Maandag 26 juni

Wimbledon kon niet symbolischer beginnen dan met een ganse dag regen. Het was pas de vierde keer in de naoorlogse periode dat een volledige dag tennis in het water viel. Het was wel het tiende jaar op rij dat Wimbledon regen kende tijdens de veertien dagen in Londen. Waar blijven ze met dat uitschuifbare dak over centre court, zal u zeggen. Nog even geduld. In het langetermijnplan van de All England Lawn Tennis Club is voor volgend jaar de inplanting van een nieuw restaurant en bar voorzien, waarna voor Wimbledon 2009 het transparante dak op zijn plaats zou moeten liggen.
...

Wimbledon kon niet symbolischer beginnen dan met een ganse dag regen. Het was pas de vierde keer in de naoorlogse periode dat een volledige dag tennis in het water viel. Het was wel het tiende jaar op rij dat Wimbledon regen kende tijdens de veertien dagen in Londen. Waar blijven ze met dat uitschuifbare dak over centre court, zal u zeggen. Nog even geduld. In het langetermijnplan van de All England Lawn Tennis Club is voor volgend jaar de inplanting van een nieuw restaurant en bar voorzien, waarna voor Wimbledon 2009 het transparante dak op zijn plaats zou moeten liggen. Uit verveling werd het grote debat over gelijk prijzengeld voor mannen en vrouwen dan maar opgerakeld. Venus Williams uitte zich als een groot voorvechtster van gelijke rechten en ze kreeg daarbij de steun van André Agassi, Roger Federer en Tony Blair. Wimbledon, het laatste bastion van de grandslamtoernooien dat een verschil heeft van 45.000 euro tussen de mannelijke en vrouwelijke winnaars, hield zich afzijdig in het debat. Nog grotesker dan het eigenlijke onderscheid in prijzengeld is het feit dat vrouwen ook een lagere per diem - een dagelijkse toelage voor onkosten als hotel en eten - krijgen. Waarom de mannen dagelijks 30 procent meer mogen opdoen aan verblijfskosten, kan niemand uitleggen. De officieuze opening van het toernooi met maar liefst acht Belgen op het programma. Vier van hen - Clijsters, Henin-Hardenne, Olivier Rochus en Vliegen - waren zelfs reekshoofd. De Limburgse kwam wat strammetjes uit de startblokken, maar had met Vera Zvonareva ook geen makkelijke tegenstandster. De Waalse liet er dan weer geen gras over groeien, één spelletje kreeg de Chinese Yuan. Xavier Malisse verraste. Niet door zijn eenvoudige zege op de Duitse kwalificatiespeler Dorsch, wel door David Felgate als interim-coach aan te stellen. Later gaf hij toe niet zonder begeleider te kunnen. Net nu hij acht maanden lang met zijn conditietrainer Mark Wellington het circuit had afgereisd. "Fysiek is alles in orde. Het komt er nu op aan om die kleine tennisdetails op de baan bij te stellen. Ik besef nu dat ik niet alleen kan zijn. Na Wimbledon zal ik de knoop doorhakken wie mijn nieuwe begeleider wordt." Olivier Rochus doet het nog steeds met dezelfde, Julien Hoferlin, en doet het nog steeds goed. Hij won zijn eerste ronde van de Luxemburger Muller. Ook zijn vaste maatje Kristof Vliegen ging vlot door, hij pakte de Tsjechische veteraan Novak in. Enkel KirstenFlipkens liet het die eerste dag afweten. Nu, haar toernooi was toen eigenlijk al geslaagd. Voor het tweede grandslamtoernooi op rij kon ze zich plaatsen voor het hoofdveld, waardoor ze stilaan begint deel uit te maken van het echte tenniswereldje. "Als ik hier binnenwandel in de kleedkamer, voel ik me toch nog klein tussen al die toppers, hoor", lachte ze. Ze kan zich optrekken aan de aanwezigheid van heel wat collega's uit het juniorencircuit. Zoals Jamea Jackson, tegen wie ze haar eerste ronde in drie sets en na mooi verweer verloor. Of aan Andy Murray. De Britse nationale held vroeg de 20-jarige Molse om aan te treden in het dubbel gemengd. Zouden de paparazzi al bij de autohandel van papa Flipkens in de Kempen voor de deur gestaan hebben ? Wisselend succes. De vrouwen deden het naar verwachting goed, de mannen lieten het afweten. Malisse beet zijn tanden stuk op een van de meest gehate spelers van het circuit, Radek Stepanek. De 27-jarige Tsjech maakt er een gewoonte