Op de persconferentie aan de vooravond van de Champions Leaguewedstrijd tegen Schalke 04 worden er aan Carlo Ancelotti geen vragen gesteld over de tegenstander, ook niet over de Champions Leaguecampagne van Real, noch over de 0-2 uit de heenmatch. Slechts één vraag brandt op de lippen van het aanwezige journaille. Dezelfde vraag die volgens ingewijden ook enkele spelers en bestuursleden van de Koninklijke al een tijdje bezighoudt: waarom zet u Gareth Bale - tot de wedstrijd tegen Levante al weken uit vorm - niet op de bank? Waarom blijft u krampachtig vasthouden aan die 4-3-3 met voorin het trio Bale- Benzema-Cristiano? Waarom stuurt u het tactische schema niet bij naar een 4-4-2? De Britse journalist Sid Lowe, die al jaren de Spaanse competitie volgt voor The Guardian en Worldsoccer, verwoordde het als volgt: "Time to change the channel? The BBC is not what it used to be."
...

Op de persconferentie aan de vooravond van de Champions Leaguewedstrijd tegen Schalke 04 worden er aan Carlo Ancelotti geen vragen gesteld over de tegenstander, ook niet over de Champions Leaguecampagne van Real, noch over de 0-2 uit de heenmatch. Slechts één vraag brandt op de lippen van het aanwezige journaille. Dezelfde vraag die volgens ingewijden ook enkele spelers en bestuursleden van de Koninklijke al een tijdje bezighoudt: waarom zet u Gareth Bale - tot de wedstrijd tegen Levante al weken uit vorm - niet op de bank? Waarom blijft u krampachtig vasthouden aan die 4-3-3 met voorin het trio Bale- Benzema-Cristiano? Waarom stuurt u het tactische schema niet bij naar een 4-4-2? De Britse journalist Sid Lowe, die al jaren de Spaanse competitie volgt voor The Guardian en Worldsoccer, verwoordde het als volgt: "Time to change the channel? The BBC is not what it used to be." De Italiaanse coach reageerde onverstoorbaar: "Als ik Bale op de bank moet zetten omdat hij niet rendeert, dan moet ik heel het team op de bank zetten. Bale kan niet tevreden zijn over zijn prestaties. Hij begrijpt dat heel goed en hij gaat proberen zijn niveau op te trekken." Ancelotti vervolgde: "Zolang ze zich goed voelen, wordt er niet geraakt aan de drie vooraan, omdat ze ons al veel gegeven hebben. Ik heb het volste vertrouwen in hen, laat daar geen twijfel over bestaan. Ze hebben een dipje gekend, maar dat dipje kent de hele ploeg de laatste tijd. De rest van het team haalt ook niet het gewenste niveau en dat speelt niet in de kaart van de spitsen." Toen hem vervolgens gevraagd werd wat zijn eigen aandeel in de Koninklijke malaise was, antwoordde Ancelotti sarcastisch: "Dit is honderd procent mijn schuld. Honderd procent! Als een ploeg niet goed draait en met een aantal geblesseerden kampt, dan is dat voor honderd procent de verantwoordelijkheid van de trainer. Net zoals de verdienste van de coach nul procent is als het team wint." Feit is dat er sinds Nieuwjaar zand zit in de Madrileense machine. En dat komt vooral tot uiting in de cijfers van de BBC: gemiddeld 2,2 goals per wedstrijd in 2014, in het nieuwe jaar zakte dat gemiddelde naar 1,2. Hoe komt dat? Toen vorig jaar in februari aan Fabio Capello gevraagd werd wie de favoriete ploeg voor winst in de Champions League was, zei die: "Real Madrid. De verdienste van Ancelotti is dat hij erin geslaagd is dat elke speler bereid is te lopen. Als je de grote talenten kunt overtuigen om zich op te offeren en dekking te geven, dan maakt het niet uit wie je opstelt. Dat is de truc." Lopen, opoffering, solidariteit. Maar dat 'trucje' lijkt uitgewerkt. Na het 1-0-verlies op Athletic Bilbao anderhalve week geleden stelde Ancelotti vast: "We spelen te individualistisch op momenten dat we op een andere manier moeten aanvallen: met minder balcontacten en met meer combinatievoetbal. We moeten proberen meer in één tijd te spelen." Na de verrassende 3-4 en bijna-uitschakeling tegen Schalke 04 wist Luka Modric: "Een speler kan op zijn eentje niet alles rechttrekken. We moeten weer een ploeg zijn. Toen we dat waren, ging alles goed." Van de Kroatische middenvelder, net terug na een maandenlange blessure, wordt veel verwacht. Hij is de missing link op het middenveld waar Ancelotti, door het uitvallen van ook nog James Rodríguez en Sami Khedira, de laatste weken moest experimenteren met de al lang als onvoldoende bevonden Asier Illarramendi en de nog groene Braziliaan Lucas Silva, tijdens de afgelopen wintermercato gehaald. Zij werden op het driemansmiddenveld afwisselend gekoppeld aan het vaste duo Toni Kroos-Isco. De Duitse middenvelder wordt unaniem als een aanwinst beschouwd. Eerst werd nog gevreesd dat hij het team niet zou kunnen dragen zoals de naar Bayern vertrokken Xabi Alonso dat deed, maar na een aarzelende start slaagde hij daarin met verve. Isco heeft niet de actieradius van een Angel Di María of een Mesut Özil, maar de jonge Spanjaard (22) is een van de weinigen die de laatste weken op niveau blijft presteren. Met zijn assists (8 dit seizoen in de Primera División) en keypasses (2,4 per match) is hij ook belangrijk in de aanvoer naar de voorlinie. Want ook daar knelt het schoentje, heeft