We schrijven 25 september 2019. Beerschot-Anderlecht. Aanvaller Loris Brogno loodst zijn paars-wit in de negentigste minuut naar verlengingen. Het Kiel ontploft. De bezoekers laten het hoofd hangen. Drie dagen na de nederlaag op Club Brugge (2-1) zitten ze opnieuw in vieze papieren, te meer daar Vincent Kompany, die zich al helemaal hersteld waande, in minuut 25 het veld heeft moeten verlaten met een nieuwe blessure. Na een rampzalig seizoensbegin is het ondenkbaar dat de Brusselaars sneuvelen in de beker van België, zeker omdat de tegenstander van de avond het moeilijk heeft in 1B en dus amper een lastige klip mag heten.

Nacer brengt ons echt veel bij. We kunnen steunen op zijn kwaliteiten, want hij kan zo'n beetje alles: de bal bijhouden, scoren, assists geven.' Albert Sambi Lokonga

Gelukkig is daar in minuut 106 Isaac Kiese Thelin, die zijn ploeg in de verlengingen op voorsprong brengt. In minuut 118, op een ogenblik dat de Antwerpenaars hun laatste wapens in de strijd gooien, weet Nacer Chadli met een wanhopige tackle een schot van de thuisploeg te keren en strafschoppen te vermijden. Sporting plaatst zich voor de volgende ronde. De crisis wordt met enkele dagen uitgesteld.

Patron in de schaduw

Op die septemberavond blinkt Chadli niet uit door zijn klasse, maar door zijn inzet. Hij springt met name Killian Sardella bij, die het erg lastig heeft. De Beerschotters droppen lange ballen in de rug van de jonge rechtsback, die daarmee geregeld in de problemen wordt gebracht. Chadli steekt hem een handje toe en maakt zijn verdedigende taak lichter. De Rode Duivel speelt die avond op verschillende posities. Het is allemaal weinig academisch, maar zijn rol is wel beslissend voor de wedstrijd.

Een tiental dagen later zit Frankie Vercauteren naast Michael Verschueren en Vincent Kompany in de tribune op Charleroi. Hij ziet hoe de ex-Tottenhamspeler zijn ploeg de zege schenkt tegen de Zebra's. Na de match wordt er zelfs een feestje gebouwd. Voor de eerste keer dit seizoen lijken de Brusselaars op het juiste spoor te zitten. De prille dertiger geeft aan dat hij geniet van zijn nieuwe rol als gids voor de jonge Anderlechttalenten, nadat hij een moeilijk seizoen kende in Monaco.

'Ik denk dat er meerdere redenen waren waarom Vincent hem is gaan halen', vertelt Albert Sambi Lokonga, een grote belofte van het paars-witte huis. 'Nacer brengt ons echt veel bij. We kunnen steunen op zijn kwaliteiten, want hij kan zo'n beetje alles: de bal bijhouden, scoren, assists geven. En naast het veld is het een intelligente kerel, bescheiden ook. Echt een goeie gast, die Nacer.'

Waar Vincent Kompany, zoals gewoonlijk, met de borst vooruit naar Anderlecht kwam, stelt Nacer Chadli zich eerder bescheiden op in de coulissen. 'Hij laat het nooit afweten. Integendeel zelfs. Met zijn carrière zou hij het nochtans wat makkelijker kunnen oppakken, maar dat doet hij niet', vertelt een lid van de paars-witte familie.

De cijfers spreken in zijn voordeel. Zes goals en vier assists in 746 minuten competitievoetbal. Dat kan tellen. Zeker gezien de context. Hoe zou Anderlecht er momenteel voor staan zonder de man uit Thier-à-Liège? Zeker omdat Chadli op zowat alle mogelijke posities al werd uitgespeeld. Weinigen die met een palmares als het zijne neerstrijken, zouden bereid zijn tot zulke opofferingen. 'Hij is de sterkste, op meerdere posities', zo klinkt het in de kleedkamer van paars-wit. 'Hij gaat goed om met die polyvalentie. Zijn boodschap is: als je de belangrijkste speler bent, moet jij de problemen oplossen.'

Wat Sambi Lokonga betreft, lijdt het geen twijfel: 'De patron op het veld, dat is hij. Gezien zijn statistieken en zijn prestaties is dat ook meer dan terecht.'

'Hij neemt zijn rol als leidersfiguur ter harte. Dat is typisch voor de grootste spelers', zegt analist Alex Teklak. 'Dat betekent niet alleen goed voetballen, dat betekent ook goed zijn wanneer de anderen dat niet of minder zijn. En dat doet hij uitstekend.'

