De rally's in Spanje, Corsica en Australië werden geschrapt van de kalender voor het FIA World Rally Championship, maar in dezelfde moeite werden enkele klassiekers opgevist. Japan, afgevoerd in 2010, is een logische keuze, maar voor de rijders spreken vooral de lichtglooiende wegen en adembenemende landschappen van Nieuw-Zeeland (verdwenen in 2012) én de Safari Rally tot de verbeelding. De spectaculaire en altijd gevaarlijke WRC-manche in Kenia werd voor het laatst georganiseerd in 2002, maar na de 50e editie ging de stekker eruit. Tot nu...

De rally's in Spanje, Corsica en Australië werden geschrapt van de kalender voor het FIA World Rally Championship, maar in dezelfde moeite werden enkele klassiekers opgevist. Japan, afgevoerd in 2010, is een logische keuze, maar voor de rijders spreken vooral de lichtglooiende wegen en adembenemende landschappen van Nieuw-Zeeland (verdwenen in 2012) én de Safari Rally tot de verbeelding. De spectaculaire en altijd gevaarlijke WRC-manche in Kenia werd voor het laatst georganiseerd in 2002, maar na de 50e editie ging de stekker eruit. Tot nu. Ook het personeelsbestand werden grondig door elkaar geschud. Meest verrassende wissel was die van Ott Tänak (32), de Estse wereldkampioen van 2019 die zijn Toyota Yaris al na twee seizoenen (3e in 2018) ruilde voor een Hyundai. Weinig nieuws onder de zon: in het seizoen 2017 werd de Est derde in een Ford Fiesta. Drie wagens in vier seizoenen, maar vooral: de ambitieuze Tänak en zijn co-rijder Martin Järveoja worden bij de Zuid-Koreaanse autoconstructeur teamgenoten van Thierry Neuville (31) en Nicolas Gilsoul, sinds 2011 diens vaste navigator. De Est won vorig jaar 6 van de 13 rally's en maakte indruk met zijn snelheid, maar de vraag is hoe de samenwerking met Neuville - 3 zeges in 2019 - zal zijn. Tänak voelde zich bij Toyota te weinig gewaardeerd en aarzelde niet toen hij achter het stuur van de Hyundai i20 WRC kon kruipen. 'Ik merk hier in ieder geval veel respect en steun', keek hij terug op zijn eerste weken bij zijn nieuwe ploeg, waarmee hij vanaf 23 februari in de Rally van Monte Carlo (Gap) de jacht op een tweede opeenvolgende titel begint. 'Bij Hyundai wordt geen onderscheid gemaakt tussen ons en het team van Ott', sprak Neuville speculaties over de te scherpe interne concurrentie tegen. 'We krijgen allemaal dezelfde wagen, hetzelfde materiaal en dezelfde informatie.' Maar: de Belg, sinds 2014 bij Hyundai Motorsport, kent de wagen door en door. Een voordeel. 'Mijn ambitie is niet veranderd. In de eerste plaats de wereldtitel bij de constructeurs winnen. En als je in die stand veel punten pakt, heb je zelf óók veel punten.' Ook Sébastien Ogier, goed voor zes opeenvolgende wereldtitels bij Volkswagen (2013-2016) en Ford (2017-2018), verbaasde. Acht jaar na zijn vertrek bij Citroën keerde hij vorig jaar terug naar de Franse constructeur, maar gaf al snel aan dat hij dit jaar opnieuw zou verkassen waardoor Citroën uit de WRC stapte. De Fransman en zijn co-rijder Julien Ingrassia, vorig jaar derde op het WK, moeten bij Toyota Tänak doen vergeten. Maar ook bij het Japanse team is de interne concurrentie niet mis: Welshman Elfyn Evans werd vorig seizoen, in een Ford Fiesta, vijfde in het wereldkampioenschap. Het worden boeiende maanden.