Het is, zoals gebruikelijk op een zondagnamiddag, aanschuiven langs de Natiënlaan, het laatste obstakel op weg naar winterkoopjes of een namiddagje uitwaaien langs de zeedijk. Aan de poort van het Stadion Olivier is van de drukte weinig te merken. Supporters slenteren één voor één binnen.
...

Het is, zoals gebruikelijk op een zondagnamiddag, aanschuiven langs de Natiënlaan, het laatste obstakel op weg naar winterkoopjes of een namiddagje uitwaaien langs de zeedijk. Aan de poort van het Stadion Olivier is van de drukte weinig te merken. Supporters slenteren één voor één binnen. Op een bijveldje lopen de spelers van blauw-wit en KRC Gent zich warm. De doelmannen mogen wel op het hoofdveld, zelfs bij vriestemperaturen zo glad als een biljartlaken. In de kleine staantribune roffelt een handvol jonge bezoekende fans op een grote trom, de supporters van de thuisploeg zoeken beschutting in de grote tribune. Iets voor drie uur nemen de kleine ballenjongens hun plaatsje in langs de atletiekpiste, eentje houdt het balletje minutenlang in de lucht. De toekomst lijkt verzekerd. Rond het terrein zijn de publiciteitsborden van immo centrale, het vastgoedkantoor van voorzitter Vincent Van Honsebrouck, prominent aanwezig. Zijn broer Xavier is een reeks lager voorzitter bij OMS Ingelmunster, vader Luc was eind jaren zeventig en begin jaren tachtig met Gueuze Saint Louis en Bacchus shirtsponsor van Club Brugge en kocht in 1984 zelfs twee Senegalezen - Tew Mamadou en Antoine Coly - voor blauw-zwart. 'Ik herinner me nog een match tegen Anderlecht, toen ik een klein manneke was. Mijn vader zag hoe de fotografen voor zijn publiciteitsborden zaten, zodat ik tijdens de match naar beneden moest rennen om hen te vragen of ze achter onze panelen wilden zitten', lacht Vincent Van Honsebrouck, sinds jaar en dag hoofdsponsor in Knokke, waar hij in 2012 Guido Demey - 25 jaar voorzitter - opvolgde. Teammanager Kristof Arys, die twee seizoenen in Knokke speelde, noemt zijn voorzitter een mini-Marc Coucke. 'Alle twee enorm succesvol en ambitieus.' Van Honsebrouck lacht met de vergelijking. 'Overal waar we spelen, hoor ik hetzelfde: Knokke, dat is het grote kapitaal. We betalen correct, dat is juist. Maar als ik lees dat Eendracht Aalst met een budget van 1,7 miljoen euro speelt, dan schrik ik toch. Wij zitten niet eens aan de helft.' Hij hoort nog meer clichés. De dikke nekken, de frigoboxtoeristen. 'Het is niet al goud wat blinkt in Knokke-Heist. We hebben ook jeugdspelertjes van wie het lidgeld door het OCMW wordt betaald. Hier wonen ook mensen die het financieel moeilijk hebben. Daarom wil ik, eens het stadion is verbouwd, uit sociaal engagement beginnen met een G-voetbalploeg. We willen ook de minder begaafde kinderen de kans geven om te voetballen.' In de hoofdtribune zitten vooral oudere heren, supporters die de club al járen volgen. Een werkpunt, beseft de voorzitter. 'Sinds dit seizoen geven we een gratis abonnement aan onze jeugdspelertjes - ongeveer 300 in totaal. We willen de betrokkenheid vergroten, al ligt daar ook een taak voor de Belgische voetbalbond. Als Club Brugge op zondagnamiddag om half drie speelt, dan hebben we 30 procent minder inschrijvingen voor ons viparrangement en spelen we voor een quasi lege tribune. Kan de voetbalbond er niet voor zorgen dat de profclubs níét op zondagnamiddag voetballen? De KBVB houdt totaal geen rekening met de amateurclubs.' In 2012 voetbalde stamnummer 101 nog in tweede provinciale. Een jaar erna promoveerde het via de eindronde, waarna het twee titels (2014, 2016) pakte en ook nu in de Tweede Amateurliga A aan de leiding staat. 'Niets moet, maar we zullen straks toch onze licentie voor de Eerste Amateurliga aanvragen.' (lacht) In januari 2015 haalde Van Honsebrouck met Yves Van Borm een verrassende T1 naar het Stadion Olivier. De Schellenaar was een maand ervoor ontslagen bij KMSK Deinze, waar hij door Jan Ceulemans werd opgevolgd. 'De juiste trainer op het juiste moment. Met zijn ervaring in de nationale reeksen hebben we grote stappen vooruit gezet. Onbegrijpelijk dat clubs uit 1A of 1B hem nog niet hebben opgemerkt en altijd maar in dezelfde vijver vissen. Bob Peeters, Glen De Boeck, Ceulemans, ... Met alle respect, maar wij kiezen niet voor namen, wel voor kwaliteit.' Vandaag staat een jonge ploeg op het veld, bijna stuk voor stuk spelers die in de jeugdopleiding van Club of Cercle werden gekneed. Dat vertaalt zich naar het voetbal. Technisch, verzorgd en aanvallend. 'Van sommige jongens begrijp ik niet dat ze bij hun clubs zo vroeg werden afgeschreven. Liever een onbekende Afrikaan halen... Waarom komen de profclubs eens niet meer kijken naar de amateurreeksen? Vijf jaar geleden voetbalde Thomas Meunier nog bij Virton in derde klasse, nu zit hij bij PSG.' Knokke houdt opnieuw de drie punten in huis, de ongeslagen reeks duurt voort. Sommige fans verdwijnen in de vallende duisternis, andere duiken de prefab- of vipkantine in. 'De manier waarop we nu gasten moeten ontvangen, is niet meer van deze tijd', zegt Van Honsebrouck, die hoopvol naar de toekomst kijkt. Wellicht begin augustus begint de gemeente aan de grondige verbouwing van de sportsite. Een nieuwe hoofdtribune die wordt uitgebreid tot 1000 plaatsen, grote glaspartijen, hospitality- en horecaruimtes, een kunstgrasveld, ... 'Volgend seizoen zullen we onze thuiswedstrijden in Heist afwerken, maar we moeten door die zure appel bijten. In ons nieuwe stadion zullen we op het vlak van sponsoring een stap vooruit kunnen zetten, op voorwaarde dat we creatief zijn. 's Middags lekker eten serveren, erna de dames met shuttles of golfkarretjes naar de binnenstad brengen om een namiddagje te shoppen terwijl de mannen naar het voetbal kijken.' De club is al langer vragende partij, maar botste keer op keer op een njet van het gemeentebestuur. 'Door de sportieve successen komt er nu wel een nieuw stadion. Onze burgemeester, graaf Leopold Lippens, was vroeger totaal niet voetbalminded, maar ik krijg nu toch af en toe op maandag een telefoontje om ons proficiat te wensen. En als we elkaar op restaurant tegenkomen, dan komt hij een praatje maken. 'Doe zo verder!'' Wie ideeën heeft voor een verrassend verhaal 'In de schaduw' mag de redactie e-mailen op sportmagazine@roularta.be. DOOR CHRIS TETAERT - FOTO BELGAIMAGE'We hebben ook jeugdspelertjes van wie het lidgeld door het OCMW wordt betaald.' - VINCENT VAN HONSEBROUCK