Chadli zegt zelf: 'Ik geef toe dat ik niet had gedacht dat ik me zo snel aan de Belgische competitie zou aanpassen. Ik heb me snel nuttig weten te maken voor het team.' Eenvoud siert.

Bescheiden en discreet

Nacer Chadli werd tijdens zijn adolescentie weggestuurd van de academie van Standard en vertrok daarom enigszins wanhopig naar Nederland, waar hij zou doorbreken. Nadien vergaarde hij glorie in Engeland. Het Belgische publiek kent hem dus niet zo goed, buiten zijn prestaties met de nationale ploeg en zijn historische doelpunt tegen Japan.

Chadli heeft dan ook nooit de spotlights opgezocht. Hij blijft discreet tegenover de media, zelfs de Britse tabloids hebben nooit iets over hem naar boven kunnen spitten. Zijn terugkeer naar België is op weg om een groot succes te worden. Zelfs in de catacomben van de tegenstanders valt geen onvertogen woord over hem. Terwijl Kompany sinds zijn debuut bij de profs een zweem van (veronderstelde) arrogante om zich heeft hangen, is het een en al bescheidenheid en discretie bij de ex-Monegask, die (op sportief vlak) bijzonder blij is dat hij het fiscale paradijs heeft kunnen verlaten, aangezien hij daar nooit paste in de plannen van trainer Leonardo Jardim.

Nacer Chadli biedt de fans van Anderlecht een mengeling van elegantie en rendement., BELGAIMAGE
Nacer Chadli biedt de fans van Anderlecht een mengeling van elegantie en rendement. © BELGAIMAGE

'De zomer was inderdaad nogal vervelend voor mij, want ik wist niet wat ik moest doen', zegt hij daar zelf over. 'Bij AS Monaco was ik niet meer welkom, dus had ik nood aan een nieuwe uitdaging. Anderlecht interesseerde me meteen. Vandaag voel ik mij hier goed en ik geef altijd het beste van mezelf op het veld.'

Hij zegt het met overtuiging, ook al duurde het enkele weken vooraleer de Luikenaar het aanbod van Vincent Kompany aannam. De eerste contacten dateerden immers al van in juni.

Elegantie en rendement

Ondanks de moeizame start, het gebrek aan duidelijkheid over het 'project Kompany' en de versterkingen die achterwege blijven, gaat het goed met Chadli in de hoofdstad. Zowel privé als op sportief vlak. De terugkeer naar de heimat van Frankie Vercauteren, die koffers vol ervaring en een gezonde dosis pragmatisme meebracht, versterkt dat gevoel alleen maar. Chadli: 'Ik denk dat er met hem meer structuur is. Het werk dat hij momenteel verricht is prima. Zijn ervaring met de Belgische competitie is een troef.'

In het diepst van de crisis waarin de club eind september werd ondergedompeld, trad Chadli een eerste keer naar voren om de fans gerust te stellen en hen te vragen om opnieuw de jonge talenten van Neerpede te steunen. 'Niet iedereen beseft het al, maar we gaan iets moois neerzetten. Ik zie dat we stilletjes aan groeien. We willen graag mooi voetbal brengen en van achteren uit opbouwen. Dat is een proces dat tijd vergt. We hebben te maken met een vertrouwenscrisis, maar we moeten niet beginnen te panikeren. We moeten rustig blijven. Natuurlijk is er intern druk, dat is logisch, maar als daar nog druk van buitenaf bijkomt, van de supporters, dan wordt dat te zwaar voor de jongeren. Om ons voetbal te spelen mogen de spelers geen schrik hebben, anders gaan we ten onder. We zullen nog misstappen begaan, maar we moeten er blijven in geloven. We hebben een déclic nodig en een paar kleine opstekers, maar op elke positie hebben we kwaliteit rondlopen, dus maak ik me daar niet te veel zorgen over.'

De applausmeter slaat bij de Luikenaar duidelijk het verste uit. Hij is een van de helden van het laatste WK en een mogelijke titularis op het komende EK (al scoorde Thorgan Hazard goeie punten in Rusland). Chadli biedt de fans van paars-wit een smakelijke mengeling van elegantie en rendement, die doet denken aan de beste periode van Matías Suárez, met daarbovenop nog een fysieke dimensie.

