Vorige week startte in de VS het Americanfootballseizoen. In Europa verdrinkt dat telkens in de overvloed aan voetbalnieuws, maar over de plas kijken miljoenen fans daar wekenlang naar uit. De NFL is er immers de populairste sportcompetitie, dit jaar voor het dértigste keer op rij, zo bleek uit een enquête. En met grote voorsprong: 35 procent van de Amerikaanse sportfans zetten het football op één, gevolgd door de MLB baseball (14 procent), college football (11 procent) en autosport (7 procent). De NBA, in Europa en wereldwijd meer bekend, staat pas op vijf met 6 procent.
...

Vorige week startte in de VS het Americanfootballseizoen. In Europa verdrinkt dat telkens in de overvloed aan voetbalnieuws, maar over de plas kijken miljoenen fans daar wekenlang naar uit. De NFL is er immers de populairste sportcompetitie, dit jaar voor het dértigste keer op rij, zo bleek uit een enquête. En met grote voorsprong: 35 procent van de Amerikaanse sportfans zetten het football op één, gevolgd door de MLB baseball (14 procent), college football (11 procent) en autosport (7 procent). De NBA, in Europa en wereldwijd meer bekend, staat pas op vijf met 6 procent. Het American football is dan ook big in de States. Liefst 33 miljoen fans, onder wie 6,4 miljoen vrouwen, nemen er bijvoorbeeld deel aan Fantasy Football, de Amercianfootballversie van de Gouden 11 waarbij je zelf een fictieve ploeg kunt samenstellen. Alleen al Fantasy Footballmediaproducten zijn goed voor een jaaromzet van 600 miljoen euro. "Veel analisten op tientallen websites verdienen er zelfs fulltime hun brood mee", zegt Jürgen Nijs, commentator van Sporting Telenet. "Die enorme populariteit steekt de andere sporten ook de ogen uit. Mark Cuban, eigenaar van NBA-team Dallas Mavericks, noemde de NFL zelfs een "volgevreten varken dat binnen de tien jaar zal ontploffen" nadat bekendgemaakt werd dat tv-zender CBS voortaan ook op donderdag een wedstrijd nationaal zal uitzenden. Tot voor afgelopen seizoen was dat alleen op zondag en maandag. De donderdag was voorbehouden voor college football en andere sporten, zoals de NBA, maar die zien nu nog een primetimeavond wegvallen." De 32 NFL-teams malen er niet om, zij verdelen over zes jaar een pot tv-geld (contracten met CBS, ESPN, Fox en NBC) van ruim negen miljárd euro. Elk verhaal in de NFL wordt in de media dan ook tot in het kleinste detail belicht. En zo waren er in aanloop naar het nieuwe seizoen nogal wat. "Vooral dat van Michael Sam, die als eerste speler ooit openlijk uitkwam voor zijn homoseksuele geaardheid", vertelt Jürgen Nijs. "Hij werd gedraft door de Saint Louis Rams, maar net voor het seizoen gecut. Intussen kreeg hij wel een nieuwe kans bij de Dallas Cowboys. "Een ander extrasportief verhaal was het bullying-schandaal bij de Miami Dolphins. De zwarte Jonathan Martin werd er weggepest door de blanke Richie Incognito en zijn ploegmaats. Een grote rel, die ertoe geleid heeft dat de NFL meer dan ooit ijvert voor respect. Niet gepast taalgebruik op het veld zal vanaf nu zwaar bestraft worden." Op sportief vlak domineerde vooral één thema: "De NFL-refs zullen dit seizoen veel vlugger penalty's fluiten wanneer de defensive backs de wide receivers van de tegenstander achter de lineof scrimmage hinderen. De Seattle Seahawks deden dat vorig jaar voortdurend en werden amper bestraft om een wedstrijd niet te veel te onderbreken. Met dat viriele spel stopten ze in de Super Bowl (de jaarlijkse finale van de NFL begin februari, nvdr) zo de aanvalsmachine van favoriet Denver Broncos. Dat zal deze keer niet meer lukken, want in het voorseizoen werden al liefst vijf keer meer penalty's gefloten. En o ironie: de minst bestrafte ploeg was... Seattle." Sporting Telenet zendt opnieuw elke zondag live een NFL-match uit, met in februari ook de Super Bowl.DOOR JONAS CRETEURAl voor het dertigste jaar op rij is de NFL de populairste sportcompetitie in de VS