Het gonst nog niet van de bedrijvigheid op de Freethiel als de spelersbus van Oud-Heverlee Leuven om 18.15 uur de parking in het stadion van Waasland-Beveren komt opgedraaid. Een uur eerder vertrokken coach Herman Vermeulen en zijn profvoetballers vanuit Leuven, nadat ze hun maaltijd op de club hadden genuttigd. Het is acht graden Celsius, een aanwakkerende wind en donkere zwarte wolken voorspellen dat er onweer in de lucht hangt. Slechts één supporter van de thuisploeg heeft halt gehouden aan de hamburgerkraam en slaat een praatje met de verkoopster. "Nog twee keer winnen en we zijn zeker van een plaatsje in play-off 2", spreekt hij zichzelf nog wat moed in. In de fanshop beweert dan weer een andere eenzame bezoeker met pet: "Wij zijn boeren, Beveren zakt niet."
...

Het gonst nog niet van de bedrijvigheid op de Freethiel als de spelersbus van Oud-Heverlee Leuven om 18.15 uur de parking in het stadion van Waasland-Beveren komt opgedraaid. Een uur eerder vertrokken coach Herman Vermeulen en zijn profvoetballers vanuit Leuven, nadat ze hun maaltijd op de club hadden genuttigd. Het is acht graden Celsius, een aanwakkerende wind en donkere zwarte wolken voorspellen dat er onweer in de lucht hangt. Slechts één supporter van de thuisploeg heeft halt gehouden aan de hamburgerkraam en slaat een praatje met de verkoopster. "Nog twee keer winnen en we zijn zeker van een plaatsje in play-off 2", spreekt hij zichzelf nog wat moed in. In de fanshop beweert dan weer een andere eenzame bezoeker met pet: "Wij zijn boeren, Beveren zakt niet." In het zog van OHL zullen nog 886 supporters vanuit de studentenstad volgen, want maar liefst vijftien bussen werden gevuld en vergezeld door veel auto's. Een gebaar van de clubleiding, die maar al te goed beseft dat vocale steun nodig zal zijn voor deze zespuntenmatch. Voor vijf euro (en drie drankbonnetjes) was het blijkbaar niet zo moeilijk om een groot legioen op de been te brengen. 'We maken er een feestje van op de Freethiel', zo luidde het alvast vooraf op de officiële website. 'Laat zien dat je van Leuven bent!' De Footlunchformule slaat aan op de Freethiel, want in het businessgedeelte werd de maximumlimiet bereikt voor de Themacafélunches. Een onverhoopt succes, wat er volgens manager Dirk Poppe op wijst dat de passie van de Waaslander voor het voetbal toeneemt. "Maar liefst 645 eters", beweert hij. "Een teken dat onze achterban groeit en we almaar meer sympathie opwekken. Van die flow moeten we optimaal gebruik kunnen maken. De fase van de successupporters is stilaan voorbij, we creëren toch iets meer trouwheid." Om halfzeven slaat de geluidsinstallatie aan en weerklinken de beats van de Zweedse dj Avicii met succesnummer 'Wake me up'. In het eerste gedeelte van het businessgebeuren op de tweede verdieping van de hoofdtribune overheerst de gemoedelijkheid bij de vele genodigden aan de grote tafels. In Lounge C, waar de vips zitten, gaat het er dan weer wat stemmiger aan toe. Er wordt volop gelachen en aan trendy tafeltjes gegeten, zelfs een dansvloer werd geplaatst. Een affiche met foto meldt dat Joeri vandaag zijn veertigste verjaardag viert, een feestje geeft en iedereen welkom wil heten. Een halfuur voor de aftrap staat OHL-voorzitter Jan Callewaert met zijn familie aan de lift, buiten trotseren exact zeven cheerleaders de kou en de wind om het publiek op te warmen. De voorzitter van OHL oogt heel rustig, maar net als bij de rest van het bestuur kon hij een goed jaar geleden iets comfortabeler naar de wedstrijden toeleven. Gedelegeerd bestuurder Paul Van Der Schueren: "Als je op de vijftiende plaats terechtkomt, neemt de druk alleen maar toe. Maar wij kijken niet met een bang hart naar deze situatie. Want wie bang is, krijgt toch alleen maar slaag. Het eerste jaar moesten we ook eens een beslissende wedstrijd gaan spelen in Westerlo. Toen eindigden we als veertiende. We betalen nu de tol van een zekere gewenning na twee seizoenen eerste klasse. Je moet altijd scherp blijven. Ik ken alleszins geen angst. Intern overleggen we constant over de verschillende mogelijkheden, maar die plannen gaan we nu nog niet aan de buitenwereld meegeven. Wij waken als een goede huisvader over onze club en er ligt wel iets in de kast bij ofwel het behoud of de degradatie. Op dit moment gaan we nog altijd niet uit van het slechtste scenario. OHL blijft een club met een termijnvisie." Vijf minuten voor aanvang probeert de stadionspeaker zijn duit in het zakje te doen om voor het noodzakelijke enthousiasme te zorgen. "Vooruit mannen, we gaan ten eerste, ten tweede en ten derde onze jongens stevig aanmoedigen." De dj van dienst blaast de hit 'Tsunami' door de boxen, alsof hij een vloedgolf aan kansen verwacht. Bij het opgooien van de toss door Serge Gumienny weerklinkt dan weer 'Jubel'. Beide supportersclans ontvouwen een groot spandoek. Bij Waasland-Beveren met opschrift 'Tradition never dies', op dat van OHL kan je de silhouetten van een aantal personen ontwaren. Wat volgt, is een partij van sidderen en beven. Beide ploegen spelen duidelijk met de daver op het lijf. Waasland-Beveren toont echter de grootste wil om te winnen en krijgt in de 77e minuut de beloning met een treffer van Oumarou. De fans zingen 'so happy together' en scanderen 'Forza Beveren!' "Ik zeg altijd: 'Niet versagen, nooit verslagen'", poneert Poppe. "Je moet altijd met gezond verstand de uitdagingen blijven aangaan. Je mag je hoofd niet zomaar op het kapblok leggen, hé. (lacht) Tweede klasse, dat is nog veel te ver weg. Met dat plan-B hou ik me niet bezig. Verstandige mensen zeiden al ooit voor mij: 'Die problemen moet je pas aanpakken als ze zich echt effectief ook stellen.' Ik steek daar dus nu ook geen energie in. Wij laten ons zeker niet leiden door een bepaalde vorm van paniek, want dat blijft een slechte raadgever." Ook Van Der Schueren blijft vrij rustig. "Play-off 3 staat garant voor stress, maar blijft nog altijd een herexamen", stelt hij. De faalangst heeft na het duel duidelijk plaatsgemaakt voor vreugde. In de businessruimte wordt er volop muziek gedraaid. De ene dj houdt het vrij basic met 'Only the strong survive' in de ruimte waar de gasten hun dessert (kaas) nuttigen, bij het feestje van Joeri in Lounge C gaan zeker twintig gasten uit de bol op de tonen van 'I will follow'. Van een degradatiespook is al lang geen sprake meer. Of zoals de slogan van Waasland-Beveren luidt: 'Together we can'. DOOR FRÉDÉRIC VANHEULE - BEELDEN: IMAGEGLOBE"Wij laten ons zeker niet leiden door paniek, want dat blijft een slechte raadgever." Dirk Poppe