In het RTBF-programma La Tribune zei Hein Vanhaezebrouck, een grote fan van de speler: 'Chadli is te sterk voor deze eerste klasse. Hij heeft eigenlijk niks te zoeken in onze competitie.' De ex-coach van Gent, aan wiens avontuur bij Anderlecht na één jaar een einde kwam, heeft geen ongelijk met zijn analyse. Wanneer hij over al zijn mogelijkheden beschikt is Nacer Chadli de beste speler van onze competitie. Zonder blessures, waarvan hij de laatste seizoenen niet gespaard bleef, en zonder het fiasco van Monaco was een terugkeer naar België op zijn dertigste ondenkbaar geweest.

Met Thierry Henry bij AS Monaco. De coach zou Chadli nu ook willen bij Montréal Impact., BELGAIMAGE
Met Thierry Henry bij AS Monaco. De coach zou Chadli nu ook willen bij Montréal Impact. © BELGAIMAGE

Kan Anderlecht Chadli houden?

Nacer Chadli kwam deze zomer via een uitleenbeurt zonder aankoopoptie en dus lijkt een verlengd verblijf in het Astridpark problematisch. De speler zelf heeft er nooit een geheim van gemaakt: de overeenkomst met Kompany had als doel om weer speelminuten te verzamelen en het spelplezier te hervinden met het oog op het EK (een toernooi dat hij in 2016 gemist heeft). Tot nog toe is die missie geslaagd. Vorige donderdag (een dag voor hij forfait moest geven voor de verplaatsing naar Rusland), gaf Chadli op de persconferentie van de Rode Duivels een beleefd antwoord op de vraag over zijn toekomst: 'Wat volgend seizoen betreft, daarover kan ik jullie nog niets zeggen. Er is nog geen akkoord in de maak met Anderlecht. We zullen aan het eind van dit seizoen samenzitten met Sporting en met AS Monaco. Ik heb daar geen uitgesproken mening over, ik laat alle mogelijkheden open.'

Het bestuur van Anderlecht wil uiteraard graag de koe bij de horens vatten. Een maand geleden vond al een eerste gesprek plaats tussen Michael Verschueren en zijn Monegaskische collega bij de ECA, de European Club Association. De Brusselaars willen graag tot een akkoord komen, maar vandaag is dat nog lang niet in zicht.

Er zijn twee grote obstakels. Ten eerste wil AS Monaco zijn investering van 12 miljoen euro graag helemaal, of toch grotendeels, recupereren. Dat is het bedrag waarvoor Chadli in de zomer van 2018 werd aangetrokken van West Bromwich Albion, voor drie jaar. Daarnaast zou de speler zelf na het EK graag nog een laatste avontuur aangaan dat zowel sportief als financieel interessant is (door zijn contract bij Monaco is hij verzekerd van 230.000 euro bruto per maand). Thierry Henry, de nieuwe coach van Montreal Impact in de MLS, maakte Chadli destijds mee bij Monaco en wil nu - althans volgens de Amerikaanse media - graag opnieuw samenwerken met de Belgische international. Bij Impact drukken ze dat gerucht evenwel de kop in. Maar er zullen zeker nog aanbiedingen binnenlopen bij Chadli's makelaar Walid Bouzid (die zich ooit bezighield met de zaken van Freddie Ljungberg bij Arsenal) en die zal vast ook zelf het terrein gaan verkennen.

Het bestuur van Anderlecht geeft te kennen dat het bereid is om een inspanning te leveren die overeenkomt met de transferprijs en het salaris van een speler, wiens doorverkoopprijs, op de leeftijd van dertig jaar, nochtans niet zo hoog ligt. Maar veel illusies maakt men zich niet in het paars-witte huis. 'Het wordt heel moeilijk om hem te houden. Of zelfs onmogelijk.'

Zal het vervolg van het seizoen de huidige tendens bevestigen? Wil hij zich engageren voor een langetermijnproject bij Anderlecht? Onmogelijk om daar al een antwoord op te geven. Op dit moment, en ondanks de tegenvallende resultaten van het seizoensbegin, steekt Chadli niet onder stoelen of banken dat hij gelukkig is opnieuw in België en dicht bij zijn naasten te wonen.

Terwijl Kompany bij zijn komst werd onthaald als de Messias in een paars-witte droom, is het zijn collega bij de nationale ploeg die heel snel de vedette geworden is. Met elegantie en discretie.

