Maarten Wijffels (32) is afkomstig van Aardenburg in Zeeuws-Vlaanderen. Dat ligt maar op goed twintig kilometer van Brugge. 'Reservië-België' noemen de inwoners zichzelf. Voor Nederlandse profclubs is het een vergeten regio. RBC uit Roosendaal is het dichtstbij, maar stelde (en stelt) weinig voor. Feyenoord (Rotterdam) en NAC (Breda) zijn niet te berijden. Wijffels was een jaar of twaalf toen de scouts van Cercle hem opmerkten. Na een geslaagde test gingen h...

Maarten Wijffels (32) is afkomstig van Aardenburg in Zeeuws-Vlaanderen. Dat ligt maar op goed twintig kilometer van Brugge. 'Reservië-België' noemen de inwoners zichzelf. Voor Nederlandse profclubs is het een vergeten regio. RBC uit Roosendaal is het dichtstbij, maar stelde (en stelt) weinig voor. Feyenoord (Rotterdam) en NAC (Breda) zijn niet te berijden. Wijffels was een jaar of twaalf toen de scouts van Cercle hem opmerkten. Na een geslaagde test gingen hij en een andere jongen uit het dorp bij de knapen van Cercle spelen. Hun beide vaders brachten hen om beurten naar de training. Toen hij achttien was, schreef Wijffels zich in voor de opleiding journalistiek in Tilburg. Hij verliet Cercle en trok naar Willem II, waar hij in het tweede elftal terechtkwam. Soms trainde hij mee met de A-kern, waar latere toppers als Jaap Stam (Manchester United, AC Milan), Jean-Paul van Gastel (Feyenoord) en Sami Hyypiä (Liverpool) toen rondliepen. Maar hij redde het niet en toen de club hem liet weten dat hij tekortschoot voor de top, gooide hij zich volop op zijn tweede passie, de journalistiek. Nog tijdens zijn studie kon hij in 1998 beginnen bij Voetbal International. Na tweeënhalf jaar werd hij door het Algemeen Dagblad gevraagd als Ajaxvolger. Vierentwintig was hij. Sinds dit seizoen volgt hij AZ. Van het huidige Cercle speelde Wijffels nog samen met Denis Viane en Tony Sergeant. Die laatste vindt hij een aanwinst voor Cercle. "Op jonge leeftijd al was hij een slimme speler die handig tussen de linies speelde. Een mager mannetje, maar een geweldige afwerker. Dat hij mislukt is in Bari, kan ik me goed voorstellen. Italië is toch meer iets voor Ibrahimovic. Tony zou beter bij het Duitse voetbal passen." Viane en Sergeant herinneren zich Wijffels als een enthousiast spelende en technisch vaardige centrale verdediger. "Een typische Nederlander ook", voegt Viane eraan toe. "Hij was spraakzamer dan de rest." Sergeant beaamt: "Hij was niet op zijn mondje gevallen. Maarten was heel verbaal, zowel op als naast het veld." Wijffels glimlacht om de opmerking: "Er liepen toen ook wat Afrikaanse jongens rond op Cercle. Meestal spraken die alleen maar Frans. En hoewel Belgen beter Frans spreken dan ik, was ik het vaak die contact zocht met die jongens. Dat heb ik altijd wel grappig gevonden."