Het is zaterdag 23 augustus wanneer trainer Sinisa Mihajlovic in de late avond opstaat in het hotel waar AC Milan zich voorbereidt op zijn allereerste competitiewedstrijd in de Serie A, die het 's anderdaags zal verliezen van Fiorentina. Mihajlovic daalt af naar de ondergrondse parking, waar hij een geheime ontmoeting heeft met een oude bekende.
...

Het is zaterdag 23 augustus wanneer trainer Sinisa Mihajlovic in de late avond opstaat in het hotel waar AC Milan zich voorbereidt op zijn allereerste competitiewedstrijd in de Serie A, die het 's anderdaags zal verliezen van Fiorentina. Mihajlovic daalt af naar de ondergrondse parking, waar hij een geheime ontmoeting heeft met een oude bekende. Die ochtend heeft Mario Balotelli in Engeland een telefoontje gekregen van Mino Raiola, zijn makelaar, met een duidelijke boodschap: neem je bagage, huur desnoods een privévliegtuig en zorg dat je vanavond in Milaan geraakt. Een vliegtuig charteren is niet nodig, Mario kan mooi mee met een lagekostenmaatschappij en wordt op de luchthaven opgepikt door een vriend die hem naar het hotel voert waar Milan in afzondering is. Balotelli en de nieuwe trainer van de rossoneri kennen elkaar goed. Mihajlovic was bij Inter assistent van Roberto Mancini toen de zeventienjarige Balotelli op 30 januari 2008 debuteerde in een bekermatch tegen Juventus en twee goals maakte. De boodschap van Mihajlovic die avond laat aan duidelijkheid niets te wensen over: 'Je zult elke dag als eerste moeten aanwezig zijn en als laatste weer vertrekken. En altijd moet je alles geven, anders zorg ik ervoor dat je weer je koffers kan maken op Milanello.' Mario's contract in Liverpool loopt nog tot 2018, maar na de komst van Christian Benteke heeft hij er geen toekomst meer en de uitwijkmogelijkheden zijn beperkt, heeft Mino Raiola ervaren. In Italië zijn Fiorentina en Inter niet geïnteresseerd, AS Roma wél, maar dat ging niet door toen Roma Edin Dzeko binnenhaalde. In Sampdoria en Bologna, die hem wilden, had Balotelli zelf geen zin. Wél in Milan, de club waarvoor hij als jongeman zelf supporterde, de enige club ook die bij het overlijden van zijn vader een rouwbetuiging in de pers plaatste. Lang zette Milan zijn zinnen op de terugkeer van Zlatan Ibrahimovic, nog een speler van Mino Raiola. Tot die Milan duidelijk maakte dat een terugkeer van Zlatan deze zomer onbespreekbaar was. Toen Adriano Galliano,de algemeen directeur van de rossoneri, voor een plan B ging, had Raiola meteen een goeie tip. Vanzelfsprekend was de terugkeer van Balotelli naar Milaan niet. Lang vergeten was de opwinding bij Mario's vorige aankomst op Milanello, toen hij op 30 januari 2013 amper de auto in geraakte en het ziekenhuis waar hij de medische testen aflegde belegerd werd door een menigte enthousiaste fans. 'Balo isback' kopletterde La Gazzetta dello Sport enthousiast. Zes maanden eerder had Super Mario op het EK in de halve finale tegen Duitsland indruk gemaakt met sterke prestaties. Nog een paar maanden eerder sierde hij de cover van Time en werd hij in dat magazine opgevoerd als een van de honderd invloedrijkste mensen ter wereld. Maar in het voorjaar van 2014 sloeg de sfeer helemaal om. Super Mario raakte geen bal meer bij Milan en op het WK ging Italië, dat rond Balotelli gebouwd was, er verrassend in de eerste ronde uit. Een zucht van opluchting ging door Silvio Berlusconi,Galliani en héél Milan dat ze net voor het WK Balotelli nog hadden kunnen verkopen voor 20 miljoen