Op de dag van het historische referendum over de grondwetshervorming in Italië versiert Praet tegen Torino zijn vijfde basisplaats in de Serie A. Een paar uur voor de aftrap worden de straten van de wijk Marassi overspoeld door Sampdoriatifosi uit Genua en heel Noord-Italië. La Samp heeft vertakkingen in Verona, Cuneo, Como, Modena, Treviso, Savona, Pavia, Lavagna... In de nok van het stadion, dat met zijn vierkante structuur en rode bakstenen veel weg heeft van een Brits pakhuis, hangt zelfs een spandoek van een supportersclub uit Bari, Zuid-Italië: '1000 km d'amore. Puglia Blucerchieta'.
...

Op de dag van het historische referendum over de grondwetshervorming in Italië versiert Praet tegen Torino zijn vijfde basisplaats in de Serie A. Een paar uur voor de aftrap worden de straten van de wijk Marassi overspoeld door Sampdoriatifosi uit Genua en heel Noord-Italië. La Samp heeft vertakkingen in Verona, Cuneo, Como, Modena, Treviso, Savona, Pavia, Lavagna... In de nok van het stadion, dat met zijn vierkante structuur en rode bakstenen veel weg heeft van een Brits pakhuis, hangt zelfs een spandoek van een supportersclub uit Bari, Zuid-Italië: '1000 km d'amore. Puglia Blucerchieta'.Op eigen bodem, in de havenstad Genua, beschouwt men de supporters van Samp nochtans als indringers. Stadio Luigi Ferraris werd in 1911 oorspronkelijk gebouwd voor Genoa CFC. Pas in 1946 nam Sampdoria er zijn intrek. Bij Genoa voelen ze zich nog altijd verongelijkt door het onrecht dat hen werd aangedaan en scanderen ze al eens 'U Campu du Zena' in het Ligurische dialect. Het betekent: 'Genoa's veld'. In 2011 ging de Gradinata Nord van Genoa CFC nog een stap verder, met een spandoek dat weinig aan de verbeelding overliet: 'De stad geeft geen moer om jullie Sampdoria. Verlaat Genua meteen!' 'De derby tussen Sampdoria en Genoa is Anderlecht-Standard in het kwadraat', vertelt Dennis Praet. 'Stefano Okaka, die bij Sampdoria heeft gespeeld, had mij gewaarschuwd: 'Je zult wat meemaken tijdens de derby!' Ik haalde mijn schouders op. Wist ik veel wat zo'n Genuese derby teweeg kan brengen. (blaast) Ik heb toen 90 minuten op de bank gezeten, maar het was een unieke ervaring. We wonnen met 2-1 en na de match heb ik clubmedewerkers al wenend het veld zien bestormen. De emoties maakten daarna plaats voor een uitbundig feest. Op straat hoorde je de supporters dezelfde leuzen roepen: 'Genua is van Sampdoria!' Leuk allemaal, maar er is ook nog een terugmatch.' Voor Praet eindigt de wedstrijd tegen Torino na 83 minuten. Geen seconde te vroeg, zal de Leuvenaar achteraf toegeven, 20 minuten voor tijd zat hij er al door. Zijn vervanging wordt begeleid met een applaus. Een onverlaat zwaait op hetzelfde moment met een vlag waarop het bekende kruis van Sint-Joris staat - een helderrood Latijns kruis op een witte achtergrond. Het doet tegelijk dienst als vlag van Engeland en de stad Genua. DENNIS PRAET: (denkt na) 'Ik denk dat het publiek mij nog moet leren kennen. Tegen Torino stond ik pas voor de tweede keer aan de aftrap in een thuiswedstrijd. Naar de normen van Sampdoria ben ik een dure aankoop en daarom heb ik het gevoel dat ze nog meer van mij verwachten. Over het algemeen is het wel een positief ingesteld publiek. Bij een slechte voorzet gaan ze niet snel fluiten en als ze zien dat je je 100 procent inzet, moet je geen negatieve reacties vrezen. En ze blijven 90 minuten enthousiast de ploeg aanmoedigen. Onlangs bogen we tegen Sassuolo een 0-2-achterstand om in een zege met drie doelpunten in zeven minuten en daar hadden onze fans een groot aandeel in.' PRAET: 'Klopt. Vicenzo Montella was de man die mij naar Sampdoria wilde halen, maar hij vertrok in het tussenseizoen naar AC Milan. Het speelde bovendien niet in mijn voordeel dat mijn transfer zo laat werd afgerond. Toen ik in augustus aansloot bij Sampdoria had Marco Giampaolo zijn ploeg al in zijn hoofd zitten. De trainer wist niet wie ik was - hij had enkel flarden van mij gezien via beelddatabank Whyscout - en de spelers kenden mij ook niet. Het zou mij verbazen mochten ze in Italië de Belgische competitie volgen.' (lacht) PRAET: 'Ik ga niet flauw doen: ik had gehoopt om meteen basisspeler te zijn. Maar de trainer houdt vast aan zijn basiself, hij heeft vertrouwen in de ploeg van het