van zijn tegenstanders uit hun concentratie te halen en zowat elke beslissing van de scheidsrechter in twijfel te trekken. "Die kerel is regelrecht onsportief", reageerde Malisse, die ook niet bekend staat als een doetje op een tennisbaan. "Ik maak me kwaad op mezelf, dat is iets anders. Hij beïnvloedt de tegenstander." Toeval dat die Stepanek met Martina Hingis optrekt ? Dick Norman kwam vandaag pas voor het eerst in actie. Typerend voor de minzame Waregemnaar was dat hij een goede kans om van zich te doen spreken op Wimbledon - elf jaar na zijn spectaculair parcours in 1995, toen hij achtereenvolgens Cash, Edberg en Woodbridge uitschakelde - de grond inboorde door in de eerste ronde te verliezen van de Engelse wildcard Lee. Kristof Vliegen zag dan weer een mogelijke ontmoeting met Roger Federer aan zich ontsnappen door toedoen van de Franse servicemachine Nicolas Mahut. Op geheel eigenzinnige wijze gaf Fly commentaar op zijn exit : "Die jongen kan niet tennissen." Zolang de opslag deel uitmaakt van het spelletje, kan Mahut wel tennissen op Wimbledon. Dat Christophe Rochus in zijn eerste ronde het onderspit moest delven tegen een andere grote serveerder, de Amerikaan Gimelstob, viel te verwachten. Net zoals de snelle doorgang van Clijsters en Henin. Vooral die laatste maakte een onberispelijke indruk. Opvallend na die eerste paar dagen is de verminderde publieke belangstelling. Kwam het door het WK voetbal in Duitsland of door de prijzenpolitiek van de All England Club ? Op de eerste dag, die volledig uitregende, kwamen er vijfduizend 5000 toeschouwers minder dan in 2005. De dagen erna was er telkens een verschil van zo'n 2000 fans met de vorige editie. Zouden de mensen misschien beginnen opzien tegen het helse karwei om aan een ticket te geraken ? Zelfs het legendarische aanschuiven in de queue raakt een beetje uit de mode. En eenmaal binnen zijn de prijzen van dien aard dat je twee keer moet slikken alvorens de portemonnee boven te halen. Toch blijft de Pimm's (6,5 euro per glas) vrolijk over de tongen gaan. Maar minder dan vorig jaar dus. Het zou bij de eindafrekening wel eens een slok op de borrel kunnen schelen. Zeker als je weet dat Wimbledon door die regendag op maandag ook al anderhalf miljoen euro aan inkomsten misliep. Bij minder dan een uur tennis op één dag ziet de organisatie zich verplicht alle tickets terug te betalen, bij minder dan twee uur tennis wordt dat de helft van alle tickets. Net twee jaar terug besliste de toernooidirectie de verzekering op deze regel niet meer af te lossen door de te hoge premie. Dit jaar hadden ze het nochtans kunnen gebruiken. Alhoewel, in totaal zou Wimbledon nog altijd goed zijn voor zo'n 36 miljoen euro winst per jaar. Getallen waar Olivier Rochus nog niet aan zit, maar als hij zo blijft tennissen, zal hij vroeg of laat beloond worden. Nu al bekend als een van de talentrijkste spelers op het circuit, demonstreerde hij dat nog eens tegen de onbehouwen Tsjech Zib. De bankrekening van Rochus raakt aardig gespekt, maar zijn tennis is nog zoveel rijker. De overwinningen van Henin-Hardenne en Clijsters tegen respectievelijk Chakvetadze en Zheng in de derde ronde maakten weinig emoties los. De Limburgse die het woord 'boycot' in de mond had genomen op Wimbledonradio des te meer. "We hebben er met de speelster over gesproken. Als de organisatie niet wil tegemoetkomen aan onze eis voor gelijk prijzengeld, willen we een boycot van de editie 2007 overwegen. Maar ik zie het eerder als de ultieme noodoplossing, ik denk niet dat het zo ver zal komen", zei Clijsters. Het debat werd daarmee nog maar eens aangevuurd. De supermakkelijke zeges van de toppers in het vrouwentoernooi - op woensdag deden Mauresmo, Clijsters, Henin-Hardenne, Sharapova en Williams samen er minder lang over om de volgende ronde te bereiken dan Rafaël Nadal in zijn eentje - maar iedereen beseft onderhand wel dat het daar niet over gaat. Nu de All England Club nog. Waar vroeger het gras in een soort van omgekeerde T werd afgelopen, is het nu na een week