Amper een week voor de start van de Premier League diende de Noord-Ierse manager Martin O'Neill (58) zijn ontslag in bij Aston Villa. Een verrassing van formaat, want de oud-coach van Celtic en Leicester City loodste de club uit Birmingham sinds zijn komst in augustus 2006 (als opvolger van David O'Leary) van de middenmoot naar de subtop. Drie opeenvolgende zesde plaatsen en een finalestek in de Ligabeker vorig seizoen (2-1-verlies tegen Manchester United), voor het eerst in tien jaar, waren daarvan het gevolg.
...

Amper een week voor de start van de Premier League diende de Noord-Ierse manager Martin O'Neill (58) zijn ontslag in bij Aston Villa. Een verrassing van formaat, want de oud-coach van Celtic en Leicester City loodste de club uit Birmingham sinds zijn komst in augustus 2006 (als opvolger van David O'Leary) van de middenmoot naar de subtop. Drie opeenvolgende zesde plaatsen en een finalestek in de Ligabeker vorig seizoen (2-1-verlies tegen Manchester United), voor het eerst in tien jaar, waren daarvan het gevolg. "Ik wil in eerste instantie benadrukken dat hij uitstekend werk verrichte bij onze club", opperde algemeen directeur Charles C.Krulak, de rechterhand van de Amerikaanse eigenaar Randy Lerner. "Maar de manier waarop hij vertrok, blijft bijzonder jammer. Martin kon blijkbaar niet leven met de financiële beperkingen van onze club. Hij waande zich zelfs ook een beetje groter dan Aston Villa. Dan stopt het verhaal. Wij willen volgend seizoen graag naar de Champions League. Ik vind dat een realistisch doel. We groeien daarvoor elk jaar. Maar als je hogerop wil, moet je ook rekening houden met een grotere concurrentie. Wij geloven erin." Een echte reden voor zijn vertrek gaf O'Neill niet. Maar al sinds mei waren er berichten over de meningsverschillen tussen de manager en het bestuur. O'Neill flirtte zelf lange tijd met Liverpool, omdat hij heel goed wist dat hij de ambities van de clubleiding nog moeilijk kon inwilligen. Lerner maakte er immers nooit een geheim van dat zijn politiek eruit bestaat eerst de beste spelers te verkopen alvorens zich zelf op de transfermarkt te begeven. Vorig seizoen moest O'Neill zo lijdzaam toezien dat zijn sterkhouder op het middenveld, Gareth Barry (29), voor dertien miljoen euro verhuisde naar het rijke Manchester City. Nu is de vrees dat ook international James Milner (24) zal kiezen voor The Citizens, dat al een bod uitbracht van 28,5 miljoen euro. Assistent Kevin MacDonald zorgde afgelopen zaterdag alvast voor opluchting, met een 3-0-zege tegen West Ham. De Spaanse middenvelder Mikel Arteta (28) verlengde zijn verblijf bij het Everton van Marouane Fellaini tot 2015. De oefeninterland van Engeland tegen Hongarije stond in het teken van de tactische experimenten, want er werd gewisseld van een 4-3-3 over een 4-4-2 naar een 4-2-3-1. Het werd 2-1, dankzij twee treffers van aanvoerder Steven Gerrard. Bondscoach Fabio Capello verklaarde achteraf op ITV dat David Beckham (35) wellicht wat te oud is voor een terugkeer. Manager Franco Baldini verwittigde telefonisch de 115-voudige international over de (wat ongelukkige) uitspraak. Centrale verdediger Wes Brown (30, Manchester United) stopt als international. Manchester City gaf 28 miljoen euro aan Inter voor spits Mario Balotelli (20), die voor vijf jaar tekende. Stoke City betaalde 10 miljoen euro, een clubrecord, voor aanvaller Kenwyne Jones (25), die overkomt van Sunderland. Hij tekende voor vier seizoenen. Arsenalmanager Arsène Wenger, einde contract, verlengde tot 2014. De Fransman wordt 61 in oktober. Manchester United voegde met de Portugese aanvaller Bebe (20) van Vitorio Guimaraes een nieuw talent toe aan de kern. Hij kostte 8,5 miljoen euro. Peter Crouch (29, Tottenham) brak het hart van zijn verloofde, model Abbey Clancy, door een misstap in Madrid met een 19-jarig hoertje. De spits zou duizend euro hebben betaald voor seks op de achterbank van een taxi. Clancy ontdeed zich al van haar verlovingsring, ter waarde van 240.000 euro. Benni McCarthy (32) kreeg een ultimatum bij West Ham. De Zuid-Afrikaanse aanvaller moet zo snel mogelijk vijf tot zes kilo afvallen, of er volgt een sanctie wegens onprofessioneel gedrag. FRéDéRIC VANHEULE