Stephen Curry, James Harden of Russell Westbrook: wie van deze drie de MVP-titel in de NBA zal winnen, is nog verre van zeker. Voor de trofee van Rookie of the Year leek dat wel al maanden het geval. Léék, want topfavoriet Andrew Wiggins van de Minnesota Timberwolves moet sinds enkele weken rekening houden met Nikola Mirotic, de nieuwste sensatie bij de Chicago Bulls. Na een aarzelende eerste vier maanden in de NBA ontplofte de 24-jarige power forward plots in maart: van 6 naar bijna 21 punten gemi...

Stephen Curry, James Harden of Russell Westbrook: wie van deze drie de MVP-titel in de NBA zal winnen, is nog verre van zeker. Voor de trofee van Rookie of the Year leek dat wel al maanden het geval. Léék, want topfavoriet Andrew Wiggins van de Minnesota Timberwolves moet sinds enkele weken rekening houden met Nikola Mirotic, de nieuwste sensatie bij de Chicago Bulls. Na een aarzelende eerste vier maanden in de NBA ontplofte de 24-jarige power forward plots in maart: van 6 naar bijna 21 punten gemiddeld. En heel opvallend: Mirotic leidde alle NBA-spelers qua score en afgedwongen fouten in het laatste quarter, uitzonderlijk voor een rookie om zo beslissend te zijn in money time. In afwezigheid van zijn geblesseerde ploegmaats Derrick Rose, Taj Gibson en Jimmy Butler nam de Spaanse Montenegrijn de Bulls op zijn schouders met zijn heel veelzijdige spel, zowel onder de korf als vanop afstand. Vooral één-tegen-één is hij met zijn 2m08 bijna onhoudbaar - alleen zijn driepuntshot, normaal zijn grootste wapen, liet het vreemd genoeg in maart wat afweten (slechts 26,3 %). Daarnaast toonde hij zich ook een betere spelmaker, rebounder en verdediger dan velen hadden verwacht. Zo ontpopt Mirotic zich steeds meer tot de nieuwe Toni Kukoc, de Kroaat die in de jaren negentig aan de zijde van Michael Jordan schitterde bij de Chicago Bulls. Weinig verrast door Mirotic' prestaties is Tomas Van Den Spiegel. Hij kent de bebaarde Spaanse Montenegrijn al van toen ze tussen 2008 en 2010 samen bij Real Madrid speelden. "Nikola was pas een tiener, maar toen al zag je dat hij geboren was om te basketten", zegt Van Den Spiegel. "Altijd de juiste beslissing nemen, een dodelijk shot, groot basket-IQ. Vanaf zijn veertiende speelde hij bij de jeugd van Real, maar door een moeilijke aanpassing - hij sprak de taal niet - stagneerde hij die eerste jaren, ook fysiek. 'Hij kan niet over een krant springen', zei Zan Tabak (ex-NBA-speler en assistent-coach bij Real, nvdr) dikwijls. Pas toen Ettore Messina (debasketversie van José Mourinho, nvdr) hoofdcoach werd, ontbolsterde hij helemaal: twee keer Spaanse beker gewonnen (2012, 2014), eenmaal de Spaanse titel (2013) en MVP van dat seizoen. "Dat hij dit laat zien in zijn eerste seizoen in de NBA, verbaast me dus niet. De verdiende Rookie of the Year, meer dan Andrew Wiggins die weliswaar uitblinkt bij Minnesota, maar dat is de slechtste ploeg in de NBA. Terwijl Mirotic de Bulls, een topvierploeg uit het Oosten, naar een hoger niveau tilt." DOOR JONAS CRETEUR