achter de baseline al volledig platgetrapt. Een indicatie van het nieuw soort grastennis dat lange rally's predikt en serve-and-volleyspelers als dinosauriërs heeft achtergelaten. Een mooi voorbeeld was de overwinning van Ra-faël Nadal op André Agassi. De Amerikaan vierde een emotioneel afscheid op het legendarische centre court. Het was daar dat hij in 1992 zijn eerste grandslamtoernooi won en zijn carrière als een een van de groten van de tennissport echt in gang trapte. Na de US Open gooit de 36-jarige echtgenoot van Steffi Graf definitief de handdoek in de ring. Lleyton Hewitt is daar voorlopig nog niet aan toe, dat bewees hij tegen Olivier Rochus. Die klaagde dan weer over de staat van de baan, achter de baseline viel niet te bewegen, claimde hij. En hij zou wel eens gelijk kunnen hebben. Verplichte rustdag op Wimbledon. Ook dit was een rustdag. Of nee, toch niet. Clijsters en Henin-Hardenne verloren allebei vier games tegen respectievelijk Radwanska en Hantuchova. En ook voor Andy Murray liep het verhaal ten einde. De Schot, Engelands hoop na hun uitschakeling op het WK voetbal, speelde super tegen AndyRoddick in de derde ronde maar als een dweil tegen Marcos Baghdatis in de achtste finale. Murray is nog maar 19. Kwartfinales in het vrouwentoernooi maar voor verrassingen is het nog steeds te vroeg. De top vier van de wereld gaat geruisloos door naar de halve finales. Henin-Hardenne geeft de kwalificatie-speelster Brémond wat kruimels, terwijl Kim Clijsters diep moet gaan om de Chinese Li af te houden. De Aziaten schuiven stilaan op naar de top en die Li kan wel eens als een rolmodel dienen. Men spreekt vaak over de voorspelbaarheid van het vrouwencircuit maar bij de mannen is het nog erger gesteld. Roger Federer steekt er op gras met kop en schouders bovenuit. Al toont Rafaël Nadal zich een zeer snelle leerling op de voor hem ongewone ondergrond. Opvallende statistiek : de 20-jarige Spanjaard is in zijn zes Wimbledonmatchen meer naar het net gekomen dat de Zwitserse nummer een. Zegt iets over Nadal én de traagheid van de baan. Dag van de Belgische clash. Derde keer op een maand na de halve finales van Roland Garros en Eastbourne en derde keer dat Henin-Hardenne wint van Clijsters. Er bestaat geen twijfel meer over wie de beste is. De pupil van Carlos Rodriguez wil meer, kan meer en blijft evolueren. Clijsters stagneert. Als nummer twee van de wereld, met een mooi gevulde prijzenkast en op anderhalf jaar van haar pensioen is het de Breese toegestaan stil te staan. Het zal haar enkel frustreren dat Henin-Hardenne verder en verder wegloopt. Nu ook op gras. Clijsters speelde dan wel een zeer goede match, maar nog was dat niet voldoende om Henin-Hardenne van een tweede Wimbledonfinale en de kans op eeuwige roem te houden. Mits winst in de eindstrijd, neemt ze plaats in het rijtje van de allergrootsten die alle vier de grandslamtoernooien op hun palmares hebben staan. Eén langgerekte geeuw met Federer en Nadal die in de halve finales zonder setverlies voorbij Bjorkman en Baghdatis fietsen. Zondag volgt de botsing waarop iedereen zit te wachten. Het was niet zozeer Justine Henin-Hardenne die faalde maar eerder Amélie Mauresmo die haar de zege uit handen sloeg. Met uiterst aanvallend tennis, een zeer sterke service en vaardige serve-and-volley klopte ze de Belgische op haar eigen kwaliteiten. De 27-jarige Française toonde meer durf en wil om te winnen. De schaduw van haar zenuwzwakke momenten uit het verleden is nu definitief verdwenen. Mauresmo won verdiend haar tweede grandslamtitel van het jaar. Na de afgebroken eindstrijd van de Australian Open - Henin-Hardenne gaf toen op in het begin van de tweede set met maagklachten - was dit een mooie revanche. Op de criticasters en haar francofone ex-vriendin. Na een perfecte zes weken - winst op Roland Garros en Eastbourne, plus mooi grastennis - was dit een flinke ontgoocheling voor Justine. Net geen dubbel - winnen in Parijs én Londen - en net geen geschiedenis geschreven. Henin-Hardenne is nog maar 24 jaar. FILIP DEWULF