seizoensbegin. Hij weet dat ik met een invalbeurt een match kan doen kantelen. Een beetje zoals Dries Mertens. Maar ik wil niet te lang het etiket van supersub blijven meeslepen.' PRAET: 'Ik heb alleszins mijn vooroordelen over de Serie A overboord moeten gooien. Je hoort altijd: Italiaans voetbal is heel defensief. Na vier maanden kan ik enkel vaststellen dat er vranker wordt gevoetbald dan in België. Alle ploegen willen druk vooruit zetten. Dat zie je in België niet, hoor.' PRAET: 'Ik was gewend om met een nummer 10 te spelen en twee flanken die het spel breed houden. Bij Sampdoria is dat: palla avanti-indietro-avanti. Een bal naar voren, een bal naar achteren en een bal naar voren. Waag het niet om een laterale pass te geven! De basis van ons voetbal is simpel: de bal moet altijd diep gaan en in de as van het veld worden gespeeld. Tegen ploegen die het centrum vastzetten, komen we in moeilijkheden. Soms denk ik dan: laat ons de ruimte gebruiken die op de flanken ligt. Maar de trainer is zo overtuigd van zijn systeem dat we ons via het centrum een weg naar doel proberen te voetballen. Giampaolo houdt van verticaal voetbal zonder veel tussenstations. Als de back de spelverdeler aanspeelt, dan weten de spitsen dat de volgende bal blindelings en in één tijd over de verdediging gedropt zal worden. Ze noemen dat hier sopra.' PRAET: 'In België wordt helemaal anders tegen tactiek aangekeken. Bij Anderlecht kregen we in de aanloop naar een match een halfuur beelden te zien van de tegenstander. Maar geen enkele trainer ging to the point. Hier krijgen we een eerste sessie over de manier waarop we druk zullen zetten en daarna hoe we bij de opbouw van achteren uit de pressing moeten omzeilen. Neem de wedstrijd tegen Torino: we wisten op voorhand waar de ruimte zou liggen, hoe we die moesten benutten... De finesse van het voetbal ontging mij toen ik in België voetbalde. Nu zie ik voetbal als een spelletje schaken.' PRAET: 'De dagen voor een wedstrijd ben ik benieuwd hoe de trainer het deze keer zal oplossen. Knap hoe hij zich zo in het systeem van een andere ploeg kan verdiepen. Bij ons kent iedereen zijn taken, alles is heel strikt afgemeten, er is geen ruimte voor improvisatie. Het heeft een groot nadeel: in balbezit wordt ons een stuk vrijheid afgenomen. Terwijl ik als speler graag een beetje autonomie heb. Je kunt zeggen dat we in een keurslijf worden gedwongen. 'Ik speel nu als mezz'ala. Dat is een van de twee buitenste middenvelders in een ruit met vier spelers. Als ik iets te diep en te breed de bal vraag, dan word ik meteen teruggefloten door de trainer.' PRAET: 'Daarom zal ik ook niet afgerekend worden op mijn statistieken. Mijn hoofdopdracht als mezz'ala is een aanval opstarten, het evenwicht verzorgen, ondersteuning geven aan de spitsen en mee verdedigen. Mijn nieuwe positie vereist dus veel tactische discipline. Maar in België moet ik dan wel gaan uitleggen waarom ik nog geen assist of goal achter mijn naam heb staan... Wie in de Italiaanse competitie geraakt trouwens aan tien doelpunten en tien assists? Alleen de echte toppers.' PRAET: 'Goh, ik vind dat ik als mezz'ala ook mijn ding kan doen. Ik maal meer kilometers af en ik moet meer defensief werk opknappen, maar het ligt mij wel.' PRAET: 'Het spookte aan het begin van vorig seizoen al door mijn hoofd. Maar ik geraakte toen niet weg omdat Anderlecht volgens mij een overdreven hoge transferprijs vroeg. Misschien was dat wel gerechtvaardigd aangezien ik nog twee jaar vastlag - ze konden dus eisen wat ze wilden. Dit seizoen waren ze wel verplicht om mij te verkopen, wilden ze iets aan mij verdienen. Alleen jammer dat het bestuur zich stug heeft opgesteld tijdens de onderhandelingen en dat ze de prijs niet hebben laten zakken.' PRAET: 'Dat vind ik niet. Ik heb mij tot het einde correct opgesteld, ik heb nooit problemen veroorzaakt. Voor mij telde één ding: wat contractueel was vastgelegd, moest gerespecteerd worden.' PRAET: 'Dat is zever. Alles heeft met perceptie te maken. Als je niet speelt, ben je zogezegd mislukt. Terwijl de stap van België naar Italië gigantisch is. Sampdoria was het soort uitdaging waar ik naar op zoek was. Ik moest mijn eigen grenzen verleggen. Snap je? Ik keek er echt naar uit om ergens van nul te beginnen.' PRAET: 'Dat is zijn