euro, ook al hadden ze anderhalf jaar eerder 24 miljoen voor hem betaald aan Manchester City, dat hem in 2010 voor 29,5 miljoen had weggekocht bij Inter. De dag na het onderhoud met Mihajlovic is Balotelli in Concesio, een dorpje nabij Brescia. Daar groeide hij op in het gezin dat hem in 1993 adopteerde nadat hij in 1990 geboren was in Palermo, waar zijn biologische ouders vanuit Ghana hun geluk probeerden te zoeken. Toen ze de medische kosten niet meer konden betalen, lieten ze hem achter in een ziekenhuis in de buurt van Brescia, waarheen ze intussen verhuisd waren. Thomas en Rose Barwuch zouden later nog twee kinderen krijgen, terwijl Mario opgroeide bij het al oudere gezin Balotelli dat al drie kinderen had. In Concesio trekt Mario die zondag naar het plaatselijke kerkhof. Daar ligt zijn adoptievader Franco begraven, die begin juli op 85-jarige leeftijd overleed na een lange ziekte. Een zware slag was dat voor Super Mario, die ondanks zijn fratsen zijn stiefouders altijd met veel respect bejegende. Graag had hij nog eens gehad dat zijn vader hem in Engeland was komen opzoeken, maar los van diens ziekte was dat niet vanzelfsprekend geweest. Bij Liverpool stond hij maar 28 keer op het veld en was hij slechts goed voor vier goals (één in competitie). Met de nationale ploeg scoorde hij zijn laatste doelpunt op 14 juni 2014 op het WK in Manaus, toen Italië Engeland versloeg met 2-1. Na het WK kwam het tot een clash met de opvolger van bondscoach Cesare Prandelli die zijn ploeg had uitgebouwd rond Mario. Antonio Conte gaf bij zijn aantreden mee dat voortaan de regels voor iedereen golden. Iedereen wist meteen wie hij viseerde. Balotelli werd nog één keer opgeroepen en verdween vanaf november uit beeld. Een dik jaar nadat ze juichten bij zijn vertrek, geven Galliano en Berlusconi het enfant terrible een nieuwe kans, vanwege het persoonlijke engagement dat de trainer is aangegaan om de speler in het gareel te houden. Het akkoord van Berlusconi is wat hem het meest verrast heeft, gaf Balo bij aankomst in Milaan toe. 'Ik was een jongen, vandaag zal hij een man aantreffen. Ik vertrek opnieuw van nul, ik weet dat ik geen fouten meer mag maken, niets te eisen heb. Ik heb een punt gezet achter de eerste helft van mijn loopbaan, waarin ik speelde als een jongen. Maar mijn wedstrijd is nog niet afgelopen. Er komt nog een tweede helft. Die ga ik spelen als een man, ook al weet ik dat velen niet meer in mij geloven.' Uiteindelijk kost Balottelli de club weinig. Milan huurt hem gratis en betaalt enkel iets minder dan de helft van Mario's jaarloon bij Liverpool (2,8 van de 6 miljoen euro). In Engeland zijn ze maar wat blij met Balotelli's vertrek, zegt Jamie Carragher,boegbeeld van Liverpool, nu analist: 'Hoe sneller hij weg was, hoe beter. Ik kan nog altijd niet geloven dat we hem ooit gekocht hebben.' Op zijn eerste werkdag in Milanello arriveert Mario een half uur voor het afgesproken tijdstip, ruim anderhalf uur voor het begin van de training. Hij verlaat het trainingscomplex om halfnegen, wanneer de meeste van zijn nieuwe ploegmaats en trainer Sinisa Mihajlovic allang weg zijn. Naar de overgebleven fans die een foto willen maken, lacht hij. Wie een handtekening wil, krijgt die. De ijsventer die bij de ingang van Milanello een kraampje heeft, wrijft zich alvast in de handen. Hij is blij met Mario's terugkeer. Sinds de hervatting van de trainingen had hij nog niet zo veel volk aan zijn kraam. DOOR GEERT FOUTRÉ - FOTO BELGAIMAGE