We schrijven 25 september 2019. Beerschot-Anderlecht. Aanvaller Loris Brogno loodst zijn paars-wit in de negentigste minuut naar verlengingen. Het Kiel ontploft. De bezoekers laten het hoofd hangen. Drie dagen na de nederlaag op Club Brugge (2-1) zitten ze opnieuw in vieze papieren, te meer daar Vincent Kompany, die zich al helemaal hersteld waande, in minuut 25 het veld heeft moeten verlaten met een nieuwe blessure. Na een rampzalig seizoensbegin is het ondenkbaar dat de Brusselaars sneuvelen in de beker van België, zeker omdat de tegenstander van de avond het moeilijk heeft in 1B en dus amper een lastige klip mag heten. Gelukkig is daar in minuut 106 Isaac Kiese Thelin, die zijn ploeg in de verlengingen op voorsprong brengt. In minuut 118, op een ogenblik dat de Antwerpenaars hun laatste wapens in de strijd gooien, weet Nacer Chadli met een wanhopige tackle een schot van de thuisploeg te keren en strafschoppen te vermijden. Sporting plaatst zich voor de volgende ronde. De crisis wordt met enkele dagen uitgesteld. Op die septemberavond blinkt Chadli niet uit door zijn klasse, maar door zijn inzet. Hij springt met name Killian Sardella bij, die het erg lastig heeft. De Beerschotters droppen lange ballen in de rug van de jonge rechtsback, die daarmee geregeld in de problemen wordt gebracht. Chadli steekt hem een handje toe en maakt zijn verdedigende taak lichter. De Rode Duivel speelt die avond op verschillende posities. Het is allemaal weinig academisch, maar zijn rol is wel beslissend voor de wedstrijd. Een tiental dagen later zit Frankie Vercauteren naast Michael Verschueren en Vincent Kompany in de tribune op Charleroi. Hij ziet hoe de ex-Tottenhamspeler zijn ploeg de zege schenkt tegen de Zebra's. Na de match wordt er zelfs een feestje gebouwd. Voor de eerste keer dit seizoen lijken de Brusselaars op het juiste spoor te zitten. De prille dertiger geeft aan dat hij geniet van zijn nieuwe rol als gids voor de jonge Anderlechttalenten, nadat hij een moeilijk seizoen kende in Monaco. 'Ik denk dat er meerdere redenen waren waarom Vincent hem is gaan halen', vertelt Albert Sambi Lokonga, een grote belofte van het paars-witte huis. 'Nacer brengt ons echt veel bij. We kunnen steunen op zijn kwaliteiten, want hij kan zo'n beetje alles: de bal bijhouden, scoren, assists geven. En naast het veld is het een intelligente kerel, bescheiden ook. Echt een goeie gast, die Nacer.' Waar Vincent Kompany, zoals gewoonlijk, met de borst vooruit naar Anderlecht kwam, stelt Nacer Chadli zich eerder bescheiden op in de coulissen. 'Hij laat het nooit afweten. Integendeel zelfs. Met zijn carrière zou hij het nochtans wat makkelijker kunnen oppakken, maar dat doet hij niet', vertelt een lid van de paars-witte familie. De cijfers spreken in zijn voordeel. Zes goals en vier assists in 746 minuten competitievoetbal. Dat kan tellen. Zeker gezien de context. Hoe zou Anderlecht er momenteel voor staan zonder de man uit Thier-à-Liège? Zeker omdat Chadli op zowat alle mogelijke posities al werd uitgespeeld. Weinigen die met een palmares als het zijne neerstrijken, zouden bereid zijn tot zulke opofferingen. 'Hij is de sterkste, op meerdere posities', zo klinkt het in de kleedkamer van paars-wit. 'Hij gaat goed om met die polyvalentie. Zijn boodschap is: als je de belangrijkste speler bent, moet jij de problemen oplossen.' Wat Sambi Lokonga betreft, lijdt het geen twijfel: 'De patron op het veld, dat is hij. Gezien zijn statistieken en zijn prestaties is dat ook meer dan terecht.' 'Hij neemt zijn rol als leidersfiguur ter harte. Dat is typisch voor de grootste spelers', zegt analist Alex Teklak. 