mening. Nogmaals: voor mij was het moment aangebroken om bij Anderlecht te vertrekken. Ik had goesting om na vijf seizoenen, drie titels en een paar geslaagde CL-campagnes iets nieuws te proberen.' PRAET: 'Er waren grote clubs geïnteresseerd, maar dan kom je terug op het gegeven dat Anderlecht veel vroeg voor een speler die in zijn laatste contractjaar zat. Sommige clubs wilden niet zo ver gaan als Sampdoria en dan ben je rap uitgepraat. Ik wilde ook niet per se naar een topclub gaan. Kijk hoe het Kevin De Bruyne enkele jaren geleden is vergaan bij Chelsea: hij had toen al ongelooflijke kwaliteiten en toch kon hij zich niet doorzetten. Daarom ben ik blij met deze tussenstap bij Sampdoria.' PRAET: 'Sla La Gazzetta dello Sport open en je zult merken dat er amper over Sampdoria wordt geschreven. Hier draait alles om Juventus, AC Milan... Ik vind het best oké om niet elke dag in het middelpunt van de belangstelling te staan. In België was het altijd: dat moet beter bij Dennis, dat was niet goed.Eigenlijk is Sampdoria een grote familieclub. Het gebeurt weleens dat we 's avonds met heel de groep gaan eten. Je kent dat wel: een mooi terras met zicht op zee en tafelen op zijn Italiaans. Toen ik Okaka om raad vroeg, moest hij toegeven dat hij Sampdoria, dat hij nochtans met ruzie had verlaten, miste.' PRAET: 'Ik had gerust in Engeland kunnen voetballen, een plensbui schrikt mij niet af. Het aangename weer, de zee, het eten: het is een toegevoegde waarde. Je gaat er niet beter van voetballen, maar je wordt er wel vrolijk van. Nu ik zelf in het buitenland voetbal, kan ik mij wel beter verplaatsen in de leefwereld van buitenlanders die in België zitten. Ik zal je het voorbeeld geven van Fede Vico: uitstekende voetballer, maar ik zag aan die jongen dat hij niet gelukkig was. Hij miste precies de Spaanse zon. Hetzelfde met Sebastian De Maio: die kon niet aarden in België.' PRAET: 'Ik ook, hoor. De omkadering bij Sampdoria is zo groot dat ik nog moet uitzoeken wie wat doet. Op afzondering viel het mij nog meer op: er zijn meer stafleden dan er spelers zijn. Alleen de trainingsfaciliteiten zijn niet op het niveau dat ik op Anderlecht gewoon was.' PRAET: 'Op papier hadden we een prima ploeg met veel individuele kwaliteiten. De kunst is om van die ego's een team te maken. En dat gaat niet vanzelf. Je moet aan de automatismen werken, spelers overhalen om zich elke wedstrijd dubbel te plooien. Die zaken zag je terug bij Club Brugge. Met Izquierdo, Vanaken, Refaelov, Vossen, Diaby, Engels en Vormer hadden ze een groep met minstens evenveel talent als wij. Maar als team functioneerden ze beter.' PRAET: 'Ik kan niet zeggen dat de sfeer slecht was, maar als team kwam het er niet altijd uit. De laatste twee seizoenen hebben we zeker niet het maximale potentieel van de groep benut. Dit seizoen is het opnieuw van dat. Mij ga je niet zeggen dat je met Hanni, Stanciu, Dendoncker, Tielemans, Teodorczyk en Bruno geen topteam kunt maken. En toch zie je dat het soms hapert. Waar ligt dat aan? Moeilijk om te zeggen.' PRAET: 'Denk je dat ze dankzij die WhatsApp-groep twee jaar geleden de titel hebben gewonnen? (grijnst) Hein Vanhaezebrouck had vooral een goed systeem bedacht waar het moeilijk tegen spelen was. Tactisch zat het goed ineen, het grensde bij momenten aan de perfectie. Gent heeft geen grote namen, maar er staat altijd een ploeg op het veld die perfect weet wat ze moet doen.' PRAET: 'Weiler is een voetbalkenner. Ik kan hem volgen als hij zegt dat voetbal begint met discipline, bezieling en totale overgave. Is dat te veel gevraagd? Ik had geen moeite met zijn aanpak en ik vind dus niet dat hij sommige jongens te hard heeft aangepakt. Zij die in aanvaring kwamen met Weiler waren spelers die zich inhielden of niet honderd procent gefocust waren. Straf dat hij ook belangrijke spelers als Okaka heeft durven berispen. Daarmee versterk je je autoriteit in een kleedkamer.' DOOR ALAIN ELIASY IN GENUA - FOTO'S BELGAIMAGE - MARINA MAZZOLI'De laatste twee seizoenen heeft Anderlecht zeker niet het maximale potentieel van de groep benut. Dit seizoen is het opnieuw van dat.' DENNIS PRAET 'Je hoort altijd: Italiaans voetbal is heel defensief. Na vier maanden kan ik enkel vaststellen dat er vranker wordt gevoetbald dan in België.' DENNIS PRAET