bekijkenswaardige competitie aan te bieden om die aan het buitenland te verkopen zodat onze tv-gelden verhogen. Het is niet onze eigen markt van 12 miljoen inwoners die onze tv-gelden zal doen stijgen, dat lijkt me logisch.' VAN HOLSBEECK: 'Mehdi is bezig met de mentaliteit te veranderen. Voordien hadden de Nederlandstaligen de neiging om zich aan te sluiten bij de andere Nederlandstaligen. Hij spant zich in om de Vlamingen ervan te overtuigen dat ze hem moeten volgen, dat hij de meest bekwame is. Tien jaar geleden was dat ondenkbaar, dan had hij nooit de kans gekregen in deze positie. Het belang van de regio werd toen verdedigd, het was een kerktorenoorlog. Gelukkig is die mentaliteit veranderd.' BAYAT: 'Het wordt anders wel eens tijd dat ik Nederlands leer.' (lacht) BAYAT: 'Ja, natuurlijk, er zullen altijd mensen zijn die mij wantrouwen. Maar het is een beetje old school om zo te denken. Dat zijn mensen die nog overal complotten in zien.' VAN HOLSBEECK: 'Op het vlak van de infrastructuur hebben we nog een enorme achterstand in te halen. Hadden we vandaag de dag een stadion met 60.000 plaatsen, dan zou dat vol zitten tegen Manchester United. Als we morgen over een stadion beschikken van 40.000 à 45.000 plaatsen, dan ben ik ervan overtuigd dat we dat vol krijgen, en Club Brugge ook. Ik weet zeker dat je in Charleroi, als de resultaten meerdere jaren goed blijven, een stadion van 20.000 tot 25.000 man kunt vullen.' BAYAT: 'Er zijn verschillende categorieën. Er is de oud-speler die van zichzelf zegt dat hij een expert is en die zich als een voetbalencyclopedie beschouwt. En dan zijn er degenen die in het voetbal werkzaam zijn, de makelaars, de bestuursleden, enzovoort. Wat is een kenner, hé?' VAN HOLSBEECK: 'René Weiler kent meer van voetbal dan ik, maar mijn vak is deals aanvoelen en daarvoor moet je goed omringd zijn. De scouting komt aandraven met een speler, de technische staf met een andere... Je hebt dus meerdere dossiers op tafel. Een goeie manager is iemand die het beste dossier eruit pikt. De grootste moeilijkheid voor een manager tegenwoordig is dat hij voortdurend opnieuw moet bouwen. Als we kampioen worden, riskeer ik vijf topspelers te verliezen. En ik moet klaarstaan om die te vervangen, want ik maak me geen illusies: de rustige periode na een titel duurt hoop en al twee maanden. Dat is het lot van een manager op dit niveau.' DOOR THOMAS BRICMONT & GUILLAUME GAUTIER - FOTO'S BELGAIMAGE - CHRISTOPHE KETELS'De fans hebben het me verweten dat ik bevriend ben met de familie Bayat.' - HERMAN VAN HOLSBEECK 'Ik weet niet of een Belgische manager ooit nog zo'n palmares als dat van Herman zal kunnen voorleggen.' - MEHDI BAYAT