'Dat betekent niet alleen goed voetballen, dat betekent ook goed zijn wanneer de anderen dat niet of minder zijn. En dat doet hij uitstekend.' Chadli zegt zelf: 'Ik geef toe dat ik niet had gedacht dat ik me zo snel aan de Belgische competitie zou aanpassen. Ik heb me snel nuttig weten te maken voor het team.' Eenvoud siert. Nacer Chadli werd tijdens zijn adolescentie weggestuurd van de academie van Standard en vertrok daarom enigszins wanhopig naar Nederland, waar hij zou doorbreken. Nadien vergaarde hij glorie in Engeland. Het Belgische publiek kent hem dus niet zo goed, buiten zijn prestaties met de nationale ploeg en zijn historische doelpunt tegen Japan. Chadli heeft dan ook nooit de spotlights opgezocht. Hij blijft discreet tegenover de media, zelfs de Britse tabloids hebben nooit iets over hem naar boven kunnen spitten. Zijn terugkeer naar België is op weg om een groot succes te worden. Zelfs in de catacomben van de tegenstanders valt geen onvertogen woord over hem. Terwijl Kompany sinds zijn debuut bij de profs een zweem van (veronderstelde) arrogante om zich heeft hangen, is het een en al bescheidenheid en discretie bij de ex-Monegask, die (op sportief vlak) bijzonder blij is dat hij het fiscale paradijs heeft kunnen verlaten, aangezien hij daar nooit paste in de plannen van trainer Leonardo Jardim. 'De zomer was inderdaad nogal vervelend voor mij, want ik wist niet wat ik moest doen', zegt hij daar zelf over. 'Bij AS Monaco was ik niet meer welkom, dus had ik nood aan een nieuwe uitdaging. Anderlecht interesseerde me meteen. Vandaag voel ik mij hier goed en ik geef altijd het beste van mezelf op het veld.' Hij zegt het met overtuiging, ook al duurde het enkele weken vooraleer de Luikenaar het aanbod van Vincent Kompany aannam. De eerste contacten dateerden immers al van in juni. Ondanks de moeizame start, het gebrek aan duidelijkheid over het 'project Kompany' en de versterkingen die achterwege blijven, gaat het goed met Chadli in de hoofdstad. Zowel privé als op sportief vlak. De terugkeer naar de heimat van Frankie Vercauteren, die koffers vol ervaring en een gezonde dosis pragmatisme meebracht, versterkt dat gevoel alleen maar. Chadli: 'Ik denk dat er met hem meer structuur is. Het werk dat hij momenteel verricht is prima. Zijn ervaring met de Belgische competitie is een troef.' In het diepst van de crisis waarin de club eind september werd ondergedompeld, trad Chadli een eerste keer naar voren om de fans gerust te stellen en hen te vragen om opnieuw de jonge talenten van Neerpede te steunen. 'Niet iedereen beseft het al, maar we gaan iets moois neerzetten. Ik zie dat we stilletjes aan groeien. We willen graag mooi voetbal brengen en van achteren uit opbouwen. Dat is een proces dat tijd vergt. We hebben te maken met een vertrouwenscrisis, maar we moeten niet beginnen te panikeren. We moeten rustig blijven. Natuurlijk is er intern druk, dat is logisch, maar als daar nog druk van buitenaf bijkomt, van de supporters, dan wordt dat te zwaar voor de jongeren. Om ons voetbal te spelen mogen de spelers geen schrik hebben, anders gaan we ten onder. We zullen nog misstappen begaan, maar we moeten er blijven in geloven. We hebben een déclic nodig en een paar kleine opstekers, maar op elke positie hebben we kwaliteit rondlopen, dus maak ik me daar niet te veel zorgen over.' De applausmeter slaat bij de Luikenaar duidelijk het verste uit. Hij is een van de helden van het laatste WK en een mogelijke titularis op het komende EK (al scoorde Thorgan Hazard goeie punten in Rusland). Chadli biedt de fans van paars-wit een smakelijke mengeling van elegantie en rendement, die doet denken aan de beste periode van Matías Suárez, met daarbovenop nog een fysieke dimensie. In het RTBF-programma La Tribune zei Hein Vanhaezebrouck, een grote fan van de speler: 'Chadli is te sterk voor deze eerste klasse. Hij heeft eigenlijk niks te zoeken in onze competitie.' De ex-coach van Gent, aan wiens avontuur bij Anderlecht na één jaar een einde kwam, heeft geen ongelijk met zijn analyse. Wanneer hij over al zijn mogelijkheden beschikt is Nacer Chadli de beste speler van onze competitie. Zonder blessures, waarvan hij de laatste seizoenen niet gespaard bleef, en zonder het fiasco van Monaco was een terugkeer naar België op zijn dertigste ondenkbaar geweest.