We schrijven 25 september 2019. Beerschot-Anderlecht. Aanvaller Loris Brogno loodst zijn paars-wit in de negentigste minuut naar verlengingen. Het Kiel ontploft. De bezoekers laten het hoofd hangen. Drie dagen na de nederlaag op Club Brugge (2-1) zitten ze opnieuw in vieze papieren, te meer daar Vincent Kompany, die zich al helemaal hersteld waande, in minuut 25 het veld heeft moeten verlaten met een nieuwe blessure. Na een rampzalig seizoensbegin is het ondenkbaar dat de Brusselaars sneuvelen in de beker van België, zeker omdat de tegenstander van de avond het moeilijk heeft in 1B en dus amper een lastige klip mag heten.
...

We schrijven 25 september 2019. Beerschot-Anderlecht. Aanvaller Loris Brogno loodst zijn paars-wit in de negentigste minuut naar verlengingen. Het Kiel ontploft. De bezoekers laten het hoofd hangen. Drie dagen na de nederlaag op Club Brugge (2-1) zitten ze opnieuw in vieze papieren, te meer daar Vincent Kompany, die zich al helemaal hersteld waande, in minuut 25 het veld heeft moeten verlaten met een nieuwe blessure. Na een rampzalig seizoensbegin is het ondenkbaar dat de Brusselaars sneuvelen in de beker van België, zeker omdat de tegenstander van de avond het moeilijk heeft in 1B en dus amper een lastige klip mag heten. Gelukkig is daar in minuut 106 Isaac Kiese Thelin, die zijn ploeg in de verlengingen op voorsprong brengt. In minuut 118, op een ogenblik dat de Antwerpenaars hun laatste wapens in de strijd gooien, weet Nacer Chadli met een wanhopige tackle een schot van de thuisploeg te keren en strafschoppen te vermijden. Sporting plaatst zich voor de volgende ronde. De crisis wordt met enkele dagen uitgesteld. Op die septemberavond blinkt Chadli niet uit door zijn klasse, maar door zijn inzet. Hij springt met name Killian Sardella bij, die het erg lastig heeft. De Beerschotters droppen lange ballen in de rug van de jonge rechtsback, die daarmee geregeld in de problemen wordt gebracht. Chadli steekt hem een handje toe en maakt zijn verdedigende taak lichter. De Rode Duivel speelt die avond op verschillende posities. Het is allemaal weinig academisch, maar zijn rol is wel beslissend voor de wedstrijd. Een tiental dagen later zit Frankie Vercauteren naast Michael Verschueren en Vincent Kompany in de tribune op Charleroi. Hij ziet hoe de ex-Tottenhamspeler zijn ploeg de zege schenkt tegen de Zebra's. Na de match wordt er zelfs een feestje gebouwd. Voor de eerste keer dit seizoen lijken de Brusselaars op het juiste spoor te zitten. De prille dertiger geeft aan dat hij geniet van zijn nieuwe rol als gids voor de jonge Anderlechttalenten, nadat hij een moeilijk seizoen kende in Monaco. 'Ik denk dat er meerdere redenen waren waarom Vincent hem is gaan halen', vertelt Albert Sambi Lokonga, een grote belofte van het paars-witte huis. 'Nacer brengt ons echt veel bij. We kunnen steunen op zijn kwaliteiten, want hij kan zo'n beetje alles: de bal bijhouden, scoren, assists geven. En naast het veld is het een intelligente kerel, bescheiden ook. Echt een goeie gast, die Nacer.' Waar Vincent Kompany, zoals gewoonlijk, met de borst vooruit naar Anderlecht kwam, stelt Nacer Chadli zich eerder bescheiden op in de coulissen. 'Hij laat het nooit afweten. Integendeel zelfs. Met zijn carrière zou hij het nochtans wat makkelijker kunnen oppakken, maar dat doet hij niet', vertelt een lid van de paars-witte familie. De cijfers spreken in zijn voordeel. Zes goals en vier assists in 746 minuten competitievoetbal. Dat kan tellen. Zeker gezien de context. Hoe zou Anderlecht er momenteel voor staan zonder de man uit Thier-à-Liège? Zeker omdat Chadli op zowat alle mogelijke posities al werd uitgespeeld. Weinigen die met een palmares als het zijne neerstrijken, zouden bereid zijn tot zulke opofferingen. 'Hij is de sterkste, op meerdere posities', zo klinkt het in de kleedkamer van paars-wit. 'Hij gaat goed om met die polyvalentie. Zijn boodschap is: als je de belangrijkste speler bent, moet jij de problemen oplossen.' Wat Sambi Lokonga betreft, lijdt het geen twijfel: 'De patron op het veld, dat is hij. Gezien zijn statistieken en zijn prestaties is dat ook meer dan terecht.' 'Hij neemt zijn rol als leidersfiguur ter harte. Dat is typisch voor de grootste spelers', zegt analist Alex Teklak. 