Ancelotti gezien. "We hebben een offensief probleem. We vinden de oplossingen niet die we eerder wél vonden. Er is geen verbinding tussen middenveld en aanval." Modric en Rodríguez, die er de laatste weken door blessures niet bij waren, zijn nu net specialisten op dat vlak. Het zijn spelers met vista, die met één pass een wedstrijd kunnen openbreken. Voor de Colombiaan komt de clásico nog te vroeg, maar Modric zou tegen zondag klaar moeten zijn. Net als de uit blessure terugkerende Sérgio Ramos, de onbetwistbare leider van de verdediging. Eén blik op de cijfers volstaat om te zien dat het trio Messi-Suárez-Neymar in betere doen is dan de drie spitsen van de aartsrivaal, met dank vooral aan de prestaties van de laatste maanden. Want voor de winterstop was het spelpeil van Barcelona allesbehalve swingend, met een bleke Messi als falende orkestleider. Die lijn leek zich door te trekken toen Barça na het winterreces met 1-0 de boot in ging tegen Real Sociedad. Neymar en Messi begonnen toen op de bank en dat zette kwaad bloed bij de Argentijn, die vervolgens zijn kat stuurde naar de eerstvolgende training. Een al het hele seizoen smeulende vete tussen Luis Enrique en zijn nummer 10 kwam tot uitbarsting. Maar de coach reageerde kalm en hield de gelederen gesloten. Messi, van zijn kant, kreeg in die periode de hele pers over zich heen. Hij zou niet meer tevreden zijn bij Barcelona en aansturen op een vertrek. Chelsea, waar zijn goeie vriend Cesc Fàbregas voetbalt, werd genoemd. In de schaarse interviews die Messi toen gaf, deed hij ook geen moeite om de geruchten de kop in te drukken. Maar zoals steeds wanneer hij onder vuur ligt, antwoordde hij met zijn voeten. De cijfers die hij kan voorleggen sinds de verloren wedstrijd op Anoeta, zijn fenomenaal: 17 doelpunten en 7 assists in 10 competitiewedstrijden. Laat het duidelijk zijn: de echte Lionel Messi is terug opgestaan. In zijn kielzog presteert ook Luis Suárez, die door zijn schorsing opgelopen tijdens het WK pas inzetbaar was vanaf eind oktober, steeds beter. In zijn eerste tien competitiewedstrijden voor Barcelona maakte hij slechts twee doelpunten en fungeerde hij met zes assists vooral als aangever, maar de laatste weken vindt hij steeds gemakkelijker de weg naar doel. De Uruguayaan is weer het scherp gebekte roofdier dat hij in zijn laatste twee seizoenen bij Liverpool was (61 goals in 81 wedstrijden). Het helpt ook dat het op het veld steeds beter klikt met Messi, weet Luis Enrique. "Er is een bepaalde chemie tussen hen, en dat is goed voor het team." Ook Neymar, al het hele seizoen sterk, profiteert daarvan. Het drietal lijkt goed op weg om het record van 101 doelpunten - alle competities inbegrepen - van de aanvalslijn Messi-Eto'o-Henry tijdens het seizoen 2008/09 te verpulveren. "Ik weet niet of we een wondertrio zijn", zegt Neymar. "We proberen gewoon onze rivalen pijn te doen en we vinden elkaar steeds beter. Messi is voor mij de beste voetballer ter wereld. En Suárez is bij de besten. Het is een eer om met hen te spelen. Wij zijn beter dan de BBC." Het verschil tussen Real Madrid en Barcelona zit 'm op dit moment niet alleen in de voorlinie, maar ook in het middenveld. Daar beschikt Enrique met Xavi, Andrés Iniesta en Ivan Rakitic - die overigens nooit allemaal tegelijk op het veld staan - over drie spelers die met één baltoets een spits kunnen lanceren. Over oud-strijders Iniesta (30) en Xavi (35) zei Enrique onlangs nog: "Ze lopen voortdurend tussen de linies en zoeken naar de juiste pass. Dat is hun sterkte: ze hebben een enorm arsenaal aan mogelijkheden om de bal bij de aanval te krijgen." Dat sleutelspeler Sérgio Busquets er tegen de Koninklijke mogelijk nog niet bij is door een knieblessure, hoeft niet eens zo'n probleem te zijn. Javier Mascherano, normaliter centraal in de verdediging bij Barça, is zijn perfecte vervanger. Herinner u hoe de Argentijnse kuitenbijter op die positie schitterde tijdens het WK. De tijd dat FC Barcelona en Real Madrid als wolkenkrabbers de Spaanse voetbalhemel domineerden, lijkt voorbij. Ongenaakbaar is het traditionele duo niet meer, een veeg teken was de titel van Atlético Madrid vorig jaar. In de vier seizoenen daarvoor werd Barça drie keer kampioen en Real één keer, allebei met hallucinante cijfers: een totaal van rond de honderd punten en gemiddeld slechts twee verlieswedstrijden. Zo'n bovenaardse prestatie zit er dit seizoen al niet meer in: Barcelona verloor al vier keer - de laatste keer nog geen maand geleden verrassend met 0-1 thuis tegen Málaga - de Koninklijke vijf keer. De clásico van zondag kan een beslissende wending geven aan de titelstrijd, zeker als Barça de maat neemt van Real. Dan wordt de kloof nog moeilijk te dichten en zal Ancelotti op de persconferentie na de wedstrijd kunnen besluiten: "Dit is honderd procent mijn schuld." DOOR STEVE VAN HERPE"Als ik Bale op de bank moet zetten omdat hij niet rendeert, dan moet ik heel het team op de bank zetten." Carlo Ancelotti "Er is een bepaalde chemie tussen Messi en Suárez, en dat is goed voor de ploeg." Luis Enrique