Zijn wil om te winnen is al vijftien jaar onaangetast, maar het spel van de nu 32-jarige Kobe Bryant veranderde wél, zoals ook dat van Michael Jordan evolueerde. De jonge Bryant gebruikte zijn fenomenale snelheid en sprongkracht om te dunken wanneer hij wilde. Later vulde de guard die atletische kwaliteiten aan met een dodelijk shot. Hij werd een scoremachine die in het seizoen 2005/06 goed was voor 35,4 punten per wedstrijd, het hoogs...

Zijn wil om te winnen is al vijftien jaar onaangetast, maar het spel van de nu 32-jarige Kobe Bryant veranderde wél, zoals ook dat van Michael Jordan evolueerde. De jonge Bryant gebruikte zijn fenomenale snelheid en sprongkracht om te dunken wanneer hij wilde. Later vulde de guard die atletische kwaliteiten aan met een dodelijk shot. Hij werd een scoremachine die in het seizoen 2005/06 goed was voor 35,4 punten per wedstrijd, het hoogste gemiddelde sinds Jordan in het seizoen 1986/87. Absoluut hoogtepunt was de partij tegen de Toronto Raptors, waarin Bryant liefst 81 punten scoorde. Het op een na hoogste aantal in een NBA-match en volgens kenners de beste individuele prestatie ooit, aangezien recordhouder Wilt Chamberlain in 1962 zijn 100 punten met zijn neus aan de ring scoorde en een kwart van zijn punten cadeau kreeg. Misschien nog indrukwekkender was de wedstrijd tegen Dallas, waarin King Kobe in drie quarters een punt meer scoorde - 62 - dan álle (!) spelers van de Mavericks samen, om vervolgens de vierde periode op de bank te blijven ... De laatste jaren teert Bryant minder op zijn pure explosiviteit en nóg meer op zijn basketbalkwaliteiten: fenomenaal voetenwerk, uitzonderlijke lichaamscontrole en subliem spelinzicht. Dunks laat hij, wegens een chronisch kraakbeenletsel aan de knie, steeds meer achterwege. "Mijn lichaam veroudert, dus pas ik mij aan", aldus KB24, die vorig seizoen zelfs zijn shottechniek wijzigde, nadat hij zijn rechterwijsvinger gebroken had en daar artritis aan overhield. Die aanpassingen kunnen niet verhinderen dat de statistieken van de Lakersguard - onder meer zijn minuten, zijn vrijworpen en score per match - (lichtjes) dalen. In de voorbije competitie was Bryant goed voor 'slechts' 25,3 punten, zijn laagste gemiddelde sinds het seizoen 2003/04, al eindigde hij daarmee nog altijd als vijfde in de topschutterslijst. Nauwelijks veranderd zijn de defensieve kwaliteiten van Bryant - "Ik háát het wanneer mijn rechtstreekse tegenstander scoort" - en ook aan killersinstinct heeft hij nauwelijks ingeboet. Al negen seizoenen op rij is hij volgens de general managers van alle NBA-clubs de speler aan wie ze in de laatste minuut de bal zouden toevertrouwen. Niemand in de NBA die de gave bezit om een wedstrijd te beslissen als The Closer, zoals Bryant soms genoemd wordt. Ook dát heeft hij gemeen met Michael Jordan ...