'Dat betekent niet alleen goed voetballen, dat betekent ook goed zijn wanneer de anderen dat niet of minder zijn. En dat doet hij uitstekend.' Chadli zegt zelf: 'Ik geef toe dat ik niet had gedacht dat ik me zo snel aan de Belgische competitie zou aanpassen. Ik heb me snel nuttig weten te maken voor het team.' Eenvoud siert. Nacer Chadli werd tijdens zijn adolescentie weggestuurd van de academie van Standard en vertrok daarom enigszins wanhopig naar Nederland, waar hij zou doorbreken. Nadien vergaarde hij glorie in Engeland. Het Belgische publiek kent hem dus niet zo goed, buiten zijn prestaties met de nationale ploeg en zijn historische doelpunt tegen Japan. Chadli heeft dan ook nooit de spotlights opgezocht. Hij blijft discreet tegenover de media, zelfs de Britse tabloids hebben nooit iets over hem naar boven kunnen spitten. Zijn terugkeer naar België is op weg om een groot succes te worden. Zelfs in de catacomben van de tegenstanders valt geen onvertogen woord over hem. Terwijl Kompany sinds zijn debuut bij de profs een zweem van (veronderstelde) arrogante om zich heeft hangen, is het een en al bescheidenheid en discretie bij de ex-Monegask, die (op sportief vlak) bijzonder blij is dat hij het fiscale paradijs heeft kunnen verlaten, aangezien hij daar nooit paste in de plannen van trainer Leonardo Jardim. 'De zomer was inderdaad nogal vervelend voor mij, want ik wist niet wat ik moest doen', zegt hij daar zelf over. 'Bij AS Monaco was ik niet meer welkom, dus had ik nood aan een nieuwe uitdaging. Anderlecht interesseerde me meteen. Vandaag voel ik mij hier goed en ik geef altijd het beste van mezelf op het veld.' Hij zegt het met overtuiging, ook al duurde het enkele weken vooraleer de Luikenaar het aanbod van Vincent Kompany aannam. De eerste contacten dateerden immers al van in juni. Ondanks de moeizame start, het gebrek aan duidelijkheid over het 'project Kompany' en de versterkingen die achterwege blijven, gaat het goed met Chadli in de hoofdstad. Zowel privé als op sportief vlak. De terugkeer naar de heimat van Frankie Vercauteren, die koffers vol ervaring en een gezonde dosis pragmatisme meebracht, versterkt dat gevoel alleen maar. Chadli: 'Ik denk dat er met hem meer structuur is. Het werk dat hij momenteel verricht is prima. Zijn ervaring met de Belgische competitie is een troef.' In het diepst van de crisis waarin de club eind september werd ondergedompeld, trad Chadli een eerste keer naar voren om de fans gerust te stellen en hen te vragen om opnieuw de jonge talenten van Neerpede te steunen. 'Niet iedereen beseft het al, maar we gaan iets moois neerzetten. Ik zie dat we stilletjes aan groeien. We willen graag mooi voetbal brengen en van achteren uit opbouwen. Dat is een proces dat tijd vergt. We hebben te maken met een vertrouwenscrisis, maar we moeten niet beginnen te panikeren. We moeten rustig blijven. Natuurlijk is er intern druk, dat is logisch, maar als daar nog druk van buitenaf bijkomt, van de supporters, dan wordt dat te zwaar voor de jongeren. Om ons voetbal te spelen mogen de spelers geen schrik hebben, anders gaan we ten onder. We zullen nog misstappen begaan, maar we moeten er blijven in geloven. We hebben een déclic nodig en een paar kleine opstekers, maar op elke positie hebben we kwaliteit rondlopen, dus maak ik me daar niet te veel zorgen over.' De applausmeter slaat bij de Luikenaar duidelijk het verste uit. Hij is een van de helden van het laatste WK en een mogelijke titularis op het komende EK (al scoorde Thorgan Hazard goeie punten in Rusland). Chadli biedt de fans van paars-wit een smakelijke mengeling van elegantie en rendement, die doet denken aan de beste periode van Matías Suárez, met daarbovenop nog een fysieke dimensie. In het RTBF-programma La Tribune zei Hein Vanhaezebrouck, een grote fan van de speler: 'Chadli is te sterk voor deze eerste klasse. Hij heeft eigenlijk niks te zoeken in onze competitie.' De ex-coach van Gent, aan wiens avontuur bij Anderlecht na één jaar een einde kwam, heeft geen ongelijk met zijn analyse. Wanneer hij over al zijn mogelijkheden beschikt is Nacer Chadli de beste speler van onze competitie. Zonder blessures, waarvan hij de laatste seizoenen niet gespaard bleef, en zonder het fiasco van Monaco was een terugkeer naar België op zijn dertigste ondenkbaar geweest.